Security Plans v. CUNA Mutual, No. 13-384 (2d Cir. 2014)

Annotate this Case
Justia Opinion Summary

Security Plans, a credit insurer, filed suit against CUNA, alleging breaches of contract and of the implied covenant of good faith and fair dealing. The district court granted summary judgment to CUNA and Security Plans appealed. The court concluded that the district court properly declined to rely on parol evidence to reinterpret the contract and rejected Security Plan's argument that the doctrine of promissory estoppel bars CUNA from deducting excess service fees. Therefore, the court affirmed the grant of summary judgment on the service fee claim. The court concluded, however, that the record on appeal presents sufficient evidence to create a triable issue of fact as to CUNA's handling of the earnout calculation. A rational trier of fact could properly conclude that it was arbitrary for CUNA to refuse to revise the earnout calculation in order to correct for the suspect numbers. Accordingly, the court vacated the grant of summary judgment as to the implied covenant claim and remanded for further proceedings.

Download PDF
13 384 cv  Security Plans v. CUNA Mutual    1  2  UNITED STATES COURT OF APPEALS  FOR THE SECOND CIRCUIT  3  August Term, 2013  4  (Argued:  Nov. 7, 2013  Decided:  October 17, 2014)  5  Docket No. 13 384    6  7  8  Security Plans, Inc., f/k/a Creditor Services, Inc.,  Plaintiff Appellant,  9  v.  10  11  CUNA Mutual Insurance Society,  Defendant Appellee.    12  13  Before:  SACK, HALL, and LIVINGSTON, Circuit Judges.  Appeal from a judgment of the United States District Court for the  14  15  Western District of New York (David G. Larimer, Judge), granting  16  summary judgment to the defendant as to the plaintiffʹs claims alleging  17  breach of contract and violation of the implied covenant of good faith and  18  fair dealing.  The district court, in granting summary judgment as to the  19  breach of contract claim, properly refused to admit parol evidence to alter  20  the meaning of an unambiguous contractual provision.  But we conclude  21  that the district court erred in granting summary judgment to the  22  defendant on the implied covenant claim without determining whether, in  1    1  calculating payments owed to the plaintiff, the defendant exercised its  2  discretion arbitrarily or irrationally.  Because we conclude that the record  3  at the summary judgment stage presents a material dispute on this  4  question, the judgment of the district court is  AFFIRMED in part, VACATED in part, and REMANDED.  5  6  7  8  9  JERAULD E. BRYDGES (Fred G.  Aten Jr., on the brief), Harter, Secrest  & Emery LLP, Rochester, New York,  for Plaintiff Appellant.  10  11  12  13  14  15  DREW J. COCHRANE (Jon Evenson,  on the brief), Stafford Rosenbaum  LLP, Madison, Wisconsin, and  Jeffrey Harradine, Ward Greenberg  Heller & Reidy LLP, Rochester, New  York, for Defendant Appellee.  16  SACK, Circuit Judge:  17  This appeal from a judgment of the United States District Court for  18  the Western District of New York (David G. Larimer, Judge) concerns the  19  scope and effect of the implied covenant of good faith and fair dealing  20  that, as a matter of law, accompanies contracts concluded under New York  21  law.   Security Plans, a credit insurer, sold its business to CUNA Mutual in  22  exchange for an upfront sum and a performance based payment, which  23  would be calculated using three years of returns on Security Plansʹ former  2    1  business.  After the requisite time period, CUNA Mutual determined that  2  Security Plans was not entitled to any performance based payment.   3  Security Plans argues that CUNA Mutual committed a company wide  4  error in managing its insurance policies, which substantially reduced the  5  payment calculation.  CUNA Mutualʹs failure to control for this error,  6  Security Plans argues, constituted an arbitrary and irrational exercise of  7  contractually conferred discretion, violating the implied covenant of good  8  faith and fair dealing.   Under New York law, all contracts that confer discretion include an  9  10  implied promise that neither party will Êºact arbitrarily or irrationallyʺ in  11  exercising that discretion.  Dalton v. Educ. Testing Serv., 87 N.Y.2d 384, 389,  12  663 N.E.2d 289, 291 (1995).  The district court acknowledged this principle.   13  But the court rejected the plaintiffʹs implied covenant claim, concluding  14  that the record at the summary judgment stage reflected no evidence that  15  CUNA Mutual acted in bad faith or with wrongful intent.  We conclude  16  that, on the facts of this case, a question of fact remains as to whether the  17  defendant acted arbitrarily in calculating the earnout amount.  We  18  therefore vacate the portion of the district courtʹs decision concerning the  3    1  implied covenant and remand for further proceedings.  For the reasons set  2  forth below, we affirm the portion of the district courtʹs judgment that  3  granted summary judgment to the defendant on a separate breach of  4  contract claim.    BACKGROUND  5  6  Security Plans, Inc., formerly known as Creditor Services, Inc., is a  7  corporation based in Mendon, New York, which until 2002 specialized in  8  the sale of credit related insurance products, primarily to credit unions.   9  Security Plansʹ primary products were credit life and credit disability  10  insurance, which promise to pay the outstanding balance on a loan in the  11  event the borrower dies or becomes disabled.  In 2002, Security Plans  12  agreed to sell substantially all of its assets to CUNA Mutual Insurance  13  Society, a company incorporated in Iowa, with its principal office in  14  Madison, Wisconsin.  The parties set in motion a plan to transfer Security  15  Plansʹ insurance clients (its Êºbook of businessʺ) to CUNA Mutual.  The  16  merger was completed on January 2, 2003.    17  The Merger Agreement and Earnout Formula  18  An Asset Purchase Agreement, dated May 31, 2002, set forth the  19  terms of this merger.  CUNA Mutual agreed to pay $3 million immediately  4    1  plus an additional performance based payment to be made three years  2  after the merger was concluded for Security Plansʹ property and book of  3  business.  The deferred payment component of this compensation package  4  is commonly referred to as an Êºearnout.ʺ1  Under this contract, the  5  maximum possible earnout was $2.2 million.    CUNA Mutual also executed three year employment agreements  6  7  with each of the three Security Plans shareholders, in which the  8  shareholders agreed to assist in transitioning the book of business.  Each  9  former Security Plans client would have to decide individually whether to  10  accept CUNA Mutual as its new insurer, and the earnout was therefore  11  designed to encourage the shareholders to convert as many clients as  12  possible.                                                                 1 An earnout permits parties to conclude a merger without first agreeing as to the  proper valuation of the target company:  From the point of view of the buyer and seller, the goal of the  earnout is to overcome significant valuation differences that may  come between the parties during negotiations and prevent them  from reaching agreement.  Through a contingent payment  structure, the parties agree to disagree and defer the ultimate  valuation question until a later point in time when the uncertainties  with respect to valuation have been resolved.   Brian J.M. Quinn, Putting Your Money Where Your Mouth Is: The Performance of  Earnouts in Corporate Acquisitions, 81 U. Cin. L. Rev. 127, 133 (2012).  5    The basic formula for calculating the earnout is not in dispute.  The  1  2  performance of Security Plansʹ book of business would be calculated  3  annually for three years after closing, and then another three years of  4  performance would be projected based on the data from the third year.   5  Two variables would largely determine the size of the earnout: a weighted  6  average of total written premiums brought in by the acquired business,  7  and a weighted average of the businessʹs combined loss ratios.2  These two  8  amounts would be used to calculate a preliminary total earnout, which  9  would then be reduced by service fees and other reimbursements paid to  10  credit unions.  This reduced figure would represent the final payment.  11  The Asset Purchase Agreement also provided:  12  13  14  15  [Security  Plans]  acknowledges  that  [CUNA  Mutual]  is  under  no obligation to operate its business after Closing in a manner  focused on maximizing the Earn Out . . . and may operate the  business in accordance with its best business judgment.  16  Asset Purchase Agreement ¶ 2.9(e).    This dispute concerns two factors that affected the calculation of the  17  18  earnout.  First, Security Plans contends, CUNA Mutual used incorrect                                                                A Êºloss ratioʺ is the total incurred claims on the written insurance policy  divided by the earned premium; it may be affected by a number of variables,  including claim reserves.      2 6    1  figures to calculate loss ratios for these accounts, thereby leading to a  2  lower earnout than that to which Security Plans was entitled.  Second,  3  Security Plans argues, CUNA Mutual imposed an excessive deduction  4  relating to service fees paid to credit unions.  5  Loss Ratios and the Claim Reserves Issue  6  Insurers are required by accounting rules and by statute to carry  7  claim reserves, which are kept in anticipation of future liabilities.  Claim  8  reserves are, for accounting purposes, considered to be a component of  9  incurred claims.  Increases in incurred claims ordinarily will, all other  10  things being equal, increase a companyʹs loss ratio.  Higher loss ratios  11  would reduce Security Plansʹ earnout.    The parties agree that the loss ratios recorded for Security Plansʹ  12  13  book of business for 2003 through 2005 the relevant reporting period for  14  the earnout were Êºatypically high.ʺ  Def.ʹs Statement of Facts Pursuant to  15  Local R. 56.1, ¶ 30; accord Pl.ʹs Resp. Pursuant to Loc. R. 56.1(B), ¶ 30.  Their  16  unusually high loss ratios were largely attributable to the fact that, during  17  the same period, CUNA Mutual was carrying abnormally high claim  18  reserves on all of its business, including the Security Plans policies.    7    1  CUNA Mutual began to release claim reserves in 2006 to compensate for  2  the problem, but it did not correct the reserves concerning Security Plansʹ  3  book of business in time to affect the earnout.      The reason for the magnitude of the claim reserves is not entirely  4  5  clear.  CUNA Mutual has asserted that, although the reserve levels were  6  later revised downward, their size during the 2003 to 2005 time period  7  resulted from Êºthe exercise of business judgment by CUNA Mutualʹs  8  actuaries.ʺ  Def.ʹs Statement of Facts Pursuant to Loc. R. 56.1, ¶ 31.  The  9  plaintiff disputes that, characterizing the reserve levels as a systemic,  10  company wide error, which CUNA Mutual sought to correct in 2006 by  11  releasing what ultimately amounted to millions of dollars in excess  12  reserves.  In other words, the plaintiff suggests that rather than  13  deliberately keeping high claim reserves as a strategic or actuarial decision,  14  CUNA Mutual failed to correct aberrations that distorted the performance  15  data until 2006.  The record contains some evidence supporting the plaintiffʹs  16  17  position.  Rich Fischer, a CUNA Mutual manager who dealt frequently  18  with the Security Plans merger, testified that he could not explain the high  8    1  loss ratios associated with the book of business, and agreed that he was  2  unsure that the earnout calculation was accurate in light of the  3  unexpectedly high loss ratios.  Dep. Rich Fischer, June 8, 2010, at 139 41.   4  In an internal e mail, Fischer described the claim reserve levels as Êºsuspect  5  numbers.ʺ  E mail from Rich A. Fischer to Gary E. Young (Feb. 22, 2007,  6  6:19 AM).  In another e mail, Fischer noted that Êº[t]he reserve looks too  7  high for these accounts.ʺ  E mail from Rich A. Fischer to Barry J. Owens et  8  al. (Sept. 15, 2006, 3:43 PM).  Barry Owens, another CUNA Mutual  9  manager who worked on the issue, agreed that the claim reserves were too  10  high.  In an internal e mail, he appeared to stress the need to correct the  11  claim reserves calculation, telling Fischer, Êºyou could either correct this,ʺ  12  meaning, adjust the numbers in the earnout calculation, Êºor not use meʺ in  13  discussions with the Security Plans principals.  E mail from Barry J. Owens  14  to Rich A. Fischer et al. (July 7, 2006, 1:44 PM).  ÊºIf you ask me to help,ʺ  15  Owens wrote, ÊºI am going to be forthcoming.ʺ  Id.   9    1  In light of the claim reserves problem, both parties initially set about  2  discussing ways to adjust the earnout calculation.3  At the time, it appeared  3  clear to all concerned that Security Plansʹ book of business was actually  4  performing better than the uncorrected loss ratios would indicate.  See, e.g.,  5  E mail from Rich A. Fischer to Barry J. Owens et al. (Sept. 15, 2006, 3:43  6  PM) (ʺOur desire to release the reserve slowly should not impact the fact  7  that the results of [the Security Plans accounting] really are better early  8  than we are showing[.]ʺ).  Accordingly, Fischer suggested that CUNA  9  Mutual recalculate the Security Plans loss ratio to take the abnormally high  10  claim reserves into account.  He was skeptical that the corrections would  11  result in a positive earnout, but he told a colleague that the revised  12  calculations Êºwill give me comfort that I have reviewed this with an open  13  eye I would assume if you were John [OʹKipney, a founder of Security  14  Plans,] you would expect the same.ʺ  Id.                                                                  One method of addressing the problem, never adopted, entailed delaying the  earnout calculation until 2009, so that it could be based on six years of actual  performance data, rather than three years of historical data and three years of  projections.  This approach would have required amending or deviating from the  Asset Purchase Agreement.  CUNA Mutual declined to do so.    3 10    The plaintiff contends that CUNA Mutual never conducted these  1  2  revisions.  Fischer later testified that he did perform revised calculations,  3  but that they did not result in a positive earnout because other deductions  4  made pursuant to the Asset Purchase Agreement reduced the earnout  5  below zero, even using the more favorable loss ratios.  CUNA Mutual has  6  not, however, provided a revised calculation that would support this  7  conclusion.    8  Service Fees  9  A credit insurer may pay an administrative service fee to a credit  10  union if the union enrolls insured debtors, processes claims, and performs  11  other services on behalf of the insurer.  See N.Y. Comp. Codes R. & Regs.  12  tit. 11, § 185.9.  State regulations set an upper limit for these service fees,  13  which, barring some exceptions not relevant to this appeal, is expressed as  14  a maximum dollar amount per $1,000 of insured indebtedness.  See id. §  15  185.9(f).   Therefore, so long as the amount of insured indebtedness stayed  16  constant, the maximum dollar amount of allowable fees would remain the  17  same regardless of any change in the premiums charged on an insurance  18  policy.    11    For the purposes of calculating Security Plansʹ earnout, the Asset  1  2  Purchase Agreement also imposed an upper limit on service fees paid to  3  credit unions pursuant to any of the Security Plans policies.  This limit did  4  not, strictly speaking, prevent the payment of service fees at any amount  5  permitted by law.  It did, however, provide that any fees paid above the  6  contractual limitation would be deducted from Security Plansʹ earnout,  7  whereas fees paid below that limit would not be deducted.  This cap,  8  unlike the limit imposed by law, was expressed as a percentage of the  9  written premium assessed on any credit life or credit disability insurance  10  policy.  Thus, under the framework imposed by the contract, any increase  11  or decrease in the premium charged on an insurance policy would entail a  12  corresponding change in the maximum dollar amount of allowable service  13  fees on that policy.    The upshot of all this was that service fees pegged to the maximum  14  15  allowable fee under state law might exceed the caps set by the contract,  16  especially if insured indebtedness is relatively high and premiums are low.   17  If this happened, the fees paid in excess of the contractual cap would be  18  deducted from Security Plansʹ earnout.    12    At the time of the merger, Security Plansʹ underwriter was paying  1  2  the maximum service fee allowable under New York law, while CUNA  3  Mutual was not.  In a letter dated March 13, 2002, John OʹKipney, one of  4  the Security Plans founders, requested that CUNA Mutual confirm its  5  willingness to continue paying credit unions the maximum service fee  6  once the Security Plans polices were transferred.  In the discussion of  7  service fees, OʹKipney did not mention the earnout payment or the  8  percentage caps in the earnout calculation.  OʹKipneyʹs letter also  9  addressed a variety of other items not relevant to the present dispute.   10  OʹKipney stated that Êº[i]n all likelihood, weʹll want to incorporate the  11  companyʹs response to many of these items into the Definitive  12  Agreement.ʺ  Letter of John OʹKipney to Gary E. Young (Mar. 13, 2002).    Margaret Immerfall, a CUNA Mutual vice president, responded that  13  14  the company did not wish to revise the Asset Purchase Agreement at that  15  late stage of negotiations.  OʹKipney Decl. ¶ 33.  OʹKipney recalls,  16  however, that he and Immerfall agreed to address the issue in a Êºletter of  17  understanding.ʺ  Id.  Then, on April 10, 2002, Immerfall  replied by letter to  18  OʹKipneyʹs correspondence of March 13, confirming CUNA Mutualʹs  13    1  ʺwillingness to pay identical service fees to those currently being paidʺ to  2  Security Plansʹ clients.  Letter of Margaret Immerfall to John OʹKipney  3  (Mar. 13, 2002).  That letter stated only that CUNA Mutual would continue  4  paying the fees.  It did not mention that, under the terms of the Asset  5  Purchase Agreement, any fees charged in excess of the contractual cap  6  would be deducted from the earnout calculation.    When the Asset Purchase Agreement was finalized at the end of  7  8  May 2002, the earnout provision remained unchanged   it continued to  9  impose a cap on service fees for purposes of calculating the earnout  10  payment and did not acknowledge that the letter of April 10, 2002, would  11  allow service fees to be charged above this cap.  OʹKipney has stated that  12  he nonetheless understood the letter of April 10, 2002, to Êºsupersedeʺ the  13  relevant provisions of the Asset Purchase Agreement, such that fees  14  charged above the cap pursuant to the letter would not be deducted from  15  the earnout.  OʹKipney Decl. ¶ 36.    The following July, CUNA Mutual wrote to the New York State  16  17  Chief Insurance Policy Examiner requesting permission to take over  18  Security Plansʹ business.  It said that service fees would remain the same.   14    1  At this point, service fees on the majority of Security Plansʹ programs  2  exceeded the caps set in the Asset Purchase Agreement.  Throughout the  3  time period relevant to the earnout, CUNA Mutual continued to pay  4  service fees at the same level that Security Plans had been paying prior to  5  the merger.    6  Final Earnout Calculation  7  CUNA Mutual finalized its accounting of the earnout on August 8,  8  2006.  It determined that Security Plansʹ book of business carried a six year  9  average written premium of $7.1 million and an average loss ratio of 70.2  10  percent, which would entitle Security Plans to an earnout of $301,000.   11  That amount was then reduced nearly to zero, though, by $291,752 in  12  excess service fees paid to credit unions.  Any remaining payment was  13  wiped out by an additional $1.5 million deduction for so called  14  ʺexperience refunds.ʺ4  The resulting earnout was nil.  15  This Litigation  16  On July 14, 2008, the plaintiff filed a complaint commencing this  17  lawsuit in the United States District Court for the Western District of New                                                                The plaintiff contested the legal basis for the experience refund deductions in  the district court, but that argument is not a subject of this appeal.    4 15    1  York invoking the courtʹs diversity jurisdiction under 28 U.S.C. § 1332(a),  2  and alleging breaches of contract and of the implied covenant of good faith  3  and fair dealing.  The complaint did not specify the amount of damages it  4  was seeking, although it alleged that a fairly and accurately calculated  5  earnout would have exceeded $75,000.5    Arguments in the district court focused on three principal claims.   6  7  First, the plaintiff asserted that CUNA Mutualʹs handling of the claim  8  reserves issue constituted a breach of the implied covenant of good faith  9  and fair dealing, and led to a lower earnout calculation than was  10  appropriate.  Second, the plaintiff argued that CUNA Mutualʹs decision to  11  deduct $291,752 in excess service fees violated an understanding, reflected  12  in the letter of April 10, 2002, that no such deductions would be made.   13  Third, the plaintiff maintained that the deduction of certain so called                                                               5   This is sufficient to establish subject matter jurisdiction:  A party invoking the jurisdiction of the federal court has the burden  of proving that it appears to a reasonable probability that the claim  is in excess of the statutory jurisdictional amount.  This burden is  hardly onerous, however, for we recognize a rebuttable  presumption that the face of the complaint is a good faith  representation of the actual amount in controversy.    Scherer v. Equitable Life Assurance Socʹy of the U.S., 347 F.3d 394, 397 (2d Cir. 2003)  (citations and internal quotation marks omitted).  16    1  experience refunds from the earnout was impermissible under the Asset  2  Purchase Agreement because those refunds were paid too late to make  3  them deductible under the formula prescribed by the contract.  On March  4  29, 2010, Security Plans moved for partial summary judgment on the  5  experience refunds issue.  On July 1, 2010, CUNA Mutual moved for  6  summary judgment dismissing the complaint in its entirety.    7  In an order filed November 16, 2012, the district court granted  8  CUNA Mutualʹs motion for summary judgment as it pertained to the claim  9  reserves and the service fee issues, but found a triable issue of fact  10  concerning the experience refund claim.6  Order at 1 19, Security Plans, Inc.  11  v. CUNA Mut. Ins. Socʹy, No. 08 cv 6313 (W.D.N.Y. Nov. 16, 2012)  12  (ʺOrderʺ).  Subsequently, the plaintiffʹs counsel moved that the case be  13  dismissed in its entirety, explaining that even if Security Plans were to  14  prevail on the experience refund claim, this would not be sufficient to  15  achieve a positive earnout balance in light of the district courtʹs grant of  16  summary judgment on the remaining arguments.  The district court, by                                                                CUNA Mutual had also moved to strike portions of the record.  The district  court denied these motions to strike as moot, because the evidence that CUNA  Mutual sought to strike related exclusively to claim reserves.    6 17    1  order dated January 18, 2013, granted this motion.  Order at 1, Security  2  Plans, Inc. v. CUNA Mut. Ins. Socʹy, No. 08 cv 6313 (W.D.N.Y. Jan. 18,  3  2013).  Final judgment was entered four days later.    The plaintiff appeals, challenging the district courtʹs judgment based  4  5  on the loss ratio and service fee issues.    DISCUSSION  6  ʺWe review a district courtʹs decision to grant summary judgment de  7  8  novo, construing the evidence in the light most favorable to the party  9  against which summary judgment was granted and drawing all reasonable  10  inferences in its favor.ʺ  Wachovia Bank, N.A. v. VCG Special Opportunities  11  Master Fund, Ltd., 661 F.3d 164, 171 (2d Cir. 2011), cert. denied, 132 S. Ct.  12  2439 (2012).  We also review de novo Êºquestions as to the plain meaning or  13  ambiguity of the language of a contract.ʺ  Fabozzi v. Lexington Ins. Co., 601  14  F.3d 88, 90 (2d Cir. 2010).   We will affirm a grant of summary judgment  15  only if there is no genuine issue of material fact and the prevailing party  16  was entitled to judgment as a matter of law.  Id.; Fed. R. Civ. P. 56(a).  I. 17  The parties do not dispute that, under the terms of the Asset  18  19  Breach of Contract Claim: Determination of Service Fees  Purchase Agreement finalized on May 31, 2002, CUNA Mutual was  18    1  entitled to deduct $291,752 in excess service fees from the earnout payment  2  to Security Plans.  Security Plans argues, however, that CUNA Mutualʹs  3  letter of April 10, 2002, in which CUNA Mutual expressed its willingness  4  to continue paying service fees that were higher than the caps imposed by  5  the Asset Purchase Agreement, constituted an implicit promise that excess  6  fees would not be deducted from the earnout payment.  This letter was  7  sent by CUNA Mutual and received by the plaintiff more than a month  8  before the agreement was finalized.  The plaintiff nonetheless argues that  9  CUNA Mutual was bound by the terms of this letter to refrain from  10  deducting service fees when calculating the earnout.  The district court correctly observed that such a result would  11  12  ʺplainly run[ ] afoul of the parol evidence rule.ʺ  Order at 17.  In New York,  13  ʺ[i]t is well settled that extrinsic and parol evidence is not admissible to  14  create an ambiguity in a written agreement which is complete and clear  15  and unambiguous upon its face.ʺ  W.W.W. Assocs., Inc. v. Giancontieri, 77  16  N.Y.2d 157, 163, 566 N.E.2d 639, 642 (1990) (citations and internal  17  quotation marks omitted); accord U.S. Bank Trust Natʹl Assʹn v. AMR Corp.  18  (In re AMR Corp.), 730 F.3d 88, 98 (2d Cir. 2013), cert. denied, 134 S. Ct. 1888  19    1  (2014).  ÊºEvidence outside the four corners of the document as to what was  2  really intended but unstated or misstated is generally inadmissible to add  3  to or vary the writing.ʺ  W.W.W. Assocs., 77 N.Y.2d at 162, 566 N.E.2d at  4  642.  Parol evidence Êºis admissible only if a court finds an ambiguity in the  5  contract.ʺ  Schron v. Troutman Sanders LLP, 20 N.Y.3d 430, 436, 986 N.E.2d  6  430, 433 (2013).  The letter of April 10, 2002, upon which the plaintiff relies, falls  7  8  beyond the borders of the partiesʹ written agreement, and therefore  9  constitutes parol evidence.  The Asset Purchase Agreement contains a  10  merger clause, which states that the contract is an integrated document  11  reflecting a complete statement of the bargain between the parties.  Asset  12  Purchase Agreement ¶ 13.7.  The merger clause does not incorporate by  13  reference the letter of April 10, 2002.  See id. (incorporating specified  14  documents, including exhibits, but not the April letter).  We deem the  15  parties, by defining the scope of their agreement in a merger clause, to  16  have intended Êºto require the full application of the parol evidence rule in  17  order to bar the introduction of extrinsic evidence to alter, vary or  20    1  contradict the terms of the writing.ʺ  Jarecki v. Shung Moo Louie, 95 N.Y.2d  2  665, 669, 745 N.E.2d 1006, 1009 (2001).  We might consider extrinsic evidence to illuminate an ambiguous  3  4  contractual term.  See, e.g., Schron, 20 N.Y.3d at 436, 986 N.E.2d at 433.  But  5  we find no such ambiguity here.7  The Asset Purchase Agreement provides  6  specific limits for service fees paid to credit unions and states that, if fees  7  are paid in excess of those limits, the overage will be deducted from the  8  earnout.  Asset Purchase Agreement ¶ 2.9(b)(iii).  The plaintiff has not  9  called into question the clarity of this provision.  The contract is therefore  10  unambiguous with respect to the deduction of excess service fees.  We  11  conclude that the district court properly declined to rely on parol evidence  12  to reinterpret the contract.  13  We also reject the plaintiffʹs argument that the doctrine of  14  promissory estoppel bars CUNA Mutual from deducting excess service  15  fees.  To demonstrate promissory estoppel under New York law, a party  16  must show reasonable and detrimental reliance upon a clear and  17  unambiguous promise.  Kaye v. Grossman, 202 F.3d 611, 615 (2d Cir. 2000).                                                                  ÊºWhether or not a writing is ambiguous is a question of law to be resolved by  the courts.ʺ  W.W.W. Assocs., 77 N.Y.2d at 162, 566 N.E.2d at 642.  7 21    1  As a general matter, Êºa party may not maintain a promissory estoppel  2  claim where the promises on which the claim is based are expressly  3  contradicted by a later written agreement covering the same subject  4  matter.ʺ  Underdog Trucking, LLC v. Verizon Servs. Corp., No. 09 Civ. 8918,  5  2010 WL 2900048, at *6, 2010 U.S. Dist. LEXIS 72642, at *18 *19 (S.D.N.Y.  6  July 20, 2010); see also Fariello v. Checkmate Holdings, LLC, 82 A.D.3d 437,  7  438, 918 N.Y.S.2d 408, 409 (1st Depʹt 2011) (holding that promissory  8  estoppel claim is barred by merger clause in subsequent agreement  9  between the parties); Capricorn Invs. III, L.P. v. Coolbrands Intʹl, Inc., 66  10  A.D.3d 409, 410, 886 N.Y.S.2d 158, 159 (1st Depʹt 2009) (rejecting claim  11  where asserted promise was Êºflatly contradicted by the partiesʹ written  12  agreement which covered the same subject matter and expressly  13  superseded all other prior agreements and understandingsʺ).  Even if the letter of April 10, 2002, did constitute a promise not to  14  15  deduct the service fees,8 that promise was flatly contradicted by the final                                                                The so called letter agreement only Êºconfirm[s]ʺ CUNA Mutualʹs Êºwillingness  to pay identical service fees to those currently being paid to [Security Plans]  clients.ʺ  Letter of Margaret Immerfall to John OʹKipney (Apr. 10, 2002).  This  expressed willingness to continue paying the excess service fees is not necessarily  inconsistent with a requirement that such excesses later be deducted from  Security Plansʹ earnout.  8 22    1  Asset Purchase Agreement, which was concluded more than a month later.   2  Security Plans, therefore, cannot be said to have reasonably relied upon  3  this earlier promise in light of the clear terms of its contract.  For these  4  reasons, we affirm the district courtʹs grant of summary judgment on the  5  plaintiffʹs service fee claim.  II. 6  7  The plaintiff also contends that the defendantʹs handling of the claim  8  9  Implied Covenant of Good Faith Claim: Determination of  Claim Reserves  reserves and the resultant earnout calculation violated the implied  10  covenant of good faith and fair dealing.  New York law implies such a  11  covenant in all contracts.  Fishoff v. Coty Inc., 634 F.3d 647, 653 (2d Cir.  12  2011); 511 W. 232nd Owners Corp. v. Jennifer Realty Co., 98 N.Y.2d 144, 153,  13  773 N.E.2d 496, 500 (2002); see also Restatement (2d) of Contracts § 205  14  (1981).   Pursuant to this principle, Êºneither party shall do anything which  15  will have the effect of destroying or injuring the right of the other party to  16  receive the fruits of the contract.ʺ  Moran v. Erk, 11 N.Y.3d 452, 456, 901  17  N.E.2d 187, 190 (2008) (internal quotation marks omitted).  A breach of the  18  covenant is considered a breach of the underlying contract.  Natʹl Mkt.  19  Share, Inc. v. Sterling Natʹl Bank, 392 F.3d 520, 525 (2d Cir. 2004).  23    The implied covenant does not Êºundermine a partyʹs Ê¹general right to  1  2  act on its own interests in a way that may incidentally lessenʹʺ the other  3  partyʹs expected benefit.  M/A COM Sec. Corp. v. Galesi, 904 F.2d 134, 136  4  (2d Cir. 1990) (per curiam) (quoting Van Valkenburgh, Nooger & Neville, Inc.  5  v. Hayden Publʹg Co., 30 N.Y.2d 34, 46, 281 N.E.2d 142, 145, cert. denied, 409  6  U.S. 875 (1972)).  The covenant will be breached only in a narrow range of  7  cases.  A plaintiff must show substantially more than evidence that the  8  defendantʹs actions were negligent or inept.  See Behren v. Warren Gorham &  9  Lamont, Inc., 24 A.D.3d 132, 133, 808 N.Y.S.2d 157, 158 (1st Depʹt 2005)  10  (noting, in affirming summary judgment, that the plaintiff had admitted  11  that the Êºdefendantʹs alleged mismanagement was due to ineptitudeʺ);  12  Wagner v. JP Morgan Chase Bank, No. 06 Civ 3216(RJS), 2011 WL 856262, at  13  *4, 2011 U.S. Dist. LEXIS 2456, at *11 *12 (S.D.N.Y. Mar. 9, 2011) (stating  14  that the plaintiff must show something more than that the defendant was  15  ʺmisguided or ignorant or even merely negligentʺ (citation omitted)); cf.  16  United Steelworkers of Am., AFL CIO CLC v. Rawson, 495 U.S. 362, 372 73  17  (1990) (observing that Êºmere negligenceʺ is insufficient to constitute  18  arbitrary conduct that breaches unionʹs statutory duty of fair  24    1  representation); McClary v. Civil Serv. Emps. Assʹn, Inc., 133 A.D.2d 522,  2  522, 520 N.Y.S.2d 88, 89 (4th Depʹt 1987) (same).  The plaintiff must instead  3  demonstrate something more, such as that the defendant Êºact[ed]  4  arbitrarily or irrationally in exercising [the] discretionʺ afforded to it under  5  the contract.  Dalton, 87 N.Y.2d at 389, 663 N.E.2d at 291; see also Behren, 24  6  A.D.3d at 133, 808 N.Y.S.2d at 158 (affirming summary judgment because  7  there was no Êºissue of fact as to whether defendantʹs alleged  8  mismanagement of those assets was arbitrary or irrationalʺ).    9  The plaintiff alleges two violations of the implied covenant of good  10  faith and fair dealing.  Only one of them, we think, has merit based on the  11  record at summary judgment.9  First, the plaintiff argues, the defendant  12  acted irrationally or arbitrarily in setting (or failing to correct) the excessive  13  claim reserves, thus causing the higher loss ratios and the lower earnout  14  calculation of which the plaintiff complains.  We agree with the district                                                                In addition to what follows, the plaintiff argues that its book of business  received disparate treatment when compared with CUNA Mutualʹs business  overall, even without taking into account the system wide problems concerning  claim reserves.  This argument would require the factfinder to engage in a chain  of speculations and inferences, in which a trial judge is not required to indulge  even at summary judgment.  See, e.g., Kulak v. City of New York, 88 F.3d 63, 71 (2d  Cir. 1996) (ʺ[C]onclusory statements, conjecture, or speculation by the party  resisting the motion will not defeat summary judgment.ʺ).  Therefore, insofar as  the plaintiffʹs claims turn on these factual allegations, we reject them.  9 25    1  court that this aspect of the claim cannot withstand the defendantʹs motion  2  for summary judgment inasmuch as the record contains nothing to suggest  3  anything more than negligence in CUNA Mutualʹs handling of the claim  4  reserves.  Negligence in operating a business, as we have explained, is  5  insufficient to support a claim under the implied covenant.  See, e.g.,  6  Behren, 24 A.D.3d at 133, 808 N.Y.S.2d at 158.  We therefore focus, as the  7  plaintiff does in its briefs, on its second argument: that CUNA Mutual  8  acted arbitrarily when it refused to provide a revised earnout calculation  9  in light of an alleged system wide error concerning claim reserves.    The implied covenantʹs prohibition on arbitrary or irrational  10  11  exercises of discretion may apply to this second claim.   The Asset  12  Purchase Agreement expressly confers on the defendant broad discretion  13  to Êºoperate the business in accordance with its best business judgment.ʺ   14  Asset Purchase Agreement, ¶ 2.9(e).  And the contract places on the  15  defendant the responsibility for calculating the earnout, thereby conferring  16  a limited discretion in selecting the values such as loss ratios and written  17  premium that enter into the calculation in the first place.  See id.  18  ¶ 2.9(b)(vii).  This latter form of limited discretion is indeed the subject of  26    1  the plaintiffʹs claim in this case,10 and the plaintiff may therefore argue that  2  the defendant acted arbitrarily or irrationally in handling the earnout  3  calculation.  See Dalton, 87 N.Y.2d at 392, 663 N.E.2d at 293.  Furthermore, the provision in the Asset Purchase Agreement  4  5  entitling CUNA Mutual to exercise its Êºbest business judgmentʺ in the  6  operation of the merged business, Asset Purchase Agreement, ¶ 2.9(e),  7  does not displace Daltonʹs requirement that discretion be exercised in a  8  non arbitrary manner.  While New York courts generally will not disturb  9  actions taken pursuant to a partyʹs business judgment, see Nikitovich v.  10  OʹNeal, 40 A.D.3d 300, 301, 836 N.Y.S.2d 34, 35 (1st Depʹt 2007) (ʺ[T]his  11  Court may not substitute its business judgment for that of the employer.ʺ);  12  Ins. Co. of Greater N.Y. v. Glen Haven Residential Health Care Facility, 253  13  A.D.2d 378, 379, 676 N.Y.S.2d 176, 177 (1st Depʹt 1998) (similar), the New  14  York Court of Appeals has explained in a related context that arbitrary                                                                This claim does not, by contrast, arise from the defendantʹs Êºinterpolationʺ of  the exhibits attached to the Asset Purchase Agreement, which are meant to guide  the calculation of the earnout.  See Asset Purchase Agreement, ¶ 2.9(b)(vii).   Because the plaintiff expressly agreed in the contract to abide by the defendantʹs  interpolations, see id., such a claim would likely be barred by that agreement.  See  Times Mirror Magazines, Inc. v. Field & Stream Licenses Co., 294 F.3d 383, 395 (2d  Cir. 2002) (observing that the plaintiff Êºcannot avoid the express terms of the  contract by relying on the implied covenant of good faith and fair dealingʺ).   10 27    1  decision making is incompatible with the exercise of legitimate business  2  judgment, 40 W. 67th St. v. Pullman, 100 N.Y.2d 147, 157, 790 N.E.2d 1174,  3  1182 (2003); see also Fletcher v. The Dakota, Inc., 99 A.D.3d 43, 48, 948  4  N.Y.S.2d 263, 267 (1st Depʹt 2012) (explaining that arbitrariness Êºis not  5  protected by the business judgment ruleʺ).  Therefore, a provision entitling  6  the defendant to act in its best business judgment does not alter the scope  7  of our inquiry, which is already limited to arbitrary or irrational exercises  8  of discretion.11    The record on appeal, moreover, presents sufficient evidence to  9  10  create a triable issue of fact as to the defendantʹs handling of the earnout  11  calculation.  The parties understood that the earnout would be based on  12  the Êºperformanceʺ of Security Plansʹ former book of business.  Asset                                                                We need not and do not decide whether and to what extent a different  contractual provision may constrict or obviate the protections of the implied  covenant.  Compare State St. Bank & Trust Co. v. Inversiones Errazuriz Limitada, 374  F.3d 158, 170 (2d Cir. 2004) (finding that the covenant does not prevent a bank  from arbitrarily withholding consent to particular conduct when a contract  confers an absolute right to withhold consent), cert. denied, 543 U.S. 1177 (2005),  with Travellers Intʹl, A.G. v. Trans World Airlines, Inc., 41 F.3d 1570, 1575 (2d Cir.  1994) (ʺEven when a contract confers decision making power on a single party,  the resulting discretion is nevertheless subject to an obligation that it be exercised  in good faith.ʺ).  See also In Touch Concepts, Inc. v. Cellco Pʹship, 949 F. Supp. 2d  447, 466 67 (S.D.N.Y. 2013) (declining to decide whether a provision expressly  waiving the implied covenant of good faith is enforceable).  11 28    1  Purchase Agreement, ¶ 2.9(a).  Although Security Plansʹ business appeared  2  to perform poorly during the relevant period, it was understood by CUNA  3  Mutual managers that a system wide problem with excessive claim  4  reserves had distorted the performance data.  This realization led several  5  of the managers to consider the relevant loss ratio numbers with suspicion,  6  thinking they were too high and thus not entirely accurate.  These  7  managers apparently took initial steps to recalculate the earnout using  8  more accurate figures that would have benefited the plaintiff, but  9  appeared to abandon that effort before any revised calculation was  10  completed and supplied.    Making all inferences in the plaintiffʹs favor, a rational trier of fact  11  12  could properly conclude that it was arbitrary for the defendant to refuse to  13  revise the earnout calculation in order to correct for the suspect numbers.   14  On this record, a trier of fact could, but would not necessarily be required  15  to, conclude that: (i) the initial decision that set high claim reserves for the  16  earnout period was made by mistake, and not as a result of actuarial  17  judgment; (ii) this mistake caused Security Plansʹ performance data to be  18  distorted in ways that negatively affected the earnout; (iii) this mistake  29    1  was noticed in time to revise the earnout calculation accordingly, and such  2  revision was possible; (iv) the mistake was acknowledged by all parties  3  concerned; and (v) CUNA Mutual, for no valid business reason, decided  4  not to adjust the earnout calculation.  In making this second decision not to  5  revise the calculation, CUNA Mutual was exercising its contractually  6  conferred authority as the party charged with calculating the earnout, but  7  a trier of fact could find it exercised this discretion arbitrarily.  In other words, this is not a case in which the plaintiff alleges only  8  9  that that the defendantʹs mismanagement or ineptitude in running the  10  business post merger damaged its ultimate payment.  See, e.g., Wagner,  11  2011 WL 856262, at *4 *5, 2011 U.S. Dist. LEXIS 24518, at *11 *12 (rejecting  12  a claim on this basis under New York law); Fireman v. News Am. Mktg. In 13  Store, Inc., No. 05 11740, 2009 WL 3080716, at *10, 2009 U.S. Dist. LEXIS  14  91236, at *27 *29 (D. Mass. Sept. 26, 2009) (same); Tagare v. Nynex Network  15  Sys. Co., 994 F. Supp. 149, 159 60 (S.D.N.Y. 1997) (same).  Although  16  nothing in the record indicates that the initial decision to set abnormally  17  high claim reserves was anything more serious than negligence, the  18  plaintiff also has presented evidence suggesting that CUNAʹs managers  30    1  recognized their error and understood that the numbers used to calculate  2  the earnout calculation were faulty insofar as they did not reflect the  3  businessʹs performance.  Despite this awareness, CUNA Mutual declined  4  to provide the plaintiff with a revised calculation, and their reasons for  5  doing so are unclear from the record developed at the time of the motion  6  for summary judgment.  A trier of fact could conclude that the decision  7  was arbitrary.  On remand, the plaintiffʹs claim based on the implied covenant will  8  9  depend, in large measure, on the defendantʹs reasons for not revising the  10  calculation.  If CUNA Mutual can convince the trier of fact that it had a  11  genuine and colorable business justification for its decision, then its actions  12  will not have been arbitrary, and thus will not have violated the implied  13  covenant.  Cf. Levandusky, 75 N.Y.2d at 541 n.*, 553 N.E.2d at 1323 n.*.  For  14  example, CUNA Mutual manager Rich Fischer testified that he did, in fact,  15  conduct a revised calculation with more appropriate numbers, but that any  16  earnout was nonetheless wiped out by other contractually permitted  17  deductions.  This testimony might provide one possible convincing  18  explanation for CUNA Mutualʹs behavior.  But because the defendant has  31    1  not produced any documentary evidence of a revised calculation, see id.,  2  this justification hinges largely on the credibility of Fischerʹs testimony.12   3  Credibility determinations are inappropriate at the summary judgment  4  stage.  See Donnelly v. Greenburgh Cent. Sch. Dist. No. 7, 691 F.3d 134, 146  5  (2d Cir. 2012).  This testimony is therefore not conclusive on appeal.  Alternatively, further proceedings may challenge the premise that  6  7  CUNA Mutualʹs high claim reserves from 2003 to 2005 were kept as a  8  result of a company wide error.  We have relied, in this opinion, on  9  evidence in the summary judgment record that treats the high claim  10  reserves as erroneous and the resulting loss ratios as suspicious and  11  unreliable.  If the high reserves were kept as a result of a consciously risk 12  averse business strategy, as the defendant appears to suggest, then the  13  numbers used to calculate the earnout may seem less dubious, and the  14  decision to use them in the calculation may not have been arbitrary.    We are required on this appeal to accept all factual inferences in the  15  16  plaintiffʹs favor, Wachovia, 661 F.3d at 171, and we therefore express no                                                                Fischer did give the same justification in an internal e mail dated February  2007, but no calculations are included in that correspondence.  See E mail from  Rich A. Fischer to Gary E. Young (Feb. 22, 2007, 6:19 AM).    12 32    1  view on the ultimate consequences of adopting these alternative  2  characterizations of the facts.  We raise these issues only to illustrate the  3  possibility that the defendantʹs earnout calculation may, after further  4  proceedings, be characterized as a non arbitrary exercise of business  5  judgment.13  Of course, it may not be.  6  CONCLUSION  7  For the foregoing reasons, we conclude that the defendant was  8  entitled to summary judgment on the service fee claim, but that the record  9  presents a triable issue concerning the defendantʹs handling of the earnout  10  calculation.  On remand, the parties and the district court may wish to  11  determine whether, in light of our partial affirmance, the plaintiffʹs  12  remaining claim is capable of generating a positive damages award   an  13  issue that we cannot conclusively determine based on the record and  14  arguments before us   before proceeding to address the issue upon which  15  this remand is based.  The defendant also may wish to renew its motions,  16  rendered moot by the district courtʹs earlier decision, to strike certain                                                                 We repeat that, for the reasons explained above, our remand is not an  invitation for the plaintiff to renew its claims that CUNA Mutual violated the  implied covenant by setting high claim reserves in the first place.  13   33    1  evidence from the summary judgment record.  The district court may then  2  determine   in light of this opinion, of course   whether the remaining  3  evidence creates a triable issue of fact on the plaintiffʹs claims invoking the  4  implied covenant of good faith and fair dealing.  Accordingly, the judgment of the district court is AFFIRMED in part  5  6  and VACATED in part.  The case is REMANDED for further proceedings.  34