Morales v. City of New York, No. 13-2126 (2d Cir. 2014)

Annotate this Case
Justia Opinion Summary

Plaintiff filed suit against the City, the NYPD, and four individual State and Federal law enforcement officials under 42 U.S.C. 1981, 1983, 1985, and 1988 and State law. Plaintiff claimed that a Federal agent presented false testimony to the State grand jury that returned the indictment against him. The court concluded that the district court correctly concluded that plaintiff's Bivens and section 1983 claims were foreclosed by Rehberg v. Paulk; plaintiff's allegation that his indictment was premised on faulty laboratory results failed to support a plausible fair trial claim; the district court correctly held that plaintiff failed to state a claim for abuse of process as to either the individual NYPD defendants or the agent; the district court did not err in dismissing plaintiff's claim of malicious prosecution; plaintiff failed to plead facts showing that defendants acted with discriminatory animus, as required to state a claim under sections 1981 or 1985; and the district court properly dismissed plaintiff's claim against the City and the NYPD for municipal liability. Accordingly, the court affirmed the district court's dismissal of plaintiff's second amended complaint.

Download PDF
13 2126 cv  Morales v. City of New York   1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 14 15 16 17 18 19 20 21 22 23 24 25 26 27 28 29 30 31 32 33 34 UNITED STATES COURT OF APPEALS  FOR THE SECOND CIRCUIT      August Term, 2013    (Argued: May 12, 2014    Decided: May 16, 2014)    Docket No. 13 2126 cv                                                                                    X    PABLO MORALES,        Plaintiff Appellant,          v.              CITY OF NEW YORK, NEW YORK CITY POLICE  DEPARTMENT, SPECIAL AGENT MICHAEL  ARNETT, SGT. NEIL NAPPI, DETECTIVE JUAN  ROMERO, DETECTIVE HAROLD SABATER,*          Defendants Appellees.                                                                                     X    Before:  KEARSE, LOHIER, and CARNEY, Circuit Judges.    Plaintiff Pablo Morales appeals from the District Court s dismissal of  his Second Amended Complaint against the City of New York, the New York  City Police Department, and individual State and Federal law enforcement  officials.  Morales brought this action under 42 U.S.C. §§ 1981, 1983, 1985 and  1988 and State law, alleging, among other things, malicious prosecution,    The Clerk of the Court is directed to amend the caption of this case as set  forth above.  * 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 14 15 16 17 18 19 20 21 22 23 24 25 26 27 28 abuse of process, deprivation of Morales s right to a fair trial, and deprivation  of, and conspiracy to deprive Morales of, his constitutional rights on account  of his race and color.  In particular, Morales claimed that a Federal agent  presented false testimony to the grand jury that returned the indictment  against him.  We AFFIRM.        VIKRANT PAWAR, ESQ., New York, NY,  for Plaintiff Appellant.      CHRISTINE S. POSCABLO, Assistant  United States Attorney (Emily E.  Daughtry, Assistant United States  Attorney, on the brief), for Preet  Bharara, United States Attorney for the  Southern District of New York, New  York, NY, for Defendant Appellee  Special Agent Michael Arnett.      INGRID R. GUSTAFSON, New York City  Law Department (Suzanne K. Colt and  Pamela Seider Dolgow, on the brief), for  Zachary W. Carter, Corporation  Counsel of the City of New York, New  York, NY, for Defendants Appellees  City of New York, New York City Police  Department, Sgt. Neil Nappi, Detective  Juan Romero, Detective Harold Sabater.     29 PER CURIAM:  30 Plaintiff Pablo Morales appeals from a judgment of the United States  31 District Court for the Southern District of New York (Crotty, J.), dismissing  32 his Second Amended Complaint against the City of New York, the New York  33 City Police Department ( NYPD ), and four individual State and Federal law  2 1 enforcement officials.  Morales brought this action against the individual  2 defendants under 42 U.S.C. §§ 1981, 1983, 1985 and 1988 and State law,  3 alleging, among other things, malicious prosecution, abuse of process,  4 deprivation of Morales s right to a fair trial, and deprivation of, and  5 conspiracy to deprive Morales of, his constitutional rights on account of his  6 race and color, and against the City and the NYPD, asserting that the  7 individual defendants  acts resulted from a municipal policy, custom or  8 practice, see Monell v. Department of Social Services of the City of New York,  9 436 U.S. 658 (1978).  In particular, Morales claimed that a Federal agent  10 presented false testimony to the State grand jury that returned the indictment  11 against him.  For the reasons stated below, we AFFIRM.  12 BACKGROUND  13 The Second Amended Complaint alleges the following facts, which we  14 assume to be true and construe in the light most favorable to the plaintiff.  See  15 Cruz v. FXDirectDealer, LLC, 720 F.3d 115, 118 (2d Cir. 2013).  In 2007 Pablo  16 Morales was arrested by Federal agents of the Drug Enforcement  17 Administration ( DEA ) and NYPD officers on the New York Drug  18 Enforcement Task Force ( NYDETF ).  Morales remained in custody from the  3 1 time of his arrest, through his indictment in State court for sale and  2 possession of a controlled substance, possession of marijuana, and criminal  3 use of drug paraphernalia, until the charges against him were dropped nearly  4 three years later.  The series of events leading to his arrest and eventual release prompted  5 6 Morales to sue the City of New York, the NYPD, and the four individual  7 defendants, including DEA Special Agent Michael Arnett,1 for violations of  8 the Fourth and Fourteenth Amendments, malicious prosecution, abuse of  9 process, denial of the right to a fair trial, violation of and conspiracy to violate  10 his constitutional rights on account of his race and color, and various  11 common law torts under New York law.    As relevant here, Morales alleged that he worked for years prior to his  12 13 arrest as a confidential source for the NYDETF on drug investigations.  He  14 claimed that the post arrest indictment returned against him rested on  15 Arnett s false grand jury testimony as well as, among other things, fabricated  16 laboratory results showing that plants confiscated from his backyard were  Morales initially also named a fifth individual defendant, DEA Chemist  Stacey Turner.  However, Morales did not include Turner in the caption (or  assert any claims against her) in his Second Amended Complaint.  Morales  appeals from the dismissal of the Second Amended Complaint only and does  not seek to appeal the District Court s dismissal of his claims against Turner. 1 4 1 marijuana.  The defendants moved to dismiss Morales s Second Amended  2 Complaint under Federal Rule of Civil Procedure 12(b)(6), and the District  3 Court granted the motion by Order dated May 13, 2013.  This appeal  4 followed.    DISCUSSION  5 As an initial matter, Morales argues that the District Court incorrectly  6 7 analyzed his claims against Agent Arnett under Bivens v. Six Unknown  8 Named Agents of Federal Bureau of Narcotics, 403 U.S. 388 (1971), the  9 federal analog  to actions against State actors under § 1983,2 Ashcroft v.  10 Iqbal, 556 U.S. 662, 675 (2009) (quotation marks omitted).  We disagree.  In  11 connection with both his work on the NYDETF and his testimony before the  12 grand jury, Arnett was alleged to have acted as an employee of the DEA.   13 Absent specific allegations that he conspired with State agents to violate  14 Morales s rights, Arnett is therefore presumed to have acted under Federal  15 authority.  See Arar v. Ashcroft, 585 F.3d 559, 568 (2d Cir. 2009) (en banc).   16 And even specific allegations of conspiracy, if conclusory, would not be  17 sufficient to state a claim for conspiratorial violation of Morales s rights.  See   There is no dispute that Morales s claims against the NYPD defendants, who  are State actors, were properly construed under § 1983.  2 5 1 Thomas v. Roach, 165 F.3d 137, 147 (2d Cir. 1999); Ostrer v. Aronwald, 567  2 F.2d 551, 553 (2d Cir. 1977).  Rather than alleging a conspiracy between the  3 NYPD defendants and Arnett, however, Morales alleged only that Arnett and  4 the NYPD defendants worked together.  That allegation of cooperation  5 supports no inference that [Arnett] acted with an improper motive,  and is  6 not enough to subject him to § 1983 liability for civil conspiracy.  Beechwood  7 Restorative Care Ctr. v. Leeds, 436 F.3d 147, 154 (2d Cir. 2006).3  8 A.  Fair Trial Claim  9 Morales also claimed that Arnett s false grand jury testimony deprived  10 him of his right to a fair trial.  In Rehberg v. Paulk, 132 S. Ct. 1497 (2012), the  11 Supreme Court held that a grand jury witness was entitled to absolute  12 immunity in a § 1983 action based on his grand jury testimony.  Id. at 1506.   13 We have since applied Rehberg to actions under § 1983 and the Federal Tort  14 Claims Act, but not yet to a Bivens action.  See Marshall v. Randall, 719 F.3d  15 113 (2d Cir. 2013); Vidro v. United States, 720 F.3d 148 (2d Cir. 2013).  We now   In the First Amended Complaint, but not the Second Amended Complaint,  Morales alleged that the individual NYPD defendants were deputized as  Federal agents.  Accordingly, we construe his claims against the NYPD  defendants as though they are State actors.  3 6 1 hold that Arnett is entitled to absolute immunity from Bivens liability for his  2 grand jury testimony.  There are at least two reasons for doing so.  3 First, the rationale supporting immunity for grand jury witnesses in  4 § 1983 actions applies with equal force to Bivens suits.  Each of the policy  5 justifications that Rehberg cited in support of granting absolute immunity to  6 grand jury witnesses exists in the context of a Bivens action.  See Rehberg, 132  7 S. Ct. at 1505 06, 1509.  And second, extending Rehberg s shelter to Bivens  8 liability reflects the  general trend in the appellate courts,  Chin v. Bowen,  9 833 F.2d 21, 24 (2d Cir. 1987) (quotation marks omitted), of incorporating  10 § 1983 law into Bivens suits.  The District Court therefore correctly held that  11 to the extent that Morales s claims are based on Arnett s grand jury  12 testimony, Rehberg forecloses them under both Bivens and § 1983.   13 Morales also alleges that his indictment was premised on  faulty  14 laboratory results that stated that the plants growing in plaintiff s backyard  15 were marijuana.   That allegation, too, fails to support a plausible fair trial  16 claim.  First, only Arnett is alleged to have falsified evidence or otherwise  17 deprived Morales of a fair trial through his grand jury testimony.  But, as  18 noted, Arnett enjoys absolute immunity for that testimony.  Second, the  7 1 allegation is contradicted by other allegations in which Morales appears to  2 acknowledge that he grew marijuana in his backyard.    3 B. Abuse of Process and Malicious Prosecution Claims  4 We turn next to the abuse of process and malicious prosecution claims.    5 In order to state a [§ 1983] claim for abuse of process, a plaintiff must  6 establish that the defendants had an improper purpose in instigating the  7 action . . . [and] that they aimed to achieve a collateral purpose beyond or in  8 addition to his criminal prosecution.   Savino v. City of New York, 331 F.3d  9 63, 77 (2d Cir. 2003).  With that standard in mind, we conclude that the  10 District Court correctly held that Morales failed to state a claim for abuse of  11 process as to either the individual NYPD defendants or Arnett.  As for the  12 former, Morales failed to allege that they had an ulterior motive or purpose in  13 pursuing his arrest beyond prosecution itself.  As for Arnett, we identify the  14 same defect and in addition note that we have never recognized a Bivens  15 cause of action for abuse of process and decline to do so now.  Cf. Arar, 585  16 F.3d at 571 72.    17 18 We also conclude that the District Court did not err in dismissing  Morales s claim of malicious prosecution.  As the District Court observed,  8 1 Morales failed to plead basic facts in support of such a claim, including any  2 facts to support his allegation that  actual malice  was  a motivation for [the]  3 defendant[s ] actions,  Manganiello v. City of New York, 612 F.3d 149, 160 61  4 (2d Cir. 2010); see Locurto v. Safir, 264 F.3d 154, 169 (2d Cir. 2001).    C. Remaining Claims: 42 U.S.C. §§ 1981 and 1985 and Monell Liability  5 6   We also agree with the District Court that Morales failed to plead facts  7 showing that the defendants acted with discriminatory animus, as required to  8 state a claim under 42 U.S.C. § 1981 or 42 U.S.C. § 1985.  See Reynolds v.  9 Barrett, 685 F.3d 193, 201 02 (2d Cir. 2012).  Instead, the Second Amended  10 Complaint contains only conclusory allegations that the defendants violated  11 Morales s rights  because of their discriminatory intent  and  based on his  12 race and color.   See Albert v. Carovano, 851 F.2d 561, 572 (2d Cir. 1988) (en  13 banc); Ostrer, 567 F.2d at 553.    14   15 claims against the individual NYPD defendants, the District Court also  16 properly dismissed his claim against the City and the NYPD for municipal  17 liability under Monell.  See Askins v. Doe No. 1, 727 F.3d 248, 253 (2d Cir.  18 2013).    Lastly, having properly dismissed Morales s underlying constitutional  9 CONCLUSION  1 2   We have considered Morales s remaining arguments and conclude that  3 they are without merit.  For the foregoing reasons, the judgment of the  4 District Court is AFFIRMED.  10