United States v. Vazquez-Alvarez, No. 12-2562 (2d Cir. 2014)

Annotate this Case
Justia Opinion Summary

Claimant appealed from the district court's order of forfeiture seizing roughly $750,000 in cash, arguing that the district court erred in granting the government's motion for a default judgment against the res without first considering his motion to dismiss for lack of jurisdiction. The court affirmed the district court's judgment of forfeiture because claimant failed to establishing standing to challenge the forfeiture.

Download PDF
12 2562 cr United States v. Vazquez Alvarez 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 14 15 16 17 18 19 20 21 22 23 24 25 26 27 28 29 30 31 UNITED STATES COURT OF APPEALS FOR THE SECOND CIRCUIT ____________________ August Term, 2013 (Argued: December 12, 2013 Decided: July 24, 2014) Docket No. 12 2562 cr ____________________ UNITED STATES OF AMERICA,                        Plaintiff   Appellee, v. ALBERTO VAZQUEZ ALVAREZ,                       Claimant   Appellant, APPROXIMATELY $750,000.00 IN UNITED STATES CURRENCY,  Defendant.1 ____________________ Before:  POOLER, PARKER, and WESLEY, Circuit Judges. 1  The Clerk of the Court is directed to amend the caption as above. 1 Appeal from United States District Court for the Southern District of New 2 York (Barbara S. Jones, J.) from a judgment of forfeiture entered June 19, 2012 3 against the defendant currency.  Because we find the district court properly 4 exercised jurisdiction over the res at issue in this case, we affirm. 5 Affirmed. 6 ____________________ 7 8 9 10 11 12 13 14 15 16 LUIS RAFAEL RIVERA RODRIGUEZ, San Juan, PR, for Claimant Appellant Alberto Vazquez Alvarez. MARTIN S. BELL, Assistant United States Attorney for the Southern District of New York, (Preet Bhara, United States Attorney, Justin Anderson, Assistant United States Attorney, on the brief) New York, NY, for Appellee United States of America. PER CURIAM: Alberto Vazquez Alvarez appeals from the June 19, 2012 order of forfeiture 17 entered into the United States District Court for the Southern District of New 18 York (Barbara S. Jones, J.) seizing roughly $750,000 in cash.  On appeal, Vazquez 19 Alvarez argues that the district court erred in granting the government s motion 20 for a default judgment against the res without first considering his motion to 21 dismiss for lack of jurisdiction.  Vazquez Alvarez argued that the government 22 both failed to bring its forfeiture action within the statutory time limits and did 2 1 not execute its warrant against the cash, stripping the district court of its 2 jurisdiction over the res.  We disagree.  The statutory time limits for commencing 3 a forfeiture action are claims processing rules, not jurisdictional rules.  As 4 Vazquez Alvarez failed to establish standing to challenge the forfeiture a 5 holding unchallenged on appeal we affirm the district court s judgment of 6 forfeiture.  BACKGROUND 7 8 I. Factual background. 9 Because of the procedural posture of this case, the record below was not 10 fully developed.  Vazquez Alvarez and the government each offer differing 11 versions of the facts.  As the factual differences are irrelevant to the outcome of 12 this appeal, however, we simply note where the parties  stories diverge in our 13 recitation below.  14 Vazquez Alvarez left his hotel room at a Best Western in the Bronx on the 15 evening of May 12, 2010, entered his vehicle and drove off.  Agents for the Drug 16 Enforcement Administration ( DEA ) and New York City Police Department 17 ( NYPD ) were conducting surveillance in the area, which was known for 18 narcotics trafficking activity.   The law enforcement officers observed Vazquez 3 1 Alvarez leave the hotel and drive away.  After noticing Vazquez Alvarez failed to 2 signal when making a left turn, the law enforcement officers ordered Vazquez 3 Alvarez to pull over.  Vazquez Alvarez did not stop immediately, but drove on 4 for roughly half a block while speaking on his mobile phone.  When Vazquez 5 Alvarez did pull over, a  law enforcement officer approached his vehicle, asked 6 for identification and noted that Vazquez Alvarez  appeared nervous.    7   The government contends Vazquez Alvarez verbally consented to a 8 search of his vehicle.  Vazquez Alvarez disputes that contention, alleging that the 9 agents did not ask for consent, and he never provided it.  The agents searching 10 Vazquez Alvarez s car found two large duffel bags which contained roughly 11 $750,000 bundled in stacks of $20,000 each.  The government alleges its agents 12 asked Vazquez Alvarez about the source of the cash, and he told them he had 13 recently won the lottery.   14 Vazquez Alvarez alleges the agents drove him back to the Best Western 15 Hotel, and then left him handcuffed in their car while they performed a search of 16 his hotel room.  He further alleges that he was photographed and fingerprinted 17 at another room at the hotel and subjected to a custodial interrogation before 18 being taken to his vehicle and sent home.  Vazquez Alvarez states the agents 4 1 simply kept the cash without issuing him a receipt, charging him with a crime or 2 even issuing him a traffic ticket.  3 II. Procedural background. 4 Vazquez Alvarez filed a motion for the return of his property in the 5 Southern  District of New York pursuant to Rule 41(g) of the Federal Rules of 6 Criminal Procedure, docketed July 9, 2010.  On August 12, 2010, the government 7 filed an in rem complaint in the Southern District of New York seeking forfeiture 8 of the $750,000 ( the Cash ) on the ground that the funds were either involved, or 9 intended to be involved, in drug trafficking.2  On October 5, 2010, Vazquez 10 Alvarez filed a claim of interest in the government s action, alleging that he was 11 the  owner/possessor  of the Cash.  The government then served interrogatories 12 on Vazquez Alvarez on October 26, 2010 seeking to clarify his relationship to the 13 Cash, as permitted by the Supplemental Rules for Admiralty or Maritime Claims 14 and Asset Forfeiture Actions (the  Forfeiture Rules ).  The interrogatories 15 included questions asking Vazquez Alvarez to  [s]tate, with specificity, why you 2  After filing its complaint, the government moved to dismiss the Rule 41(g) action as moot.  The district court granted the motion, which went unopposed, on December 20, 2010. 5 1 are the owner of the [Cash],   the source from which you acquired the [Cash], 2 and  [i]f you contend the [Cash] was derived from lottery winnings, identify the 3 name of the lottery, the state in which the lottery was offered, the date you won 4 the lottery, the date you claimed your prize, the amount you won, and provide 5 any documents in support of your claim that you won the lottery.   6 Vazquez Alvarez never responded to the government s interrogatories.  7 On January 21, 2011, the government moved to either (1) strike Vazquez 8 Alvarez s claim, or alternatively, (2) for an order to compel a response to the 9 interrogatories.  On March 3, 2011, Vazquez Alvarez moved to dismiss the 10 complaint on the basis that the district court had no jurisdiction over the Cash. 11 Vazquez Alvarez argued that the district court could not properly exercise 12 jurisdiction over the Cash because the government (1) failed to comply with the 13 60 day time period for filing a complaint pursuant to 18 U.S.C. § 983(a)(1)(A)(ii), 14 and (2) failed to execute its arrest warrant in rem against the Cash.  The district 15 court denied both the government s motion to strike and Vazquez Alvarez s 16 motion to dismiss as premature, and ordered (1) Vazquez Alvarez to file an 17 answer; (2) the government to re serve its special interrogatories; and (3) for 18 Vazquez Alvarez to respond to the interrogatories.  6 1 Vazquez Alvarez did file an answer, but instead of responding to the 2 interrogatories he brought a motion for a protective order excusing him from 3 answering the government s interrogatories and renewed his motion to dismiss 4 the complaint for lack of jurisdiction.  The government moved to strike his claim 5 or for an order compelling him to respond to the interrogatories.  On December 8, 6 2011, the district court denied each of Vazquez Alvarez s motions and granted 7 the government s motion to compel a response to the interrogatories.  The district 8 court concluded that the forfeiture rules required Vazquez Alvarez first respond 9 to the government s interrogatories before deciding either the government s 10 motion to strike or Vazquez Alvarez s motion to dismiss.  The district court 11 ordered Vazquez Alvarez to respond to the interrogatories by December 29, 2011.  12 After allowing several extensions of time for Vazquez Alvarez to respond, the 13 district court granted the government s motion to strike his claim.  The district 14 court found that 15 16 17 18 19 20 21 22 Since Claimant s extreme delay in responding to the Special Interrogatories, which were initially served on his counsel on October 26, 2010, has prejudiced the Government in obtaining information necessary to prosecute this matter as well as to ensure that the Claimant has proper Article III standing, the Court grants the Government s request to strike the Claimant s claim for failure to comply with discovery obligations. 7 1 Default judgment was entered in favor of the government on June 19, 2012.  This 2 appeal followed. ANALYSIS 3 4 The question of whether the district court was obliged to consider 5 Vazquez Alvarez s motion to dismiss for lack of subject matter jurisdiction before 6 considering any other issue is a legal conclusion that we review de novo.  See, e.g., 7 Phillips v. Saratoga Harness Racing, Inc., 240 F.3d 174, 177 (2d Cir. 2001).  8 9 On appeal, Vazquez Alvarez does not contest the district court s finding that he failed to establish standing in the in rem action.  The only question before 10 our Court is whether the district court erred in refusing to consider Vazquez 11 Alvarez s motion to dismiss for lack of subject matter jurisdiction before he 12 established standing in the matter.  We find no error.  13 In rem forfeiture actions are governed by Rule G of the Forfeiture Rules3 14 and the Civil Asset Forfeiture Reform Act of 2000 ( CAFRA ), Pub. L. No. 106 15 185, 114 Stat. 202. 3  The Supplemental Rules for Admiralty or Maritime Claims and Asset Forfeiture Actions also govern civil forfeiture claims. See 18 U.S.C. § 981(b)(2); 21 U.S.C. § 881(b). 8 1 We agree with the district court that the Forfeiture Rules require claimants 2 first establish standing to intervene in the in rem action before moving to dismiss.  3 Any  person who asserts an interest  in the res that is the subject of a forfeiture 4 action may  contest the forfeiture by filing a claim in the court where the action is 5 pending.  Forfeiture Rule G(5)(a)(i).  The government may then move to strike 6 the claim on the ground that the  claimant lacks standing.   Forfeiture Rule 7 G(8)(c)(i)(B).  The claimant must then establish standing by a preponderance of 8 the evidence.  Forfeiture Rule G(8)(c)(ii)(B).  Standing is a prerequisite to 9 challenging the forfeiture.  United States v. Cambio Exacto, S.A., 166 F.3d 522, 526 10 (2d Cir. 1999) ( In order to contest a governmental forfeiture action, claimants 11 must have both standing under the statute or statutes governing their claims and 12 standing under Article III of the Constitution as required for any action brought 13 in federal court. ).  Once a claimant establishes standing, the claimant can then 14 move to dismiss the action.  Forfeiture Rule G(8)(b)(i)( A claimant who 15 establishes standing to contest forfeiture may move to dismiss the action . . . ).   16 Indeed, the Forfeiture Rules provide that if the government issues 17 interrogatories aimed at determining whether a claimant can establish standing, 18 the government need not respond to a motion to dismiss  until 21 days after the 9 1 claimant has answered [the] interrogatories.   Forfeiture Rule G(6)(c).  If the 2 government does move to strike a claim, that motion to strike  must be decided 3 before any motion by the claimant to dismiss the action.   Forfeiture Rule 4 G(8)(c)(ii)(A).  Establishing standing in the context of a forfeiture action before 5 considering the merits of a motion to dismiss simply makes sense:  the defendant 6 in such an action is the res, not the claimant.  Without standing, the claimant 7 lacks the right to bring any motion, regardless of the basis.   It is thus incumbent 8 upon a court to establish whether the claimant  alleged such a personal stake in 9 the outcome of the controversy as to assure that concrete adverseness which 10 sharpens the presentation of issues upon which the court so largely depends for 11 illumination of difficult constitutional questions.  Torres v. $36,256.80 U.S. 12 Currency, 25 F.3d 1154, 1157 (2d Cir. 1994) (quoting Baker v. Carr, 369 U.S. 186, 204 13 (1962)).  14 Moreover, the claims raised by Vazquez Alvarez in his motion to dismiss 15 do not implicate the court s subject matter jurisdiction.  First, notwithstanding 16 Vazquez Alvarez s contention to the contrary, execution of the arrest warrant is 17 specifically excused by the Forfeiture Rules when the property is already in the 18 government s possessions, custody or control.  Forfeiture Rule G(3)(c)(ii)(A).  10 1 Second, Vazquez Alvarez alleges that the government filed its civil forfeiture 2 action against the Cash  well after the 60 day time period allotted by 18 U.S.C. § 3 983(a)(1)(A)(ii).   Assuming without deciding that the government filed late, a 4 late filed forfeiture action would not deprive the district court of subject matter 5 jurisdiction.   [T]he provisions of § 983 are procedural rules for pursuing the 6 forfeiture of seized assets,  not  conditions of subject matter jurisdiction.    7 United States v. Wilson, 699 F.3d 789, 795 (4th Cir. 2012); see also Eberhart v. United 8 States, 546 U.S. 12, 16 (2005) ( Clarity would be facilitated  . . .  if courts and 9 litigants used the label  jurisdictional  not for claim processing rules, but only 10 for prescriptions delineating the classes of cases (subject matter jurisdiction) and 11 the persons (personal jurisdiction) falling within a court s adjudicatory 12 authority. ) (quoting Kontrick v. Ryan, 540 U.S. 443, 455 (2004)).   Jurisdiction is 13 the court s statutory or constitutional power to adjudicate the case.   United 14 States v. Cotton, 535 U.S. 625, 630 (2002) (emphasis and internal quotation marks  15 omitted).   [I]t it is well settled that the failure to state a proper cause of action 16 calls for a judgment on the merits and not for a dismissal for want of 17 jurisdiction.  Bell v. Hood, 327 U.S. 678, 682 (1946).  At bottom, to challenge the 18 forfeiture here Vazquez Alvarez first needed to establish standing and then make 11 1 his arguments in the form of a motion to dismiss.  He cannot escape answering 2 the government s interrogatories by instead bringing a motion to dismiss.  3 Without standing, he is simply a stranger to the litigation.   4 5 CONCLUSION We have examined the remainder of Vazquez Alvarez s arguments and 6 find them to be without merit.  For the reasons given above, we affirm the default 7 judgment of forfeiture entered by the district court.  8 9 12