USA v. J.P. Stadtmueller, No. 09-2264 (7th Cir. 2009)

Annotate this Case

The court issued a subsequent related opinion or order on July 17, 2009.

Download PDF
In the United States Court of Appeals For the Seventh Circuit __________ No.  09 2264 IN RE: UNITED STATES OF AMERICA, Petitioner. __________ Petition for Writ of Mandamus from the Eastern District of Wisconsin. No. 2:05 cr 00145 JPS 1 J.P. Stadtmueller, Judge. __________ JULY 10, 2009* __________ Before RIPPLE, ROVNER and WOOD, Circuit Judges. RIPPLE, Circuit Judge.  The United States ( the Government ) has filed  this  petition  for  a  writ  of  mandamus  seeking  the  recusal  of  the respondent  district  judge  currently  presiding  over  a  criminal  action pending in the United States District Court for the Eastern  District of Wisconsin.  Because the Government has established that a reasonable, well informed observer might question the  impartiality of the district *   This opinion is being released initially in typescript form. No. 09 2264 Page 2 judge, we must grant the requested writ, disqualifying the judge from presiding  over the proceeding and requiring that he vacate all orders entered since the filing of the recusal motion in the district court. I BACKGROUND A. In  January  2003,  Rashid  A.  Salahuddin  failed  to  return  to  a corrections facility while he was on work release.  Local authorities in Milwaukee,  Wisconsin,  obtained  an  escape  warrant  and  searched  for Mr. Salahuddin in the home of his estranged wife, where he may have been  living  at  the  time.    During  the  course  of  the  search,  the  officers discovered  two  guns  in  a  bedroom  closet,  but  they  did  not  find  Mr. Salahuddin.  The next day, they returned, found Mr. Salahuddin and placed  him  under  arrest.    Before  the  officers  were  able  to  administer Miranda warnings, Mr. Salahuddin stated that there were two guns in the closet of the bedroom where the guns had been found the previous day. Mr. Salahuddin was charged in state court with being a felon in possession of a firearm.  Later that month, a state court commissioner dismissed the case for lack of probable cause on the ground that there was insufficient evidence connecting the guns to Mr. Salahuddin.  The state  appealed,  arguing  that  Mr.  Salahuddin s  statement  indicated  an ability to possess the guns.  The state court disagreed, however, and, in April 2003, affirmed the commissioner s dismissal of the case.  More  than  two  years  later,  in  June  2005,  a  federal  grand  jury indicted Mr. Salahuddin on one count of being a felon in possession of a firearm in violation of 18 U.S.C. § 922(g)(1).  The case was assigned to No. 09 2264 Page 3 Judge Clevert.  Shortly thereafter, the parties began plea negotiations. The assistant United States attorney prosecuting the case suggested in a letter  to  Mr.  Salahuddin s  attorney  that  Mr.  Salahuddin  would  not qualify as an armed career criminal and therefore would not be subject to  the  fifteen year  mandatory  minimum  sentence.    See  18  U.S.C.  § 924(e)(1).  According to the prosecutor s letter, Mr. Salahuddin s criminal history  included  juvenile  convictions  for  resisting  or  obstructing  an officer, receiving stolen property, possession of a controlled substance and three separate incidents of burglary.  He also had adult convictions for armed robbery (for which he had been imprisoned for almost eight years),  being  a  felon  in  possession  of  a  firearm,  carrying  a  concealed weapon, possession of marijuana and escape.  The assistant United States attorney calculated Mr. Salahuddin s advisory guideline range as 46 57 months  imprisonment, but also advised Mr. Salahuddin that  the judge will ultimately decide the defendant s criminal history score.   R.20, Att. 1.1  Mr. Salahuddin elected to plead guilty.  At the change of plea hearing, Mr.  Salahuddin  hesitated  when  the  court  explained  that,  by  pleading guilty,  he  could  no  longer  challenge  the  admissibility  of  the Government s evidence against him as the fruits of an unlawful search. Mr. Salahuddin decided at that time to plead not guilty.  Judge Clevert set  the  matter  for  trial,  but,  only  days  later,  Mr.  Salahuddin  again changed his mind and entered a guilty plea. After the change of plea hearing, but shortly before the sentencing hearing,  the  Government  altered  its  position  and  informed Mr. Salahuddin that it now believed he did qualify as an armed career criminal.  Mr. Salahuddin then moved to withdraw his plea, which the Government opposed.  Judge Clevert granted Mr. Salahuddin s motion 1     Citations  to  the  record  are  to  the  district  court s  docket  available  on CM/ECF.  There is no record on appeal. No. 09 2264 Page 4 to withdraw his plea and, in the same order, recused himself from further participation in the case. The matter was reassigned to Chief Judge Randa.  Although the deadline for filing pretrial motions had expired, Mr. Salahuddin moved in March 2006 for leave to file instanter two motions to suppress both the guns and statements he allegedly had made.  The motions were referred to Magistrate Judge Goodstein who, reasoning that the delay in filing the suppression motions resulted from the dispute over the applicability of the  armed  career  criminal  statute,  concluded  that  in  the  interests  of justice  the motions should be entertained.  R.39 at 3.  The Government sought  review  of  that  order  in  the  district  court.  Chief  Judge  Randa concluded  in  May  2006  that  Mr.  Salahuddin  had  not  met  the  good cause   requirement  of  Federal  Rule  of  Criminal  Procedure  12(e)  and, therefore, reversed the magistrate judge s decision.2 After  a  two day  trial  in  August  2006,  Mr.  Salahuddin  was convicted  of  being  a  felon  in  possession  of  a  firearm.    See  18  U.S.C.  § 922(g)(1).  Mr. Salahuddin s post trial motions for a judgment of acquittal and for a new trial were denied, and Chief Judge Randa sentenced him to 180 months  imprisonment; the sentence was the mandatory minimum for  career  criminals  sentenced  under  18  U.S.C.  §  924(e)  and  also  was below the advisory guidelines range.  Mr. Salahuddin appealed to this court.  He argued that the district court should have entertained his motions to suppress.  We agreed and 2   Around the same time, the Government petitioned for Mr. Salahuddin s pretrial  bond  to  be  revoked.    This  matter  was  heard  before  Magistrate  Judge Callahan, who agreed with the Government that Mr. Salahuddin s failure to return home, as required by the conditions of his release, necessitated the revocation of his bond.    Mr.  Salahuddin  did  not  challenge  the  petition  for  detention,  and  he  was remanded into custody. No. 09 2264 Page 5 held that it was  incongruous to permit a defendant to withdraw a guilty plea and go to trial while not permitting him to litigate the admissibility of significant evidence.   United States v. Salahuddin, 509 F.3d 858, 862 (7th Cir.  2007).    We  remanded  the  case  with  instructions  to  hear  the suppression motions and, if they were found to be meritorious, to order a new trial. B. On  remand,  the  motions  were  referred  to  Magistrate  Judge Goodstein,  who  recommended  that  the  motions  be  denied  in  their entirety.  Mr. Salahuddin objected to the magistrate judge s report and recommendation, and the Government filed a response.  However, before the  district  court  issued  a  ruling  on  the  report  and  recommendation, Chief Judge Randa sua sponte recused himself under Circuit Rule 36.3  The case  was  reassigned  to  the  respondent  district  judge  (hereinafter  the Judge ). 3   Circuit Rule 36 provides in relevant part:   Whenever a case tried in a district court is remanded by this court for a new trial, it  shall be reassigned by the district court for trial before a judge other than the judge who heard the prior trial unless the remand order directs or all parties request that the same judge retry the case. . . .  Circuit Rule 36.  It is not immediately clear whether this rule required Chief  Judge  Randa  to  recuse  himself  before  ruling  on  the  suppression  motions. Although  the  rule  requires  cases  remanded  for  new  trials  to  be  reassigned,  this court s opinion only conditionally directed a new trial, which would be necessary only  if  the  district  court  first  concluded  that  Mr.  Salahuddin s  arguments  were meritorious.  Orders directing the district court to undertake further proceedings are routinely heard by the district judge who entered the order that was the subject of the appeal.  Chief Judge Randa probably could have, consistent with Circuit Rule 36, heard the suppression motions and, if necessary, ordered the case reassigned if he concluded that a new trial was warranted. No. 09 2264 Page 6 The  Judge  reviewed  the  report  and  recommendation,  and  he called a meeting in chambers on October 9, 2008, with then United States Attorney  Steven  M.  Biskupic  and  Federal  Defender  Daniel  W.  Stiller. Assistant United States Attorney Gordon P. Giampietro and Associate Federal  Defender  Nancy  Joseph,  who  were  the  attorneys  actually litigating the case, were not invited.  No court reporter was present, and no meeting minutes are reflected on the district court s docket.  The Judge began  by  telling  Mr.  Biskupic  and  Mr.  Stiller  that  he  would  not  hear discussion, comment or response from either of them.  According to the parties  submissions, the Judge then recounted the procedural history of the  case  and  reminded  the  office  heads  that,  before  the  confusion surrounding application of the armed career criminal statute, both parties had preferred to resolve the case with a plea bargain.  The Judge also suggested that his pending ruling on the motions to suppress would not satisfy either party and recommended that they consult with the assigned attorneys  to  explore  the  possibility  of  resolving  the  case  without additional litigation. The Government adds that, in discussing the procedural history of the case, the Judge suggested that there was  an awful lot of blame to be  spread  around  for  what  he  considered  to  be  a  total  breakdown  of justice.   Pet. 4.  The Government states that the Judge mentioned the length of time that had passed between Mr. Salahuddin s arrest by state authorities  and  the  commencement  of  his  federal  prosecution  and questioned  why  the  case  was  accepted  for  federal  prosecution  at  all, given that the qualifying conviction for armed career criminal status was an armed robbery Mr. Salahuddin had committed while a juvenile (he had been waived into adult court).  The Government further recites that the Judge said the case should be resolved without further litigation and that he recommended that the parties agree to a guilty plea to a false statement  count  (which  carries  a  ten year  statutory  maximum,  as opposed  to  the  fifteen year  statutory  minimum  under  §  924(e)), recognizing  that  Mr.  Salahuddin  would  have  to  waive  the  statute  of No. 09 2264 Page 7 limitations.4  The Government submits that the Judge suggested in the alternative  that  the  case  be  sent  back  to  state  court.    Finally,  the Government suggests that, although the Judge recognized that he should not  be  involved  in  plea  negotiations,  he  opined  that  this  was  an extremely rare  case that needed to be addressed  at the top ; that he was disturbed that there were 100 docket entries in a one count gun case;5 that if the case were to go forward there may be another appeal; that the case was  an embarrassment to the justice system;  and that he would recuse himself if requested.  Pet. 5.  Neither the Judge nor Mr. Salahuddin challenges the accuracy of the Government s recitation of these additional facts. Eleven days later, on October 20, 2008, the Government moved for the Judge s recusal pursuant to 28 U.S.C. § 455(a).  On January 5, 2009, the Government inquired as to the status of the case.  Three days later, the  Judge  issued  an  order  adopting  in  part  the  report  and recommendation of the magistrate judge.  He granted Mr. Salahuddin s motions to suppress statements, denied the motion to suppress the gun, ordered a new trial and denied the Government s motion for recusal. The portion of the order denying the recusal motion reads in its entirety: There remains but one additional matter   a recusal motion filed by the government.  The motion followed a joint meeting between the court and counsel for the parties as more fully detailed in an 4   This account is corroborated by the Judge s order of April 10, 2009, which denied the Government s motion for reconsideration of its request for recusal.  See R.117 at 5 n.1. (stating that  the court thought it prudent to suggest an alternative disposition  under  an  otherwise  appropriate  statute  that  would  not  trigger application of the enhancement ). 5   This concern also is corroborated by comments in the Judge s order of January 8, 2009, denying the Government s motion for recusal.  R.107 at 1. No. 09 2264 Page 8 earlier  footnote.    To  be  sure,  on  its  face  the  motion  represents nothing  more  than  an  ill considered,  poorly disguised, preemptive collateral attack, albeit through the convenience of forum  shopping,  on  the  wisdom  of  the  court s  decision announced today.  The motion is denied. R.107 at 30 31.  The earlier footnote explains that: The court was prepared to issue its decision on de novo review of the magistrate s recommendations on October 10, 2008.  As part of  its  review,  the  court  took  note  of  the  troubling  procedural history of this case and the ever mounting commitment of limited prosecution,  defense,  and  judicial  resources  that,  when  taken together, have become prohibitively expensive and certainly less cost effective to taxpayer interests.  Thus, the confluence of these factors together with the interests of justice more than suggest that the  court  and  counsel  for  the  parties  make  a  good  faith  effort toward  resolution  of  the  case  without  the  necessity  of  further litigation.  Toward that end, on October 9, 2008, the court met in chambers  with  the  Federal  Defender,  Daniel  Stiller,  and  the United States Attorney, Steven Biskupic, to explain that the court had  completed  its  review  of  the  magistrate s  recommendation and,  without  further  elaboration,  indicated  that  neither  side would be happy with the court ruling since litigation in the case would likely continue unabated.  The court then provided counsel with additional relevant background facts leading to the court s recommendation that the parties explore potential alternatives to the current charge.  The court concluded by stating that it would withhold release of today s ruling for a reasonable period of time so as to provide the parties with a safe harbor within which to consider an alternative disposition. R.117 at 2 n.1. No. 09 2264 Page 9 Two  weeks  later,  the  Government  filed  a  motion  for reconsideration; it contended that the October 9, 2008 meeting violated Federal Rule of Criminal Procedure 11 and that the Judge s comments, both  during  the  meeting  and  in  his  order,  called  into  question  his impartiality.  At the final pretrial conference, the district court did not rule on the motion for reconsideration, but did invite the United States to respond to Mr. Salahuddin s waiver of recusal, which Mr. Salahuddin had filed in response to the Government s motion for reconsideration. The  Government  declined  to  do  so  on  the  ground  that,  under  In  re National Union Fire Insurance Co., 839 F.2d 1226, 1231 (7th Cir. 1988), it was inappropriate for the court to solicit the parties  views on recusal.   The  Judge  denied  the  motion  for  reconsideration  on  April  10, 2009.    He  reasoned  that  he  did  not  violate  Federal  Rule  of  Criminal Procedure  11  for  three  reasons:    (1)  Neither  the  Government  nor  Mr. Salahuddin proposed or reached a plea agreement; (2) The discussion was  with  the  United  States  Attorney  and  Federal  Defender,  not  the attorneys  litigating  the  case  (although  the  Judge  acknowledged  that otherwise it might be considered a  classic negotiation session ); and (3) The  rule  protects  the  defendant,  not  the  Government,  from  judicial coercion.  The Judge further held that recusal was not necessary because Mr. Salahuddin had waived recusal, because neither the denial of the Government s  motion  nor  comments  made  in  judicial  rulings  were  a basis for recusal, and because the October 9 meeting did not amount to interference with the Government s prosecutorial function. Trial was set for May 18, 2009.  On May 12, the Government filed in the district court a motion to stay proceedings pending a petition for writ of mandamus in this court.  The next day, the Government filed in this court a petition for a writ of mandamus and a motion to stay district court proceedings pending resolution of the petition.  The Government requests a writ of mandamus directing the Judge to recuse himself from the case and vacate all orders entered after October 20, 2008, when the No. 09 2264 Page 10 Government filed its motion for recusal.  Both this court and the district court  granted  motions  to  stay  the  proceedings.    We  ordered  Mr. Salahuddin to respond and invited a response from the Judge.  Those responses have now been filed. II DISCUSSION In  considering  a  petition  for  a  writ  of  mandamus  seeking  the disqualification  of  a  district  judge,  we  review  that  judge s  denial  of  a recusal motion de novo.  Hook v. McDade, 89 F.3d 350, 353 54 (7th Cir. 1996). A. The All Writs Act, 28 U.S.C. § 1651, permits courts created by Act of Congress to  issue all writs necessary or appropriate in aid of their respective  jurisdictions  and  agreeable  to  the  usages  and  principles  of law.   28 U.S.C. § 1651(a).  See generally United States v. Denedo, 120 S. Ct. 2213, 2220 22 (2009).  Courts of appeals traditionally have employed the writ of mandamus to confine a district court to the  lawful exercise of its prescribed jurisdiction.   See Cheney v. United States Dist. Court, 542 U.S. 367, 380 (2004) (quoting Roche v. Evaporated Milk Ass n, 319 U.S. 21, 26 (1943)).  We have held that a petition for writ of mandamus under the All Writs Act, 28 U.S.C. § 1651(a), is the proper indeed the only means of reviewing  a  district  court s  denial  of  a  motion  for  recusal.6    The 6   See, e.g., In re United States, 398 F.3d 615, 617 (7th Cir. 2005); United States v. Boyd, 208 F.3d 638, 645 (7th Cir. 2000); In re Hatcher, 150 F.3d 631, 637 (7th Cir. 1998); United States v. Horton, 98 F.3d 313, 316 17 (7th Cir. 1996); Hook v. McDade, 89 (continued...) No. 09 2264 Page 11 Government s  petition  is  therefore  the  appropriate  means  of  seeking review  in  this  court  of  the  district  court s  denial  of  the  Government s motion for recusal. Section 455(a) of the Judicial Code provides:   Any justice, judge, or magistrate judge of the United States shall disqualify himself in any proceeding in which his impartiality might reasonably be questioned. 28 U.S.C. § 455(a).  The Supreme Court has explained that  [t]he goal of section 455(a) is to avoid even the appearance of partiality.   Liljeberg v. Health Serv. Acquisition Corp., 486 U.S. 847, 860 (1988) (quoting Hall v. Small Bus. Admin., 695 F.2d 175, 179 (5th Cir. 1983)).  Accordingly, we have  required  recusal  whenever  there  is  a  reasonable  basis   for  a finding of an  appearance of partiality under the facts and circumstances of the case.   PepsiCo, Inc. v. McMillen, 764 F.2d 458, 460 (7th Cir. 1985) (quoting SCA Servs., Inc. v. Morgan, 557 F.2d 110, 116 (7th Cir. 1977)). Recusal is required when a  reasonable person perceives a significant risk that the judge will resolve the case on a basis other than the merits. In re Mason, 916 F.2d 384, 385 (7th Cir. 1990); Nat l Union Fire Ins. Co., 839 F.2d at 1229.7   Of  course,  needless  recusals  exact  a  significant  toll;  judges therefore  should  exercise  care  in  determining  whether  recusal  is 6 (...continued) F.3d 350, 354 n.2 (7th Cir. 1996); In re Mason, 916 F.2d 384, 385 (7th Cir. 1990); Taylor v. O Grady, 888 F.2d 1189, 1201 (7th Cir. 1989); United States v. Balistrieri, 779 F.2d 1191, 1204 05 (7th Cir. 1985); SCA Servs., Inc. v. Morgan, 557 F.2d 110, 117 18 (7th Cir. 1977); but see Boyd, 208 F.3d at 649 50 (Ripple, J., dissenting) (noting that this position is in tension with two decisions by the Supreme Court and has not been followed by other courts of appeals). 7     See  also  Cheney  v.  United  States  District  Court,  541  U.S.  913,  924  (2004) (Scalia, J., in chambers); Microsoft Corp. v. United States, 530 U.S. 1301, 1302 (2000) (statement of Rehnquist, C.J.). No. 09 2264 Page 12 necessary,  especially  when  proceedings  already  are  underway.    [A] change of umpire mid contest may require a great deal of work to be re done . . . and facilitate judge shopping.   Nat l Union Fire Ins. Co., 839 F.2d at 1229 (citation omitted).   B. Mr.  Salahuddin  submits  that  the  Government s  petition  is untimely.  He suggests that this court requires litigants to petition for mandamus  immediately  after  a  judge  grants  or  denies  a  motion  for recusal.   Salahuddin Br. at 8 (citing United States v. Horton, 98 F.3d 313 (7th  Cir.  1996),  and  United  States  v.  Balistrieri,  779  F.2d  1191  (7th  Cir. 1985)).    Here,  the  district  court  denied  the  Government s  motion  for recusal on January 8, 2009, and the Government did not file this petition until May 12, 2009, four months after the motion was denied and one month after the motion for reconsideration was denied.  We cannot accept this submission.  The time during which the Government sought reconsideration of the district court s order denying its  motion  for  recusal  should  not  be  considered  in  determining  the timeliness of the petition.8  Mr. Salahuddin suggests no reason why the rule should be otherwise, and, indeed, there are significant benefits in excluding  that  period.    Most  importantly,  there  is  significant  judicial economy in not requiring a party to file a petition for writ of mandamus in  the  court  of  appeals  while  the  district  court  reconsiders  its  earlier denial.  This approach gives the district court adequate time to reflect on its  order  and,  if  necessary,  correct  its  own  error  before  another  court becomes involved.  Both the parties and the court of appeals are spared 8     Neither  the  All  Writs  Act,  28  U.S.C.  §  1651(a),  nor  Federal  Rule  of Appellate Procedure 21, provides a specific time frame within which all petitions for writ of mandamus must be filed. No. 09 2264 Page 13 the burden of an additional round of litigation.9  Requiring the petition to  be  filed  any  earlier  would  accomplish  very  little;  indeed,  in  most instances this court would withhold judgment until the district court had ruled on the motion to reconsider. Here,  the  Government s  petition  was  filed  more  than  a  month after the district court denied its motion to reconsider.  Mr. Salahuddin suggests that this delay does not comport with this court s requirement that a petition for a writ of mandamus to compel the recusal of a district judge must be made  immediately  or not at all.  Horton, 98 F.3d at 316 17; Balistrieri, 779 F.2d at 1205.  Read in context, however, these cases simply stand for the proposition, well established in this circuit, that a motion for recusal under section 455(a) must be made before trial; after trial, the damage to the public perception of the judicial system already has been done, and the party may not then seek relief because the simple appearance of partiality is, at most, harmless error.10 Rather than turning on the term  immediately,  our cases have taken  a  fact specific,  pragmatic  approach  in  determining  whether  a petition seeking recusal is timely.  We have examined the prejudice to any  other  party  or  to  the  district  court  caused  by  the  delay  and  have 9   Cf. United States v. Dieter, 429 U.S. 6, 8 (1976) (per curiam) (noting that deferring appellate consideration until disposition of a petition for rehearing saves time  and  reduces  the  burden  on  appellate  courts  by  giving  district  courts  the opportunity promptly to correct their own alleged errors ); Divane v. Krull Elec. Co., 194 F.3d 845, 850 (7th Cir. 1999) (explaining that Federal Rule of Civil Procedure 59(e) allows district courts to correct their own errors, thus avoiding  unnecessary appellate  procedures   (quoting  Moro  v.  Shell  Oil  Co.,  91  F.3d  872,  876  (7th  Cir. 1996))).  10   See United States v. Ruzzano, 247 F.3d 688, 694 (7th Cir. 2001); United States v. Troxell, 887 F.2d 830, 833 (7th Cir. 1989) (collecting cases); N.Y. City Hous. Dev. Corp. v. Hart, 796 F.2d 976, 978 79 (7th Cir. 1986) (per curiam). No. 09 2264 Page 14 examined the amount of work that the delay would cause the new judge to redo.  See Nat l Union Fire Ins. Co., 839 F.2d at 1232.  Here, neither the Judge nor Mr. Salahuddin have suggested any prejudice caused by the time it has taken the Government to file its petition.  Since denying the Government s motion for recusal, the Judge has issued, in addition to the denial  of  the  Government s  motion  for  reconsideration  and  the  order staying proceedings pending this petition, only a handful of orders, most of which concern scheduling.  The Judge did rule on the major issue on remand, the suppression motions, after the Government filed its motion for recusal.  However, the Judge s decision to resolve all the suppression motions in the same order as the denial of the recusal motion cannot be attributed to the Government.  Any delay attributable to the Government would not require significant work to be redone by a new judge.   Moreover, the Government has given a significant reason for the four week  intermission  between  the  denial  of  its  motion  for reconsideration  and  the  filing  of  this  petition.    The  United  States Attorney s office was required, under the policies of the Department of Justice, to obtain the permission of the Solicitor General before filing the petition for a writ of mandamus.11  See United States Attorneys  Manual, § 2 2.124.  The petition was filed the day after permission was received. While this requirement necessarily slows the progress of a case, it has long been recognized as a salutary device to ensure that governmental litigation is conducted in a manner consonant with national norms rather than provincial priorities. 11   This reason is mentioned in footnote 1 of the motion for stay, but not in the petition for a writ of mandamus. No. 09 2264 Page 15 C. We now turn to the merits of the Government s submission.  At bottom,  this  matter  requires  that  we  decide  one  fundamental  issue: whether a reasonable, well informed observer could question the Judge s impartiality.  See, e.g., Hatcher, 150 F.3d at 637.12   In answering this question, we must examine carefully the nature of the Judge s meeting with the heads of the two governmental offices involved.  The Judge called an off the record meeting with the United States Attorney and the Federal Defender.  This manner of proceeding in a  federal  criminal  matter  is  indeed  unusual  and  necessarily  raises substantial  concerns  in  the  mind  of  any  well informed  observer.    We must take special note of the fact that no record was taken of the meeting. In other contexts, this and other courts have pointed out the need to make a record whenever substantive discussions take place between court and counsel, and we see no reason to exempt the present situation from that admonition.13    Indeed,  the  extraordinary  nature  of  this  meeting, 12   This is an objective standard.  Hook, 89 F.3d at 353 54.  In denying the motion for reconsideration, the Judge suggested that the fact that Mr. Salahuddin did not desire his recusal demonstrates that such a standard has been met.  We respectfully disagree.  Mr. Salahuddin is not an impartial observer.  The Judge s view of the future course of this prosecution clearly was favorable to the defendant. 13   See United States v. Head, 927 F.2d 1361, 1376 (6th Cir. 1991) (observing that the parties  divergent recollections of what occurred during an off the record presentence conference demonstrated the  the  serious dangers of such discussions off the record  and,  [b]ecause of the uncertainties attendant to this procedure, remanding  with directions to afford a full opportunity to defendant to address those parts of the sentencing  affected by the in chambers conference); cf. Maltby v. Winston, 36 F.3d 548, 561 n.18 (7th Cir. 1994) (noting that  it is the responsibility of the district court, if it conducts the instruction conference without a court reporter, (continued...) No. 09 2264 Page 16 evidenced by the Judge s initial willingness to disqualify himself, should it  be  requested,  and  his  recognition  that  such  a  proceeding  was extraordinary, should have made the need to memorialize the event even more obvious to the participants.  The substance of the discussion at the meeting convinces us that the Judge misapprehended the limits of his authority.  The parties agree that,  at  the  October  9  meeting,  the  Judge  suggested  a  specific  plea bargain.    This  participation  was  clearly  violative  of  the  specific prohibition in the Federal Rules of Criminal Procedure that forbids the court from becoming involved in plea negotiations.  See Fed. R. Crim. P. 11(c)(1).14  As the Fifth Circuit has noted,  such involvement  is likely to 13 (...continued) to provide the parties with an opportunity to specifically object to jury instructions on the record ); United States v. Gallo, 763 F.2d 1504, 1532 (6th Cir. 1985) (holding that the defendant had waived violations of Court Reporters Act but noting that the safe course  was to  let the reporter record what takes place  during side bars). 14   Federal Rule of Criminal Procedure 11(c)(1) states: (c) Plea Agreement Procedure. 1) In General.  An attorney for the government and the defendant s attorney, or the defendant when proceeding pro se, may discuss and reach a plea agreement. The court must not participate in these discussions. If the defendant pleads guilty or nolo contendere to either  a  charged  offense  or  a  lesser  or  related  offense,  the  plea agreement may specify that an attorney for the government will:  (A) not bring, or will move to dismiss, other charges;  (B)  recommend,  or  agree  not  to  oppose  the  defendantʹs request, that a particular sentence or sentencing range is (continued...) No. 09 2264 Page 17 impair  the  trial  court s  impartiality.    The  judge  who  suggests  or encourages  a  particular  plea  bargain  may  feel  a  personal  stake  in  the agreement . . . and may therefore resent the defendant who rejects his advice.   United States v. Miles, 10 F.3d 1135, 1139 (5th Cir. 1993) (quoting United States v. Adams, 634 F.2d 830, 840 (5th Cir. 1981)) (omissions in original).  We have expressed the same view in United States v. Kraus, 137 F.3d 447, 452 (7th Cir. 1998), when we wrote that  [e]xcluding the judge from the plea discussions thus serves three purposes:  it minimizes the risk that the defendant will be judicially coerced into pleading guilty, it preserves the impartiality of the court, and it avoids any appearance of impropriety.   The judge who advocates a particular plea bargain may resent the government for disagreeing.15     Here  we  must  conclude  that  the  Judge  did  more  than  simply participate in a plea bargain.16  He questioned the Government s decision 14 (...continued) appropriate or that a particular provision of the Sentencing Guidelines, or policy statement, or sentencing factor does or does not apply (such a recommendation or request does not bind the court); or  (C) agree that a specific sentence or sentencing range is the appropriate  disposition  of  the  case,  or  that  a  particular provision  of  the  Sentencing  Guidelines,  or  policy statement,  or  sentencing  factor  does  or  does  not  apply (such a recommendation or request binds the court once the court accepts the plea agreement).  15   Because of the distinct possibility of such resentment, the Rule is violated even when no plea negotiation actually takes place.  See United States v. Baker, 489 F.3d 366, 371 n.3 (7th Cir. 2007). 16   See United States v. Kraus, 137 F.3d 447, 457 (7th Cir. 1998) (evaluating (continued...) No. 09 2264 Page 18 to  prosecute  the  matter  as  a  federal  case  in  terms  that  a  reasonable observer might well interpret as critical of the Government s position in the case.  The statement that neither party would be pleased with his ruling  on  the  suppression  motions  could  have  been  interpreted  as indicating that he was ill disposed toward the Government s position and  might  rule  based  not  on  the  merits,  but  on  his  distaste  for  its prosecutorial decision.  A reasonable, well informed observer well may have concluded that the Judge was no longer acting as a neutral arbiter, but was advocating for his desired result. The Supreme Court has noted that: [O]pinions formed by the judge on the basis of facts introduced or events occurring in the course of the current proceedings, or of prior proceedings, do not constitute a basis for a bias or partiality motion  unless  they  display  a  deep seated  favoritism  or antagonism that would make fair judgment impossible.  Thus, judicial remarks during the course of a trial that are critical  or disapproving of, or even hostile, to, counsel, the parties, or their cases, ordinarily do not support a bias or partiality challenge. . . . they will do so if they reveal such a high degree of favoritism or antagonism as to make fair judgment impossible.   Liteky v. United States, 510 U.S. 540, 555 (1994) (emphasis in original).  The parties therefore correctly acknowledge that  [e]xpressions of impatience, 16 (...continued) whether  the  error  in  this  case,  or  the  appearance  of  error,  was  harmless   and quoting Federal Rule of Criminal Procedure 11(h) for the proposition that  [a]ny variance from the procedures required by this rule which does not affect substantial rights shall be disregarded,  but also noting that  insofar as judicial intervention in the negotiation of a plea agreement is concerned, the possibility of harmless error may be more theoretical than real ). No. 09 2264 Page 19 dissatisfaction,  annoyance,  and  even  anger,   do  not  establish  bias  or partiality.    Id.  at  555 56.    We  must  conclude,  however,  that,  taken  in context,  some  of  the  Judge s  comments  go  further  and  comment  on substantive  matters,  rather  than  the  conduct  of  the  proceedings.    For example, as we have just noted, the Judge questioned why this case was accepted for federal prosecution, expressed concern about the time that had  passed  between  Mr.  Salahuddin s  initial  arrest  and  the commencement of federal proceedings, and suggested that this case was an embarrassment to the justice system and an inefficient allocation of taxpayer resources.  He also sought to avoid a conviction under 18 U.S.C. §  924(c),  so  as  to  prevent  imposition  of  the  fifteen year  mandatory minimum sentence.  In  expressing  these  views  and  insisting  that  action  be  taken  to conform  the  future  course  of  litigation  to  those  views,  the  Judge misapprehended  the  limits  of  his  authority  as  the  presiding  judicial officer  and  undertook  to  participate  in  determinations  that  are  in  the proper  domain  of  the  Department  of  Justice.17    The  power  of  the Executive Branch to make these decisions is a safeguard of liberty.  As this  court  has  noted,  entrusting  these  prerogatives  to  the  Executive ensures that  no one can be convicted of a crime without the concurrence of all three branches.   United States v. O Neill, 437 F.3d 654, 660 (7th Cir. 2006) (Posner, J., concurring in the judgment) (quoting In re United States, 345 F.3d 450, 454 (7th Cir. 2003)).  Judges do not possess, and should not attempt to exercise, prosecutorial discretion.   17   We cannot accept the suggestion that the appearance of impropriety was somewhat lessened by the participation at the meeting of policy level officers the United  States  Attorney  and  the  Federal  Defender rather  than  the  litigating attorneys.  The United States Attorney has the ultimate authority to prosecute cases. See 28 U.S.C. § 547.  A reasonable observer certainly could conclude that the purpose of the meeting was to pressure the officers present at the meeting to direct their subordinates to undertake the course of action preferred by the Judge. No. 09 2264 Page 20 A motion under section 455(a) is  directed against the appearance of partiality, whether or not the judge is actually biased.   Balistrieri, 779 F.2d at 1204 (emphasis supplied).  We must conclude that the Judge s actions,  assessed  in  their  totality,  are  such  that  a  reasonable,  well informed observer would question his partiality.  Hook, 89 F.3d 350 at 353 54. The question before us is not whether the Judge is biased.  If the Government had the burden to establish that fact, it would have indeed a  high  mountain  to  climb  in  light  of  the  Judge s  distinguished  public service  of  almost  forty  years.    However,  we  must  conclude  that  the Government  is  entitled  to  the  issuance  of  the  writ  of  mandamus  for which it has petitioned because it has established that a reasonable well informed observer could question the Judge s impartiality.  Accordingly, all orders entered by the Judge after the motion for recusal was filed must be  vacated.18    The  Judge  is  directed  to  remove  himself  from  further proceedings in this matter. It is so ordered.19 18   See N.Y. City Hous. Dev. Corp., 796 F.2d at 979. 19     Because  we  have  granted  the  Government s  writ  of  mandamus,  the Government s motion to compel disclosure is dismissed as moot.