Gloria Swanson v. Baker & McKenzie, No. 13-1740 (7th Cir. 2013)

Annotate this Case
Download PDF
  NONPRECEDENTIAL DISPOSITION    To be cited only in accordance with  Fed. R. App. P. 32.1      United States Court of Appeals For the Seventh Circuit  Chicago, Illinois 60604    Submitted August 15, 2013*  Decided August 21, 2013    Before  FRANK H. EASTERBROOK, Chief Judge  DIANE P. WOOD, Circuit Judge  DAVID F. HAMILTON, Circuit Judge  No. 13 1740    GLORIA E. SWANSON,        Appeal from the United States District    Plaintiff Appellant,        Court for the Northern District of         v.                Illinois, Eastern Division.            No. 12 C 8290  BAKER & McKENZIE, LLP, et al.        Defendants Appellees.      Amy J. St. Eve,                 Judge.                 O R D E R                                                               *  After examining the briefs and record, we have concluded that oral argument is  unnecessary. The appeal is therefore submitted on the briefs and record. See FED. R. APP. P.  34(a)(2)(C).   No. 13 1740      Page 2  Seventeen years ago, Gloria Swanson left her position as a legal secretary with  the law firm of Baker & McKenzie, where she had worked for five years. Her  relationship with the partner to whom she was assigned was not a happy one, and so in  May 1995, she requested a transfer. When Baker denied that request, Swanson decided  to resign. Believing that the firm had allowed comparable white secretaries to transfer,  Swanson (an African American) refused to sign a release that would have prohibited  her from suing Baker for racial discrimination. Later, however, she negotiated a more  favorable arrangement.     After she left Baker, Swanson obtained comparable employment at other Chicago  law firms, including a 14 year stint with one. She was laid off in March 2011,  unfortunately, and found herself back on the job market. Although she sent out  numerous résumés, her efforts at securing new employment were unsuccessful. She  wondered why this was so, since it seemed that she was often rejected at the final stage,  and so she hired a reference checking company, Allison & Taylor, to look into the  situation. When A&T contacted Baker around July 18, 2012, Human Resources Manager  Patricia Griffin told them that Baker could not find Gloria Swanson in its system, and  thus it could neither confirm nor deny her employment there.  Later, Nancy  Offdenkamp, who worked for Griffin, told Swanson that Baker s payroll system had  changed, but that she would try to obtain access to the older records. Swanson found  this suspicious, because Baker was able to confirm the employment of the partner for  whom she had worked, even though he had died in 2007 after working for the firm for  50 years. Baker continued searching, and on September 13, 2012, Offdenkamp called  A&T and informed them that Baker had located Swanson s employment records and  was now in a position to confirm this information upon Swanson s signing a release.  Swanson did so; Baker told A&T that she had worked there from February 2, 1990,  through May 22, 1995; and it also confirmed Swanson s employment history to an  attorney who wanted a reference for her.     In the meantime, Swanson filed a charge of racial discrimination with the Equal  Employment Opportunity Commission on July 23, 2012, alleging that Baker had  discriminated against her based on her race and had retaliated against her for engaging  in protected activity. The EEOC issued her a right to sue letter on August 2, 2012, and  she filed this action two weeks later. The district court dismissed under Federal Rule of  No. 13 1740  Page 3    Civil Procedure 12(b)(6). Swanson challenges that decision on appeal, urging that her  complaint states a plausible claim for relief.    To the extent that Swanson is attempting to resuscitate her allegations of racial  discrimination in connection with her 1995 departure from Baker, it is plain that she  cannot succeed. The complaint itself reveals that any such claim is time barred. Even  though the statute of limitations is an affirmative defense, district courts may grant  judgment on the pleadings if there is no conceivable way to save the claim. That  describes Swanson s case.    Swanson has also presented two theories that do not suffer from that flaw: first,  she argues that the firm s responses to various requests for references in 2011 and 2012  amounted to retaliation against her for her 1995 accusations of racial discrimination;  and second (relying on the district court s supplemental jurisdiction, 28 U.S.C. § 1367),  she argues that Baker defamed her by giving false, negative information in response to  inquiries from prospective employers. We address these in turn, reviewing the district  court s decisions de novo.    With respect to her retaliation claim, Swanson urges that the district court erred  by concluding that her complaint failed to allege any adverse employment action. She  believes that Baker must have told prospective employers something adverse. In  particular, she thinks that if she represented on her job application that she had worked  for Baker between 1990 and 1995, yet Baker told the prospective employer that it could  neither confirm nor deny her employment there, then the prospective employer would  conclude that she was lying and would refuse to hire her. But, in the absence of any  additional facts that would support that final inferential leap, this is the type of  speculation that Bell Atlantic Corp. v. Twombly, 550 U.S. 544 (2007), and Ashcroft v. Iqbal,  556 U.S. 662 (2009), identify as insufficient to pass muster under Rule 12(b)(6). The  statement  we have searched our records and can neither confirm nor deny that X  worked for us  says nothing about X s credibility. All it says is that Baker s record keeping may leave something to be desired. This would be a different case, we can  assume, if Baker had responded to the reference inquiry by saying that its records  showed that Swanson had never worked there, but that is not what it said. Swanson s  own complaint also shows that after two months of looking, Baker did find her records,  confirmed her employment history to A&T, and then confirmed it to a prospective  No. 13 1740  Page 4    employer. Taking every reasonable inference as favorably to Swanson as one can, this  account does not portray retaliation of any kind. As the district court properly found, it  does not state a claim upon which relief may be granted.    For similar reasons, Swanson s defamation claim was properly dismissed. Under  Illinois law, which applies here, a plaintiff must show that the defendant made a false  statement concerning her, that the defendant made an unprivileged publication of that  defamatory statement to a third party, and that the plaintiff suffered damages as a  result. Seith v. Chicago Sun Times, Inc., 861 N.E.2d 1117, 1126 (Ill. App. 2007). Swanson s  complaint reveals that she cannot satisfy either of the first two requirements. Nothing  but speculation suggests that Baker was lying when it said that it could not find her  employment records. There is no reason to think that the records concerning partners  would have been kept in the same place, in the same way, as records concerning staff.  In addition, the statement that Baker could neither confirm nor deny her employment is  not defamatory, because it is capable of an innocent construction. See Lott v. Levitt, 556  F.3d 564, 568 (7th Cir. 2009). Finally, the statements Swanson attributes to Baker were  made to her own agent, A&T, which does not qualify as a third party for defamation  purposes. See, e.g., Snyder v. Ag Trucking, Inc., 57 F.3d 484, 489 (6th Cir. 1995).     As we said in an earlier case brought by Swanson,  a plaintiff must do better  than putting a few words on paper that, in the hands of an imaginative reader, might  suggest that something has happened to her that might be redressed by the law.   Swanson v. Citibank, N.A., 614 F.3d 400, 403 (7th Cir. 2010). We have no doubt that the  experience Swanson recounts in the current complaint was frustrating, but that does not  automatically mean that some form of legal remedy exists. This time, she has not  presented a set of facts that support a claim for relief.    The judgment of the district court is therefore AFFIRMED.