C.F. v. New York City Dept. of Educ., No. 11-5003 (2d Cir. 2014)

Annotate this Case
Justia Opinion Summary

Plaintiffs unilaterally placed their child, a child with autism, in a private placement. Plaintiffs then sought reimbursement of school placement expenses for the 2008-2009 school year under the Individuals with Disabilities Education Act (IDEA), 20 U.S.C. 1400 et seq. The district court affirmed the SRO's decision denying the request. The court applied the three-pronged Burlington/Carter Test to determine eligibility for reimbursement and concluded that plaintiffs were entitled to reimbursement. Accordingly, the court vacated and remanded.

Download PDF
11 5003 cv C.F., by His Parents R.F. and G.F. v. New York City Department of Education 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 14 15 16 17 18 19 20 21 22 23 24 25 26 27 28 UNITED STATES COURT OF APPEALS FOR THE SECOND CIRCUIT ____________________ August Term, 2012 (Argued: January 10, 2013 Decided: March 4, 2014) Docket No. 11 5003 cv ____________________ C.F., BY HIS PARENTS R.F. AND G.F., Plaintiffs Appellants, v. NEW YORK CITY DEPARTMENT OF EDUCATION, Defendant Appellee. ____________________ Before: WINTER, POOLER, and CHIN, Circuit Judges. Appeal from an October 28, 2011 opinion and order of the United States 29 District Court for the Southern District of New York (Laura Taylor Swain, J.), 30 seeking, pursuant to the Individuals with Disabilities Education Act, 20 U.S.C. 31 § 1400 et seq., reimbursement of school placement expenses for the 2008 2009 1 school year.  Plaintiffs R.F. and G.F. unilaterally placed their child C.F., a child 2 with autism, in a private placement.  They then sought reimbursement by filing a 3 due process complaint with the New York City Department of Education.  On 4 June 14, 2010, the Impartial Hearing Officer granted the request, but, on 5 September 8, 2010, the State Review Officer reversed the Impartial Hearing 6 Officer s decision.  The district court affirmed the State Review Officer, and 7 plaintiffs now appeal.  Upon review, we hold that plaintiffs are entitled to 8 reimbursement under the Burlington/Carter Test.  The judgment of the district 9 court is VACATED and the case is REMANDED. ____________________ 10 11 12 13 14 15 16 17 18 19 20 21 22 GARY S. MAYERSON (Tracey Spencer Walsh, Maria C. McGinley, on the brief) Mayerson & Associates, New York, NY,  for Plaintiffs Appellants. TAHIRIH SADRIEH, of Counsel (Edward F. X. Hart, Emily Sweet, of Counsel, Michael A. Cardozo, Corporation Counsel of the City of New York, on the brief) New York, NY, for Defendant Appellee.  POOLER, Circuit Judge: Plaintiffs Appellants C.F. and his parents R.F. and G.F. (collectively Plaintiffs ) appeal from the October 28, 2011 opinion and order of the United 2 1 States District Court for the Southern District of New York (Laura Taylor Swain, 2 J.), seeking, pursuant to the Individuals with Disabilities Education Act 3 ( IDEA ), 20 U.S.C. § 1400 et seq., reimbursement of school placement expenses 4 for the 2008 2009 school year.  R.F. and G.F. unilaterally placed their son C.F., a 5 child with autism, at the McCarton School ( McCarton ), after which they sought 6 reimbursement by filing a due process complaint with the New York City 7 Department of Education (the  Department ).  On June 14, 2010, the Impartial 8 Hearing Officer ( IHO ) granted the request, but, on September 8, 2010, the State 9 Review Officer ( SRO ) reversed the IHO s decision.  The district court affirmed 10 the SRO, and Plaintiffs now appeal.  Upon review, we hold that Plaintiffs are 11 entitled to tuition reimbursement under the Burlington/Carter Test.1  The 12 judgment of the district court is VACATED and the case is REMANDED. BACKGROUND 13 14 15 16 I.  Legal Background States that receive funding under the IDEA must provide all disabled children with a free appropriate public education.   20 U.S.C. § 1412(a).   A free 1 The Test is named after the Supreme Court cases that established it.  See Florence Cnty. Sch. Dist. Four v. Carter ex rel. Carter, 510 U.S. 7 (1993); Sch. Comm. of Burlington v. Depʹt of Educ., 471 U.S. 359 (1985).  3 1 appropriate public education must include special education and related services 2 tailored to meet the unique needs of a particular child, and be reasonably 3 calculated to enable the child to receive educational benefits.   Frank G. v. Bd. of 4 Educ., 459 F.3d 356, 363 (2d Cir. 2006) (internal quotation marks omitted).  In 5 order to ensure that disabled children receive a free appropriate public 6 education, school districts must create individualized education programs 7 ( IEPs ) for such children.  Id.; see also 20 U.S.C. § 1414(d) (listing IEP 8 requirements).  IEPs must include   a comprehensive statement of the 9 educational needs of [the] handicapped child and the specially designed 10 instruction and related services to be employed to meet those needs.   Frank G., 11 459 F.3d at 363 (internal quotation marks omitted).   In New York, the state has 12 assigned responsibility for developing IEPs to local Committees on Special 13 Education . . . .   R.E. v. N.Y.C. Dep t of Educ., 694 F.3d 167, 175 (2d Cir. 2012) 14 (citing N.Y. Educ. Law § 4402(1)(b)(1)),2 cert. denied, 133 S. Ct. 2802 (2013).  Such 15 Committees  are  comprised of members appointed by the local school district s 16 board of education, and must include the student s parent(s), a regular or special 2  All citations to New York statutes are to McKinney s Consolidated Laws of New York Annotated (West 2013). 4 1 education teacher, a school board representative, a parent representative, and 2 others.   Id.  (citing N.Y. Educ. Law § 4402(1)(b)(1)(a)); see also N.Y. Comp. Codes 3 R. & Regs. ( NYCRR ) tit. 8, § 200.3(a). 4 The IDEA requires that an IEP be reasonably calculated to enable the 5 child to receive educational benefits.   R.E., 694 F.3d at 175 (internal quotation 6 marks omitted).   The purpose of the Act was more to open the door of public 7 education to handicapped children on appropriate terms than to guarantee any 8 particular level of education once inside.   Walczak v. Fla. Union Free Sch. Dist., 9 142 F.3d 119, 130 (2d Cir. 1998) (internal quotation marks omitted). The IDEA s 10 appropriate  education standard does not require that a child be provided with 11 the optimal programmatic alternative.  See id. at 132.  Rather, it calls only for 12 selection of a program that provides a  basic floor of opportunity,  id. (internal 13 quotation marks omitted), that is  likely to produce progress, not regression, 14 id. at 130 (internal quotation marks omitted).   [B]ecause public  resources are not 15 infinite,  federal law  does not secure the best education money can buy; it calls 16 upon government, more modestly, to provide an appropriate education for each 17 [disabled] child.   Id.  (quoting Lunceford v. D.C. Bd. of Educ., 745 F.2d 1577, 1583 18 (D.C. Cir. 1984) (Ruth Bader Ginsburg, J.)).  5 1 Additionally, both federal and state law impose certain procedural 2 requirements on Committees on Special Education.  Relevant to this appeal are 3 the following requirements: 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 14 15 16 17 18 19 20 21 22 23 24 25 26 For students who engage in behaviors that impede learning, Committees shall conduct, as necessary, functional behavioral assessments that determine why the student engages in such behaviors and how the behaviors relate to the environment.  NYCRR §§ 200.1(r), 200.4(b)(1)(v), 200.22(a).  For students who in engage in behaviors that impede learning despite consistent interventions, Committees shall consider the development of a behavioral intervention plan,  based on the functional behavioral assessment, that creates a baseline and performance criteria to measure improvement in behavior and identifies intervention strategies.  Id. §§ 200.1(mmm), 200.22(b); see also 20 U.S.C. § 1414(d)(3)(B)(i); 34 C.F.R. § 300.324(a)(2)(i). For students with autism, Committees shall include provisions for parent counseling and training.   NYCRR §§ 200.1(kk); 200.13(d).     Committees  shall ensure that the parents of each child with a disability are members of any group that makes decisions on the educational placement of their child.   29 U.S.C. § 1414(e); see also 34 C.F.R. § 300.501(c)(1). If a state fails in its obligation to provide a free appropriate public education to a 27 handicapped child, the parents may enroll the child in a private school and seek 28 retroactive reimbursement for the cost of the private school from the state.   29 Frank G., 459 F.3d at 363.   6 1 The Supreme Court has established the three pronged Burlington/Carter 2 Test to determine eligibility for reimbursement, which looks to (1) whether the 3 school district s proposed plan will provide the child with a free appropriate 4 public education; (2) whether the parents  private placement is appropriate to the 5 child s needs; and (3) a consideration of the equities.  Id.  In order to challenge an 6 IEP, parents must first file a  due process complaint  listing the alleged 7 deficiencies.  20 U.S.C. § 1415(b)(7)(A).  If, after a 30 day resolution period, the 8 deficiencies remain, the parents and school district shall enter into an  impartial 9 due process hearing  as provided by state law.  Id. § 1415(f)(1).   Under New York 10 law, the parties first proceed before an IHO, who is subject to review by an SRO 11 who may affirm or modify the IHO s order.  N.Y. Educ. Law § 4404(1), (2).  12 Either party may then bring a civil action in state or federal court to review the 13 SRO s decision.   R.E., 694 F.3d at 175 (citing 20 U.S.C. § 1415(i)(2)(A)). 14 II.  C.F. 15 C.F., now eleven years old, is autistic and presents with significant 16 interfering behaviors including maladaptive and self stimulatory behaviors.  17 Before the 2006 2007 school year, C.F. was on a home based applied behavioral 7 1 analysis ( ABA ) program.3  For the 2006 2007 and 2007 2008 school years, C.F. 2 attended McCarton, a private school located in Manhattan, where he received 3 ABA therapy at a 1:1 student to therapist ratio.  In July 2007, C.F. and his parents 4 moved from New Jersey into New York City.  On May 15, 2008, the Department 5 convened a Committee on Special Education (the  Committee ) to formulate 6 C.F. s IEP for the 2008 2009 school year.  The Committee was comprised of the 7 following individuals:  C.F. s father; Nicole Check, a Department psychologist; a 8 Department social worker; a Department special education teacher; a speech 9 therapist; C.F. s at home ABA provider; and a parent member.  The Committee 10 considered a classroom observation report and social history report prepared by 11 a Department social worker.  It also considered information that had been 12 previously prepared by McCarton personnel:  a psycho educational evaluation, a 13 neuro developmental evaluation and educational, occupational therapy, and 14 speech and language progress reports.   15 Neither the Committee nor the IEP specified the school placement site.  16 However, on June 17, 2008, the Department sent Plaintiffs a final notice of 17 recommendation, placing C.F. at PS 169 located at PS 102, starting in July 2008.  3  ABA is the use of principles and techniques in order to encourage useful behaviors and discourage harmful ones. 8 1 C.F. s IEP was attached to the notice.  The IEP recommended placement in a 6:1:1 2 student to teacher to paraprofessional ratio classroom.  The Committee also 3 recommended five 30 minute sessions per week of speech and language therapy 4 at a 1:1 student to therapist ratio and five 30 minute sessions per week of 5 occupational therapy at a 1:1 student to therapist ratio.  The Committee did not 6 create a functional behavioral assessment but did create a behavioral intervention 7 plan based on the McCarton reports.  8 On June 27, 2008, C.F. s parents sent a letter rejecting the proposed 9 placement.  C.F. was enrolled in McCarton for the 2008 2009 school year and 10 received after school 1:1 ABA therapy.  On June 30, 2008, Plaintiffs filed the 11 required due process complaint, the relevant portion of which is reproduced 12 below in a footnote.4  At the end of the 30 day resolution period, Plaintiffs 4 The due process complaint alleged, inter alia: A specific and identifiable placement was not timely and properly developed and determined at the IEP meeting, with the active involvement of [C.F. s] parents, as required by statute.  The IEP merely reflects the generic recommendation  special class in a specialized school ; . . . Although [C.F.] is diagnosed with an autism spectrum disorder, the [Department] failed to make provision for appropriate, 9 1 proceeded to a hearing before an IHO.  2 III.  Case History 3 Before the IHO, the Department put forth four witnesses.  The first, 4 Department psychologist Check, testified to the following:  She had developed 5 C.F. s behavioral intervention plan after the Committee meeting, based on reports 6 from McCarton and C.F. s treatment providers.  She did not develop a functional 7 behavioral assessment.  The behavioral intervention plan included target 8 behaviors and supports to remediate behaviors.  It did not, however, identify 9 supports for specific behaviors.  Check agreed that the plan was  vague, based 10 on the standards in the field,  but stated that it would be made more specific individualized parent training and counseling, in violation of the [Commissioner of Education s] express regulations; . . . Although [C.F.] presents with a variety of interfering behaviors, the  [Department] failed to make any provision at the IEP for the appropriate development of a Functional Behavioral Assessment ( FBA ) or appropriate Behavior Intervention Plan ( BIP ) that is supposed to be based on the results of such an assessment the so called BIP attached to [C.F. s] proposed IEP is inappropriate and inadequate[.] The complaint requested that C.F. continue his education at McCarton and that his parents be provided with parent training and counseling. 10 1 once C.F. was placed.  Finally, she stated that while the Committee 2 recommended that C.F. attend a 6:1:1 program, it was her understanding that 3 some Department classrooms utilized 1:1 ABA therapy.     4 The second witness, Denise Velasquez, the parent coordinator at PS 169, 5 testified about her duties assisting parents with autistic students.  She testified 6 that she conducted workshops for parents with autistic children, and that such 7 workshops were usually offered monthly, with eight total for the year.   8 9 The third witness, Ilene Halpern, was the assistant principal at PS 169 at PS 102, C.F. s proposed placement.  She testified that, while C.F. s proposed 10 placement started in July, the site was not ready until September.  Prior to that 11 time, PS 169 was located in a nearby location at PS 155.  Halpern testified that, 12 had a parent attempted to visit PS 169 at PS 102 in July, the parent would have 13 been directed to PS 155.   14 The final Department witness, Stephanie Silverman, a special education 15 teacher at PS 169, testified about her classroom.  She stated that she had 16 previously taught in a 6:1:1 classroom that used ABA as well as another teaching 17 method, TEACCH.5  She testified that, were C.F. to have been placed in her 5 TEACCH stands for Treatment and Education of Autistic and Related Communication Handicapped Children. 11 1 classroom, she would have been able to conduct a functional behavioral 2 assessment and behavioral intervention plan, based on her classroom 3 observations.  She also opined that, based on the IEP, C.F. would have fit into her 4 class.  With regard to parent training and counseling, Silverman testified that she 5 holds parent teacher conferences and is open to meeting with parents. 6 Plaintiffs put forth eight witnesses.   Five were affiliated with McCarton.  7 First, Panos Rekoutis, acting director of occupational therapy at McCarton, 8 testified that the severity of C.F. s maladaptive behaviors required individualized 9 occupational therapy sessions, and that C.F. was receiving five 45 minute 10 sessions per week at McCarton.  Adina Haims, a speech and language 11 pathologist at McCarton, testified that C.F. required individualized speech and 12 language therapy due to his lack of attention and focusing capacity, and that he 13 received five 60 minute speech therapy sessions weekly at McCarton.  She further 14 testified that 30 minute sessions would not give C.F. enough time to control his 15 behaviors.  Jessica Pangretic, a speech therapist at McCarton, testified to the 16 contents of C.F. s speech therapy sessions, and also testified that 30 minute 17 speech therapy sessions would be inappropriate.  Ivy Feldman, education 18 director at McCarton, testified that, due to C.F. s maladaptive behaviors, he 12 1 required a 1:1 learning environment, and that a 6:1:1 setting would be 2 inappropriate.  Marva Pearl, a teacher at McCarton, testified as to C.F. s 3 improvement in behavior in a 1:1 ABA classroom during the 2007 2008 and 2008 4 2009 school years.  5 Additionally, G.F., C.F. s mother, stated that her son had made meaningful 6 progress while at McCarton, including improvements with language and fine 7 motor skills.  She also testified that C.F. received after school speech and 8 language and ABA services.  Jenifer Clark, behavior consultant and senior 9 supervising therapist for the ABA services, testified that C.F. would not make 10 meaningful progress in a 6:1:1 classroom.  She also testified that C.F. needed both 11 home and school services.  Finally, R.F., C.F. s father, testified that C.F. had made 12 progress at McCarton and that he did not believe that his son could make 13 meaningful progress in a 6:1:1 class.  He stated that, after the family moved to 14 New York City, he had asked whether the City had programs akin to 15 McCarton s, and further inquired whether there was an option by which C.F. 16 could remain in McCarton and receive financial assistance, but he received no 17 definitive response.  He testified that, after the final notice of recommendation, he 18 attempted to contact C.F. s placement school through phone calls and letters, but 13 1 was unable to do so.  Finally, R.F. testified that, after the Committee meeting, he 2 had enrolled C.F. in McCarton for the 2008 2009 school year. 3 IHO Nancy Lederman held that Plaintiffs were entitled to reimbursement 4 under Burlington/Carter.  With respect to the first element of the Test, she held 5 that the Department failed to provide C.F. with a free appropriate public 6 education.  She based her determination on the following:  C.F. s placement in a 7 school site not open until September and R.F. s inability to make contact with 8 anyone at the placement site; the failure to create an individualized program for 9 C.F. based on the severity of his behavior and unanimous testimony by parent 10 witnesses that C.F. required a 1:1 placement; the vagueness of the behavioral 11 intervention plan and the failure to produce a functional behavioral assessment; 12 and the failure to provide parent training or counseling.  With respect to 13 Plaintiffs  placement at McCarton, the IHO credited the detailed testimony of the 14 five McCarton witnesses and held that the placement was appropriate.  Finally, 15 considering the equities, the IHO held that Plaintiffs had cooperated with the 16 Department and therefore were entitled to reimbursement. 17 18 The Department appealed to SRO Paul Kelly, who reversed the IHO s decision.  The SRO held that, with regard to step one of Burlington/Carter, the 14 1 Department had provided C.F. with a free appropriate public education.  He held 2 that the issue of C.F. s school placement site was foreclosed because Plaintiffs 3 failed to challenge it in the due process complaint.  The SRO held that the 4 functional behavioral assessment and behavioral intervention plan were 5 appropriate in light of the testimony of Department school psychologist Check 6 and special education teacher Silverman that C.F. would have received a more 7 complete plan at his placement site.  With respect to the dispute over the 6:1:1 8 class placement, the SRO focused on C.F. s behavioral needs and goals, as 9 described in the various reports considered by the Committee.  The SRO placed 10 particular emphasis on the testimony of special education teacher Silverman, 11 who testified as to how she would address C.F. s behavioral goals and her 12 practice of providing 1:1 instruction as needed.  Finally, based on the testimony 13 of Department parent coordinator Velasquez as to services provided, the SRO 14 held that the Department provided sufficient parent training and counseling.  15 Because the SRO found for the Department in step 1, it declined to reach the 16 other steps of Burlington/Carter. 17 18  Plaintiffs appealed to the district court, which affirmed the SRO s decision.  C.F. v. N.Y.C. Dep t of Educ., No. 11 Civ. 00157(LTS), 2011 WL 5130101 (S.D.N.Y. 15 1 Oct. 28, 2011).  With respect to the dispute over the 6:1:1 placement, the district 2 court held that the issue was foreclosed because it was not raised in the due 3 process complaint.  Plaintiffs now appeal. DISCUSSION 4 5 Plaintiffs sue seeking tuition reimbursement for the 2008 2009 school year 6 under the IDEA.  Their claim is governed by the Burlington/Carter Test, which 7 looks to (1) whether the school district s proposed plan will provide the child 8 with a free appropriate public education; (2) whether the parents  private 9 placement is appropriate to the child s needs; and (3) a consideration of the 10 equities.  Frank G., 459 F.3d at 363.  Under New York law, at the due process 11 hearing, the Department bears the burden of establishing the validity of the IEP, 12 while the parents bear the burden of establishing the appropriateness of the 13 private placement.  N.Y. Educ. Law § 4401(1)(c).6  14 The role of the federal courts in reviewing state educational decisions 15 under the IDEA is circumscribed.   Gagliardo v. Arlington Cent. Sch. Dist., 489 F.3d 16 105, 112 13 (2d Cir. 2007) (internal quotation marks omitted).  The standard of 6  We need not here decide whether this state imposed burden also applies during the federal suit.  See R.E., 694 F.3d at 184 85 n.2.; M.H. v. N.Y.C. Dep t of Educ., 685 F.3d 217, 225 n.3 (2d Cir. 2012). 16 1 review  requires a more critical appraisal of the agency determination than 2 clear error review but nevertheless falls well short of complete de novo review.   3 M.H. v. N.Y.C. Dep t of Educ., 685 F.3d 217, 244 (2d Cir. 2012) (internal quotation 4 marks, ellipses, and brackets omitted).  The deference owed depends on both the 5 quality of the opinion and the court s institutional competence.7  Id.  Under our 6 deferential review,  [w]here the IHO and SRO disagree,  we  defer to the 7 reasoned conclusions of the SRO as the final state administrative determination.   8 Id. at 246.  However, where the SRO s determinations are insufficiently reasoned 9 to merit deference, the courts should defer to the IHO s analysis.  Id. at 246, 252.   7  In our recent decision in M.H. we gave several examples:  By way of illustration, determinations regarding the substantive adequacy of an IEP should be afforded more weight than determinations concerning whether the IEP was developed according to the proper procedures.  Decisions involving a dispute over an appropriate educational methodology should be afforded more deference than determinations concerning whether there have been objective indications of progress.  Determinations grounded in thorough and logical reasoning should be provided more deference than decisions that are not.  And the district court should afford more deference when its review is based entirely on the same evidence as that before the SRO than when the district court has before it additional evidence that was not considered by the state agency. 685 F.3d at 244 (internal citations omitted).   17 1 Additionally, the courts should defer to the IHO s analysis when considering an 2 issue not reached by the SRO.  Id. at 252.   We review the district court de novo.  3 Gagliardo, 489 F.3d at 112. On appeal, Plaintiffs allege that the Department denied C.F. a free 4 5 appropriate public education because it failed to include C.F. s parents in school 6 site selection;  failed to make express provisions for parent counseling and 7 training; failed to develop a functional behavioral assessment or adequate 8 behavioral intervention plan; and failed to offer an individualized placement that 9 addressed C.F. s demonstrated need for a 1:1 classroom.  They also argue that 10 McCarton was an appropriate private placement and that the equities favor 11 them. 12 Upon review, we hold that, under Burlington/Carter, C.F. s parents are 13 entitled to tuition reimbursement, and we therefore vacate the order of the 14 district court and remand for further proceedings consistent with this opinion. 15 I.  The Department s IEP 16 A.  Plaintiffs  Due Process Complaint 17 The first element of the Burlington/Carter Test looks to whether the school 18 district s proposed plan will provide the child with a free appropriate public 18 1 education.  Before reaching the merits of Plaintiffs  allegations in that regard, we 2 must consider whether any issues are foreclosed from review, as both the SRO 3 and district court held that some of the allegations were foreclosed because they 4 were not pled in the due process complaint. 5 As explained above, parents must file a due process complaint in order to 6 allege deficiencies in an IEP.  20 U.S.C. § 1415(b)(7)(A).  After the filing of such a 7 complaint, the Department has a 30 day resolution period in which to remedy 8 any deficiencies.  Id. § 1415(f)(1).  The Department cannot be expected to resolve 9 problems of which it is unaware.  Accordingly,  [t]he parents must state all of the 10 alleged deficiencies in the IEP in their initial due process complaint in order for 11 the resolution period to function.   R.E., 694 F.3d at 187 n.4.  The IDEA further 12 provides that  [t]he party requesting the due process hearing shall not be 13 allowed to raise issues at the due process hearing that were not raised in the 14 [complaint], unless the other party agrees otherwise.   20 U.S.C. § 1415(f)(3)(B). 15 District courts in this circuit have held that issues not raised in due process 16 complaints are foreclosed from review in federal court, absent agreement from 17 the opposing party.  See, e.g., E.F. v. N.Y.C. Dep t of Educ., No. 12 CV 2217 (MKB), 19 1 2013 WL 4495676, at * 17 (E.D.N.Y. Aug. 19, 2013); Dirocco v. Bd. of Educ., No. 11 2 Civ. 3897(ER), 2013 WL 25959, at *23 (S.D.N.Y. Jan. 2, 2013). 3 We hold that the waiver rule is not to be mechanically applied.  The key to 4 the due process procedures is fair notice and preventing parents from 5 sandbag[ging] the school district  by raising claims after the expiration of the 6 resolution period.  See R.E., 694 F.3d at 187 n.4.  We note that the IDEA itself 7 contemplates some flexibility.  The statute does not require that alleged 8 deficiencies be detailed in any formulaic manner, see 20 U.S.C. § 1415(b)(7)(A)(ii), 9 and the waiver rule limits only what may be raised  at the due process hearing, 10 11 id. § 1415(f)(3)(B); see also 34 C.F.R. § 300.511(d). Here, in their due process complaint, Plaintiffs provided fair notice to the 12 Department of their claim concerning the lack of availability of the proposed site 13 prior to September.  They alleged in their due process complaint that a  specific 14 and identifiable placement was not timely and properly developed and 15 determined at the time of the IEP meeting.   The allegation that the Department 16 had failed to provide a specific and identifiable placement in a timely manner 17 surely encompasses the claim that the placement was not timely because the 18 designated school site was unavailable until some two months after the 20 1 placement was to begin.  Moreover, the issue of the unavailability of the 2 proposed site until September was raised at the hearing by one of the 3 Department s witnesses.  It was only then that Plaintiffs learned of the delayed 4 availability of the placement.  That claim, therefore, was properly raised before 5 both the SRO and the district court. 6 The district court also held that Plaintiffs  allegation that the Department 7 failed to consider a 1:1 staffing ratio, instead considering only a 6:1:1 ratio, was 8 foreclosed.  This too was error.  With respect to this claim, both the IHO and SRO 9 reached the issue on the merits, giving us a record for review.  Additionally, the 10 dispute over the staffing ratio directly relates to C.F. s maladaptive behaviors, 11 which are at the heart of this dispute.  The due process complaint plainly alleged 12 that the Department failed to appropriately develop plans for C.F. s behavior.  In 13 addition, the proposed solution was a recommendation that C.F. continue at 14 McCarton, where he would remain in a 1:1 placement.  The Department, which 15 relied on McCarton records in making its IEP determinations, was aware of this.  16 Accordingly, the staffing ratio issue is properly considered by the federal courts.  17 B.  The Merits of Plaintiffs  Claims 18 The first element of the Burlington/Carter Test has two components.   At the 21 1 first step, courts examine whether there were procedural violations of the IDEA, 2 namely, whether the state has complied with the procedures set forth in the 3 IDEA.   R.E., 694 F.3d at 190 (internal quotation marks omitted).  Procedural 4 violations only entitle parents to reimbursement if they  impeded the child s 5 right to a free appropriate public education,   significantly impeded the parents 6 opportunity to participate in the decisionmaking process,  or  caused a 7 deprivation of educational benefits.   20 U.S.C. § 1415(f)(3)(E)(ii).  Second, courts 8 examine whether the IEP was substantively adequate, namely, whether it was 9 reasonably calculated to enable the child to receive educational benefits.   R.E., 10 694 F.3d at 190.   Substantive inadequacy automatically entitles the parents to 11 reimbursement.   Id.   12 Here, Plaintiffs allege three procedural violations:  that the Department 13 denied C.F. a free appropriate public education because it failed to include C.F. s 14 parents in school site selection; that it failed to develop a functional behavioral 15 assessment or adequate behavioral intervention plan; and that the Department 16 failed to make express provisions for parent counseling and training.  17 Substantively, they allege that the Department ignored uniform evidence that 18 C.F. required a 1:1 placement and instead assigned C.F. to a 6:1:1 placement.  Our 22 1 review is guided by our recent case, R.E., decided after the district court issued its 2 decision in this litigation.  In the consolidated appeals in R.E., we considered the 3 appropriateness in IDEA litigation of allowing school districts to supplement an 4 IEP with  retrospective testimony  of services that were not listed in the IEP. 694 5 F.3d at 185.  We held that  an IEP must be evaluated prospectively as of the time 6 it was created.   Id. at 188.  Retrospective evidence that materially alters the IEP 7 is not permissible.   Id.   On appellate review, we disregard the retrospective 8 testimony improperly relied upon by the SRO and the district court.  Considering 9 the remaining evidence, we hold that the Department failed to provide C.F. with 10 11 a free appropriate public education. Plaintiffs first allege that the Department erred in failing to include C.F. s 12 parents in site selection.  The record shows that the specific school site was not 13 discussed by the Committee or included in the IEP.  Additionally, the 14 recommended placement site, PS 169 at PS 102, was not available until 15 September, despite the fact that C.F. s placement began in July.  The IDEA 16 requires school districts to  ensure that the parents of each child with a disability 17 are members of any group that makes decisions on the educational placement of 18 their child.   29 U.S.C. § 1414(e) (emphasis added); see also 34 C.F.R. 23 1 § 300.501(c)(1).  However, we have interpreted the term  educational placement 2 to refer to the  general educational program such as the classes, individualized 3 attention and additional services a child will receive rather than the  bricks and 4 mortar  of the specific school.   T.Y. v. N.Y.C. Dep t of Educ., 584 F.3d 412, 419 (2d 5 Cir. 2009).  Thus, while the failure to specify a school site may render an IEP 6 substantively inadequate, it does not  constitute a per se procedural violation of 7 the IDEA.   Id.  Here, the Department complied with the IDEA by including 8 C.F. s parents in the determination of the type of placement, the 6:1:1 placement at 9 a Department school.  While we acknowledge the difficulties that Plaintiffs had 10 in communicating with the school site, these difficulties did not change the type 11 of placement and therefore did not violate the procedures of the IDEA. 12 Next, Plaintiffs contend that the Department erred in failing to include 13 parent counseling or training in the IEP.  New York law requires school districts 14 to include provisions for parent counseling and training.   NYCRR §§ 200.1(kk); 15 200.13(d).  Here, the Department failed to do so.  Because the IEP must be 16 evaluated prospectively, without recourse to retrospective testimony, the 17 Department cannot cure such violations by offering testimony that counseling 18 and training would have been offered.  R.E., 694 F.3d at 193.  We also note that 24 1 the SRO previously held that  parent training and counseling must be identified 2 on the IEP as a related service.   R.K. ex rel. R.K. v. N.Y.C. Dep t of Educ., No. 09 3 CV 4478 (KAM), 2011 WL 1131492, at *20 (E.D.N.Y. Jan. 21, 2011) (internal 4 quotation marks omitted), report and recommendation adopted by No. 09 CV 4478 5 (KAM)(RLM), 2011 WL 1131522 (E.D.N.Y. Mar. 28, 2011), aff d sub nom. R.E., 694 6 F.3d at 194.  Accordingly, we hold that the Department s failure to include such 7 provisions in the IEP was a procedural violation.  8 9 Finally, Plaintiffs allege that the Department failed to develop an appropriate functional behavioral assessment or behavioral intervention plan, as 10 required by state law.  See NYCRR §§ 200.1(r); 200.1(mmm); 200.4(b)(1)(v); 11 200.22(a); 200.22(b).  To the extent that Plaintiffs  claim rests on the Department s 12 failure to produce a functional behavioral assessment, the claim fails.  While the 13 omission of a functional behavioral assessment  cause[s] us to take particular 14 care to ensure that the IEP adequately addresses the child s problem behaviors, 15 the production of such an assessment is not required by the IDEA.  M.W. ex rel. 16 S.W. v. N.Y.C. Dep t of Educ., 725 F.3d 131, 140 (2d Cir. 2013) (internal quotation 17 marks omitted).  Additionally, even under New York law, assessments are only 18 required  as necessary to ascertain the physical, mental, behavioral and emotional 25 1 factors which contribute to the suspected disabilities.   NYCRR § 200.4(b)(1)(v) 2 (emphasis added).   Consequently, the state law requirement does not  raise the 3 IDEA bar by rendering IEP s developed without an [functional behavior 4 assessment] legally inadequate.   M.W., 725 F.3d at 140. 5 The focus of our review is the behavioral intervention plan developed by 6 the Department.   The IDEA . . . requires a school district to consider the use of 7 positive behavioral interventions and supports, and other strategies when a 8 child s behavior impedes learning.   Id.  (internal quotation marks omitted).  9 Failure to conduct [a functional behavior assessment], therefore, does not render 10 an IEP legally inadequate under the IDEA so long as the IEP adequately 11 identifies a student s behavioral impediments and implements strategies to 12 address that behavior.   Id.  Here, we hold that the Department failed to 13 adequately create and implement behavioral strategies in its behavioral 14 intervention plan.  The plan failed to match strategies with specific behaviors, 15 instead simply listing behaviors and strategies.  Department psychologist Check 16 admitted that the plan was vague compared to standards in the field.  The failure 17 to produce an appropriate behavioral intervention plan was the procedural 26 1 violation.  The lack of a functional behavioral assessment is relevant only to the 2 extent that it led to this failure. 3 Before the IHO, the Department offered evidence, based on testimony by 4 Check and by special education teacher Silverman, that a functional behavioral 5 assessment and more specific behavioral intervention plan would be created in 6 C.F. s placement classroom.  However, such evidence cannot be offered 7 retrospectively to cure errors in an IEP or its documents.  See R.E., 694 F.3d at 186 8 87.  Additionally, to the extent that the Department relies on Silverman s 9 testimony,   [t]he prospective nature of the IEP also forecloses the school district 10 from relying on evidence that a child would have had a specific teacher or 11 specific aide.   Id. at 187.  12 Having considered Plaintiffs  allegations of procedural violations, we hold 13 that the Department erred in failing to provide for parent training and counseling 14 and in producing an inappropriately vague behavioral intervention plan without 15 producing a functional behavioral assessment.  Such violations only satisfy the 16 first element of the Burlington/Carter Test if they, individually or cumulatively, 17 impeded the child s right to a free appropriate public education,   significantly 18 impeded the parents  opportunity to participate in the decisionmaking process, 27 1 or  caused a deprivation of educational benefits.   20 U.S.C. § 1415(f)(3)(E)(ii).  2 Here, rather than consider the procedural violations in isolation, we next 3 consider Plaintiffs  alleged substantive inadequacy.   The initial procedural 4 inquiry in an IDEA case is no mere formality, as adequate compliance with the 5 procedures prescribed would in most cases assure much if not all of what 6 Congress wished in the way of substantive content in an IEP.   A.C. ex rel. M.C. v. 7 Bd. of Educ. of the Chappaqua Cent. Sch. Dist., 553 F.3d 165, 172 (2d Cir. 2009).  8 Consequently, the presence or absence of procedural violations informs our 9 determination of substantive adequacy. 10 Plaintiffs allege that the Department s IEP is substantively inadequate 11 because the Department failed to consider a 1:1 ratio placement classroom, 12 despite overwhelming evidence that C.F. required one, and instead placed C.F. in 13 a 6:1:1 ratio classroom.  We agree and hold that the failure to consider a 1:1 14 classroom resulted in the denial of a free appropriate public education.   15 We make this determination for several reasons.  First, before the IHO, all 16 witnesses familiar with C.F. testified that he required a 1:1 placement.  This 17 testimony went unrebutted by Department witnesses, except for testimony by 18 Department special education teacher Silverman that C.F. would fit in her 28 1 classroom.  Second, while Check and Silverman testified that placement 2 classrooms incorporated 1:1 ABA principles, this was, as discussed above, 3 improper retrospective testimony.  Finally, the issue of classroom placement ratio 4 cannot be separated from one of the procedural violations discussed above, 5 namely, the Department s failure to conduct an appropriate functional behavioral 6 assessment or behavioral intervention plan.  Witnesses who recommended a 1:1 7 placement did so out of concerns relating to C.F. s maladaptive behaviors.   The 8 failure to consider such concerns is related to the failure to properly draw up a 9 plan to account for those behaviors. 10 The IEP s substantive inadequacy, therefore, is rooted in the testimony and 11 reports indicating that C.F. s behavioral needs required a 1:1 placement.  As the 12 IHO found, such instruction should have been considered as a necessary 13 component of any plan  reasonably calculated to enable the child to receive 14 educational benefits.   R.E., 694 F.3d at 190 (internal quotation marks and 15 brackets omitted).  As we noted earlier, this is not because the IDEA requires that 16 a child be provided with the optimal educational program, but rather due to the 17 overwhelming testimony that 1:1 instruction was necessary in C.F. s case.  The 18 Department s offer of a 6:1:1 placement instead, particularly when combined 29 1 with the IEP s failure to produce an adequate, individualized functional 2 behavioral assessment or behavioral intervention plan and the lack of any 3 provision for parent counseling and training, thus denied C.F. a free appropriate 4 education.  See M.H., 685 F.3d at 252 (relying on an IHO opinion that the IEP was 5 inadequate, in part, for its failure to account for evidence suggesting a need for 6 intensive 1:1 instruction).  The SRO s reliance on retrospective testimony cannot 7 cure the failures of the IEP itself, which must allow parents  to make an informed 8 decision as to its adequacy prior to making a placement decision.   R.E., 694 F.3d 9 at 186.  10 11 II.  The Plaintiffs  Unilateral Placement at McCarton C.F. s parents  unilateral placement at McCarton must be appropriate in 12 order for them to be entitled to reimbursement.  While the private placement 13 does not need to meet the specific standards of the IDEA or state law,  the same 14 considerations and criteria that apply in determining whether the School 15 District s placement is appropriate should be considered in determining the 16 appropriateness of the parents  placement.   Frank G., 459 F.3d at 364.  17 Ultimately, the issue turns on whether a placement public or private is 30 1 reasonably calculated to enable the child to receive educational benefits.   Id.  2 (internal quotation marks omitted). 3 Neither the SRO nor the district court reached this issue.  We therefore look 4 to the opinion of the IHO.  See M.H., 685 F.3d at 252 ( In this case, the SRO did 5 not reach the [second element under the Burlington/Carter Test].  The district 6 court therefore deferred to the IHO, whose conclusions the court found to be well 7 reasoned and supported by the evidence.  (internal quotation marks omitted)).  8 The IHO held, based on the testimony of the McCarton witnesses, that the school 9 was an appropriate placement.   The IHO s determination was based on his 10 assessment of the credibility of the witnesses testifying before him, and his own 11 understanding of educational methodology.   M.H., 685 F.3d at 258.   It was 12 entitled to deference on that basis.   Id.  Additionally, we note that C.F. attended 13 McCarton for the year prior to the year at issue in this appeal, and further note 14 that the Department itself relied on McCarton reports in formulating its IEP.  15 Accordingly, we hold that the second element of the Burlington/Carter Test favors 16 Plaintiffs.  31 1 III.  A Consideration of the Equities 2 Finally, in order to be entitled to reimbursement,  equitable considerations 3 relating to the reasonableness of the action taken by the parents,  must also favor 4 Plaintiffs.  Frank G., 459 F.3d at 363 64 (internal quotation marks and brackets 5 omitted).  As neither the SRO nor the district court reached this issue, we again 6 look to the opinion of the IHO.  The IHO credited the testimony of R.F. s father 7 that he had attempted to find a 1:1 placement program within the Department; 8 that he attempted to make contact with C.F. s Department placement site; and 9 that he did not make plans to enroll C.F. in McCarton until after the Committee 10 met.  As the Department failed to provide for parent training and counseling, 11 produced an inappropriately vague behavioral intervention plan, and failed to 12 consider a 1:1 ratio classroom placement despite overwhelming evidence C.F. 13 required one, and as the parents  private placement was appropriate to C.F. s 14 needs, we agree with the IHO s determination that the equities did not weigh 15 against Plaintiffs.  We therefore hold that the third element of Burlington/Carter 16 favors Plaintiffs. 32 1 2 CONCLUSION For the foregoing reasons, the order of the district court is VACATED and 3 this case is REMANDED.  On remand, the district court is directed to enter 4 judgment in the appropriate amount in favor of Plaintiffs. 33