Scheidelman v. Commissioner of Internal Revenue, No. 13-2650 (2d Cir. 2014)

Annotate this Case
Justia Opinion Summary

Taxpayer donated a facade conservation easement to the National Architectural Trust, and claimed a charitable deduction under I.R.C. 170(f)(3(B)(iii). On appeal, Taxpayer challenged the Tax Court's judgment finding that the easement had no negative impact on the value of her property. The court concluded that the Tax Court's conclusion that the facade easement did not reduce the fair market value of Taxpayer's house was supported by substantial evidence. The court rejected Taxpayer's claim under I.R.C. 7491. Accordingly, the court affirmed the judgment of the district court.

Download PDF
13 2650 Scheidelman v. Commissioner of Internal Revenue 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 14 15 16 17 18 19 20 21 22 23 24 25 26 27 28 29 UNITED STATES COURT OF APPEALS FOR THE SECOND CIRCUIT August Term, 2014 (Argued: May 22, 2014      Decided: June 18, 2014) Docket No. 13 2650                                       x HUDA T. SCHEIDELMAN, Petitioner Appellant,  v. COMMISSIONER OF INTERNAL REVENUE, Respondent Appellee.                                       x Before: JON O. NEWMAN, DENNIS JACOBS, and JOSà  A. CABRANES, Circuit Judges. Taxpayer Huda T. Scheidelman appeals from a January 16, 2013, judgment 30 of the United States Tax Court (Cohen, J.).  Scheidelman donated a façade 31 conservation easement to the National Architectural Trust and claimed a 1 charitable deduction pursuant to Internal Revenue Code § 170(f)(3)(B)(iii).  She 2 argues that the Tax Court erred in finding that the easement had no negative 3 impact on the value of her property.  To the contrary, the Tax Court applied the 4 correct legal standards, and its factual findings were supported by substantial 5 evidence.  We affirm. 6   7 8 9 10 11 12 13 14 15 16 17 18 19 FRANK AGOSTINO (with Tara Krieger on the brief), Agostino & Associates, P.C., Hackensack, NJ, for Appellant. FRANCESCO UGOLINI (with Tamara W. Ashford and Patrick J. Urda on the brief), Tax Division, United States Department of Justice, Washington D.C., for  Appellee. Per Curiam: Taxpayer Huda T. Scheidelman appeals from a January 16, 2013, judgment 20 of the United States Tax Court (Cohen, J.).  Scheidelman donated a façade 21 conservation easement to the National Architectural Trust, and claimed a 22 charitable deduction pursuant to Internal Revenue Code § 170(f)(3)(B)(iii).  She 23 argues that the Tax Court erred in finding that the easement had no negative 24 impact on the value of her property.  To the contrary, the Tax Court applied the 2 1 correct legal standards, and its factual findings were supported by substantial 2 evidence.  We affirm.  3 4 I 5 In 1997 Scheidelman paid $255,000 for a townhouse in Brooklyn s Fort 6 Greene Historic District.  The Fort Greene Historic District is designated (1) a 7 registered historic district  by the Secretary of the Interior through the National 8 Park Service, pursuant to Internal Revenue Code ( I.R.C. ) § 47(c)(3)(B); and (2) a 9 historic district by New York City s Landmarks Preservation Commission (the 10 LPC ).  In New York City it is unlawful to alter, reconstruct, or demolish a 11 building in a historic district without the prior consent of the LPC.  N.Y. City 12 Admin. Code § 25 305. 13 On March 24, 2003, Scheidelman successfully applied to the National 14 Architectural Trust (the  Trust ), an I.R.C. § 501(c)(3) organization, for her home 15 to be considered for a  façade conservation easement  donation.  On the Trust s 16 recommendation, Scheidelman hired Michael Drazner, a qualified real estate 17 appraiser, to value the donation.  Drazner valued the easement at $115,000.  18   3 1 Generally speaking, there is no deduction for the contribution of a partial 2 interest in property.  See I.R.C. § 170(f)(3)(A).  However,  Congress has created a 3 tax benefit for taxpayers willing to donate property rights for conservation 4 purposes, including the right to alter a property s façade.   Scheidelman v. 5 Comm r, 682 F.3d 189, 192 (2d Cir. 2012) (citing I.R.C. § 170(f)(3)(B)(iii)).  The 6 deduction is available for the donation of a qualified conservation easement 7 equal to  the fair market value of the [easement] at the time of the contribution.   8 Treas. Reg. § 1.170A 14(h)(3)(I).  Scheidelman claimed the $115,000 deduction on 9 her federal tax return for tax year 2004.   10 After an audit, the Internal Revenue Service ( IRS ) determined that 11 Scheidelman had failed to establish a fair market value for the easement.  12 Scheidelman sought a redetermination of her tax liability from the Tax Court, 13 which ultimately found that Scheidelman was ineligible for the deduction 14 because the Drazner appraisal was not a  qualified appraisal a prerequisite for 15 deducting a noncash charitable contribution.  See Scheidelman v. Comm r, 100 16 T.C.M (CCH) 24, at *8 9 (2010); Treas. Reg. § 1.170A 13(c)(2)(i)(A).    17 18 On appeal, we vacated and remanded for a determination de novo of the fair market value of the easement.  See Scheidelman, 682 F.3d at 198 ( [T]he 4 1 Drazner appraisal accomplishes the purpose of the reporting regulation: It 2 provides the IRS with sufficient information to evaluate the claimed deduction 3 and  deal more effectively with the prevalent use of overvaluations. ) (citation 4 omitted).  As we emphasized, however,  [o]ur conclusion that Drazner s 5 appraisal meets the minimal requirements of a qualified appraisal mandates 6 neither that the Tax Court find it persuasive nor that Scheidelman be entitled to 7 any deduction for the donated easement.   Id. at 199. 8 9 On remand, the Tax Court determined that the easement did not diminish the fair market value of Scheidelman s property.  This appeal followed. 10 11 12 13 II We review the legal rulings of the Tax Court de novo and its factual 14 determinations for clear error.  See 26 U.S.C. § 7482(a)(1) ( The United States 15 Courts of Appeals . . . shall . . . review the decisions of the Tax Court . . . in the 16 same manner and to the same extent as decisions of the district courts in civil 17 actions tried without a jury[.] ).   [W]e owe no deference to the Tax Court s 18 statutory interpretations, its relationship to us being that of a district court to a 5 1 court of appeals, not that of an administrative agency to a court of appeals.    2 Scheidelman, 682 F.3d at 193 (citation omitted).   3 On the other hand,  Tax Court determinations of factual issues may only 4 be overturned for lack of substantial evidence or if they are  clearly erroneous.   5 Wilson v. Comm r, 500 F.2d 645, 649 (2d Cir. 1974).  The Supreme Court has 6 delineated the nature of this review:  7 8 9 10 11 12 13 14 15 The Tax Court has the primary function of finding the facts in tax disputes, weighing the evidence, and choosing from among conflicting factual inferences and conclusions those which it considers most reasonable.  The Circuit Courts of Appeal have no power to change or add to those findings of fact or to reweigh the evidence. Comm r v. Scottish Am. Inv. Co., 323 U.S. 119, 123 24 (1944).   We recognize that our powers of review on factual matters  particularly 16 narrow when the issue is one of value.   Sisto Fin. Corp. v. Comm r, 149 F.2d 268, 17 269 (2d Cir. 1945).   Valuation is . . . necessarily an approximation[,]  and  [i]t is 18 not necessary that the value arrived at by the trial court be a figure as to which 19 there is specific testimony, if it is within the range of figures that may properly 20 be deduced from the evidence.   Silverman v. Comm r, 538 F.2d 927, 933 (2d Cir. 21 1976) (citation omitted).   6 1 The Tax Court s conclusion that the façade easement Scheidelman 2 granted to the Trust did not reduce the fair market value of her house must 3 therefore be upheld if supported by substantial evidence. 4 5 6 III Fair market value is based on a hypothetical transaction between a 7 willing buyer and a willing seller, and in applying this willing buyer willing 8 seller rule,  the potential transaction is to be analyzed from the viewpoint of a 9 hypothetical buyer whose only goal is to maximize his advantage . . . .   10 Eisenberg v. Comm r, 155 F.3d 50, 57 (2d Cir. 1998) (quoting Estate of Curry v. 11 United States, 706 F.2d 1424, 1428 29 (7th Cir. 1983)); see also Treas. Reg. § 12 1.170A 1(c)(2).  For a conservation easement, the  before and after  valuation 13 method is generally applied, which considers  the difference, if any, in the value 14 of the property with and without the easement[.]   Hilborn v. Comm r, 85 T.C. 15 677, 688 (1985).  Among the relevant considerations is  any effect from zoning, 16 conservation, or historic preservation laws that already restrict the property s 17 potential highest and best use.   Treas. Reg. § 1.170A 14(h)(3)(ii).  18 [O]rdinarily any encumbrance on real property, howsoever slight, would 7 1 tend to have some negative effect on that property s fair market value.   2 Scheidelman v. Comm r, 105 T.C.M. (CCH) 1117, at *11 (2013) (quoting Evans v. 3 Comm r, 100 T.C.M. (CCH) 275, at *18 (2010)).  But neither the Tax Court nor any 4 Circuit Court of Appeals has held that the grant of a conservation easement 5 effects a per se reduction in the fair market value.  To the contrary, the 6 regulations provide that an easement that has no material effect on the 7 obligations of the property owner or the uses to which the property may be put 8 may have no material effect on the value of the property. 1  Treas. Reg. 9 § 1.170A 14(h)(3)(ii).  And sometimes an easement  may in fact serve to enhance, 10 rather than reduce, the value of property.  In such instances no deduction would 11 be allowable.   Id.  12 IV 13 14 Scheidelman relied on the opinions of (1) Michael Drazner, who prepared 1 This is  especially  true if only a  simple façade easement[]  has been granted over a property  that ha[s] substantial market value because of [its] historic character.   Hr g before the Subcomm. on Oversight of the Comm. on Ways & Means, on Review the Tax Deduction for Façade Easements, 109th Cong., at 26 (2005) (statement of Paul W. Edmondson, Vice President & General Counsel of the National Trust for Historic Preservation). 8 1 the initial appraisal she had used in claiming the deduction on her tax returns, 2 and (2) Michael Ehrmann, who prepared an appraisal for trial and testified as an 3 expert witness.  The Tax Court s conclusion that this evidence was entitled to no 4 weight finds substantial support in the record.  5 The Drazner Report made no serious attempt to determine the  after 6 value of Scheidelman s property based on any factors actually related to the 7 property.  He selected a percentage decrease in value based on a range compiled 8 from cases in which the IRS had allowed the deduction.  As the Tax Court 9 pointed out, however, the determination of fair market value depends on 10 particular facts and circumstances, as to which Drazner offered no insight.  11 Moreover, Drazner s opinion as to an IRS  accepted range  of values was legally 12 unfounded.  See, e.g., Nicoladis v. Comm r, 55 T.C.M. (CCH) 624, at *21 (1988) 13 (As to  whether the Court had established a  10 percent rule  in [Hilborn v. 14 Comm r, 85 T.C. 677 (1985)][:] We did not there and do not here. . . .  [V]aluation 15 itself is still a question of facts and circumstances. ); Bruzewicz v. United States, 16 604 F. Supp. 2d 1197, 1207 (N.D. Ill. 2009) ( In a number of cases percentage 17 reductions have been accepted to determine an easement s value based on 18 qualitative factors that suggest such a value[.] ) (emphasis added).   9 1 The Ehrmann Report, too, was inherently flawed: Ehrmann conceded (for 2 example) that his report did not accurately describe the easement, that he relied 3 on outdated information rather than contemporaneous inspection, and that he 4 used comparables from other geographical areas.  It was not error to find that 5 Ehrmann s conclusions merited little or no evidentiary weight.2 6 In support of his proposed valuation (of zero), the Commissioner relied in 7 part on a valuation expert, Timothy Barnes, who analyzed the particular terms of 8 the easement, zoning laws, and regulations of the LPC.  He also researched the 9 neighborhood, including broker and buyer surveys.  Ultimately, Barnes 10 concluded that  in highly desirable, sophisticated home markets like historic 11 brownstone Brooklyn, the imposition of an easement, such as the one granted on 2 On February 12, 2013, the United States District Court for the Northern District of Ohio (Polster, J.) entered a permanent injunction barring Ehrmann and his firm, Jefferson & Lee Appraisals Inc., from preparing any further property appraisals for federal tax purposes.  See United States v. Ehrmann, No. 1:13 cv 00214 DAP, 113 A.F.T.R.2d (RIA) 880, Agreed Order of Permanent Inj., ECF No. 11 (N.D. Ohio Feb. 12, 2013).  (Ehrmann was allowed to continue  ongoing engagements for expert services in cases in which [he was] already retained[,]  including Scheidelman s.  Id. at *3.)  In United States v. Ehrmann, the Government alleged (inter alia) that  Ehrmann distorts data and provides misinformation or unsupported personal opinions to get artificially high values for  conservation easement donations.  Id., Compl. for Permanent Inj. & Other Equitable Relief ¶ 32, ECF No. 1 (N.D. Ohio Jan. 30, 2013).   10 1 June 23, 2004, is not a deterrent to the free trade of such properties at fully 2 competitive prices and does not materially affect the value of the subject 3 property.   J.A. 1626.  Barnes  testimony and conclusions amounted to 4 substantial evidence.   5 The Commissioner also presented expert testimony by Stephen D. 6 Dinklage, an IRS engineer who used an alternative approach based on 7 condemnation techniques to determine that the easement had no material effect 8 on fair market value.  The Tax Court did not clearly err in crediting this 9 testimony.  10 Moreover, the Chairman of the Fort Greene Association (a witness for 11 Scheidelman) explained that the Fort Greene Historic District, which provides 12 guidelines to maintain the historic integrity of the District s façades, has 13 actually has created Fort Greene to what it is today.  It s created   it s an 14 economic engine for Fort Greene.   Scheidelman, 105 T.C.M. (CCH) 1117, at *23.  15 From this testimony the Tax Court drew the fair inference that  preservation of 16 historic façades is a benefit, not a detriment, to the value of Fort Greene 17 property.   Id. at *24. 18 11 1 Other evidence Scheidelman presented was inherently flawed, or, at best, 2 insufficient to render the Tax Court s findings clearly erroneous.  In any event, 3 the reports of Barnes and Dinklage, which addressed the relative burdens 4 imposed by the easement and the applicable LPC regulations, support the Tax 5 Court s finding that the easement was not appreciably more restrictive than 6 those regulations.  As the Trust assured one of Scheidelman s mortgagors (in 7 seeking consent to the easement),  [a]s a practical matter, the easement does not 8 add any new restrictions on the use of the property because the historic 9 preservation laws of the City of New York already require a specific historic 10 11 12 review of any proposed changes to the exterior of this property.   J.A. 144. In sum, substantial evidence supports the Tax Court s conclusion that the easement had no value for charitable contribution purposes.  13 V 14 15 Finally, we briefly address Scheidelman s argument that the Tax Court 16 failed to shift the burden of proof to the Commissioner, and that this was error 17 requiring remand.  18 12 1 Generally, deductions are a matter of legislative grace, and a taxpayer 2 bears the burden of proving entitlement.  INDOPCO, Inc. v. Comm r, 503 U.S. 79, 3 84 (1992).  Moreover, the Commissioner s determination of value is normally 4 presumed correct, and the taxpayer bears the burden of proving that the 5 determination is incorrect.  Welch v. Helvering, 290 U.S. 111, 115 (1933).  In 6 certain situations, however, the burden of proof may be shifted to the 7 Commissioner.  Relevant here is I.R.C. § 7491, which shifts to the Commissioner 8 the burden of proof on any factual issue that the taxpayer supports with credible 9 evidence.  10 Congress enacted § 7491 to remove a perceived disadvantage experienced 11 by taxpayers who litigate with the IRS.  See S. Rep. No. 105 174, at 44 (1998).  It 12 did so by requiring that if both sides produce evidence and  the court believes 13 that the evidence is equally balanced, [then] the court shall find that the Secretary 14 has not sustained his burden of proof.   Id. at 46.  Accordingly,  courts have 15 concluded that if the evidence is not  equally balanced,  then there is no need to 16 rule on whether the burden shifts to the IRS  pursuant to § 7491.  Esgar Corp. v. 17 Comm r, 744 F.3d 648, 654 (10th Cir. 2014) (collecting cases).  18 19 For the purpose of this appeal we will assume without deciding that Scheidelman was entitled to § 7491 s burden shift.  However, we conclude that 13 1 § 7491 is immaterial to the outcome on this record because, as set forth above, 2 substantial evidence supports the conclusion of the Tax Court that the 3 Commissioner s  position is the more persuasive, regardless of the burden of 4 proof.   Scheidelman, 105 T.C.M. (CCH) 1117, at *21. 5 6 *** For the foregoing reasons, we affirm. 14