Acharya v. Holder, No. 11-4362 (2d Cir. 2014)

Annotate this Case
Justia Opinion Summary

Petitioner, a citizen and native of Nepal, seeks review of the BIA's dismissal of his appeal from an oral decision of the IJ denying petitioner's application for asylum, withholding of removal, and relief under the Convention Against Torture (CAT). The court concluded that the IJ applied an incorrect and overly stringent legal standard in evaluating petitioner's claim of political persecution where petitioner may satisfy his burden for establishing eligibility of asylum by demonstrating that a statutorily protected ground, such as political opinion, was or will be at least one central reason for persecuting the applicant. The IJ erred when it determined that petitioner failed to show that political persecution was "the central reason" for his persecution by the Nepali Maoists. The court granted the petition for review and remanded for further proceedings. The pending motion for stay of removal was denied as moot.

Download PDF
11 4362 ag Acharya v. Holder 1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 14 15 16 17 18 19 20 21 22 23 24 25 26 27 UNITED STATES COURT OF APPEALS FOR THE SECOND CIRCUIT ____________________ August Term, 2013 (Argued: September 11, 2013 Decided: August 5, 2014) Docket No. 11 4362 ag ____________________ PRAKASH ACHARYA, Petitioner, v. ERIC H. HOLDER, JR., United States Attorney General, Respondent. ____________________ Before: KATZMANN, Chief Judge, JACOBS and POOLER, Circuit Judges. Appeal from a decision of the Board of Immigration Appeals dismissing an 28 appeal from an oral decision of the Immigration Judge, which denied petitioner 29 Prakash Acharya s application for asylum, withholding of removal, and for 30 protection pursuant to the Convention Against Torture. In concluding that 1 Acharya had not carried his burden to establish his eligibility for asylum the 2 Immigration Judge, incorrectly and often, stated that Acharya had failed to 3 establish that political opinion was  the central reason  for his persecution at the 4 hands of Nepali Maoists, Certified Administrative Record at 68 70, rather than 5 only  at least one central reason  for this persecution, 8 U.S.C. § 1158(b)(1)(B)(i). 6 The Immigration Judge thus committed error in requiring Acharya to meet an 7 incorrect and overly stringent burden of proof. Accordingly, for the reasons 8 stated below, the petition for review is GRANTED, and we REMAND this case 9 for further proceedings consistent with this opinion.  10 ____________________ 11 12 13 14 15 16 17 18 GARY J. YERMAN, Yerman & Associates, LLC, New York, NY,  for Petitioner. JULIE S. SALTMAN (Stuart F. Delery, Paul Fiorino, and Jessica R.C. Malloy, on the brief), United States Department of Justice, Washington, DC, for Respondent. POOLER, Circuit Judge: 19 We consider in this case the consequences of an Immigration Judge s 20 ( IJ s ) application of an incorrect and overly stringent legal standard when 21 evaluating the nexus between an asylum applicant s persecution and a protected 2 1 ground that might qualify the applicant as a refugee. In concluding that 2 petitioner Prakash Acharya had not established that he suffered persecution on 3 the grounds of political opinion, the IJ determined that Acharya failed to show 4 that political persecution was  the central reason  for his persecution at the 5 hands of Nepali Maoists. Certified Administrative Record ( CAR ) at 68; see also 6 id. at 69; id. at 70. In so concluding, the IJ incontrovertibly applied an incorrect 7 and overly stringent legal standard in analyzing testimony offered by Acharya, 8 who may satisfy his burden for establishing eligibility for asylum by 9 demonstrating that a statutorily protected ground, such as political opinion,  was 10 or will be at least one central reason for persecuting the applicant,  8 U.S.C. 11 § 1158(b)(1)(B)(i). The IJ thus committed error in his evaluation of Acharya s 12 asylum application. Accordingly, the petition for review is GRANTED, and we 13 REMAND this case for further proceedings consistent with this opinion.  14 15 BACKGROUND In this case the IJ found Acharya to be credible, and the BIA did not reject 16 this finding. The following facts are thus taken, inter alia, from Acharya s 17 testimony before the IJ, certain written materials, both official and personal to  18 Acharya, which he submitted in conjunction with the hearing before the IJ, and 3 1 Acharya s I 589 Application for Asylum. See Indradjaja v. Holder, 737 F.3d 212, 214 2 n.1 (2d Cir. 2013).  3 I. 4 Acharya & The Maoists Acharya is 34 years old and a citizen and native of Nepal. He is husband to 5 Ritu Acharya (since 2004); father to a minor son, Prerit; brother of two sisters, 6 Januka and Dipa, one older and one younger; and son to Yamuna and Thakur, 7 petitioner s father and a founder of the Nepali Congress political party. For the 8 purposes of this asylum proceeding there are two facts about petitioner s life that 9 are particularly salient. First, following his father and other members of his 10 family, Acharya is a member of the Nepali Congress party. He was, from 1996 to 11 1999, active in the Student Union of the Nepali Congress, and held a leadership 12 position as an administrative officer of its board. Second, in 1999 he joined the 13 Nepali Police Force. This position precluded him from engaging in political 14 activities on behalf of the party. Both positions, however, brought him into 15 conflict with Nepali Maoists. 16 At all points relevant to this appeal, Nepal was engaged in a violent 17 internal armed conflict. The record indicates that in 1996, the Maoist United 18 People s Front initiated an insurgency, committing acts of violence against both 4 1 civilian and government targets. Attempts to broker peace between the Maoists 2 and a succession of governments, intermittently led by the Nepali Congress 3 Party, proved fruitless until Maoists declared a unilateral cease fire on April 26, 4 2006. The imposition of the cease fire did not immediately put an end to 5 incidents of Maoist violence. However, negotiations eventually led to the 6 formation of a Constituent Assembly via election on April 10, 2008, with the 7 responsibility both to serve as a Parliament and to draft a new Nepali 8 constitution. In those elections, the Communist Party of Nepal (Maoist) won 229 9 of 601 available seats, while the Nepali Congress party won 115, making these the 10 two largest political parties in the Asembly. 11 Acharya grew up in the rural district of Sindhuli, where his family owned 12 land and worked as farmers. He graduated from high school in 1999, and joined 13 the Nepali Police Force on September 5 of that year. He was motivated to do so 14 because he  was a member of Nepal Congress and [he] wanted to do for the 15 country.  CAR at 123. Upon joining the Police Force Acharya relocated to another 16 district while his family remained in Sindhuli. His first responsibilities were 17 limited to data entry. 18 5 1 Threats from Maoists directed at Acharya s father on account of the 2 family s political activities began when Acharya was still in school, prior to his 3 decision to join the Police Force. These threats highlighted the political activities 4 of both Acharya, as a member of the Student Union, and his father, as a member 5 of the Nepali Congress. The threats directed at Acharya s father presented his 6 father with two choices join the Maoists or face death. These threats were also 7 occasionally accompanied by demands for money. 8 9 On March 14, 2005, Maoist insurgents went to Acharya s home in Sindhuli, where Acharya s mother, father, and wife were sleeping. They abducted 10 Acharya s wife and father, and took them to the jungle. Apparently making 11 reference both to Acharya and his family, the Maoists stated that the kidnapping 12 was because  you re also in the student union and you re also in the police force 13 and we re also the member[s] of the Nepali Congress.  Id. at 130. Through the 14 intervention of Nepali Congress members in the village, whose assistance had 15 been sought out and secured by Acharya s mother, Acharya s father and wife 16 were released. 17 18 Acharya s family fled from Sindhuli within 45 days of the incident. At the time of Acharya s application for asylum before the IJ, his family was living with 6 1 various family members in Kathmandu, and had been doing so virtually the 2 entire time since Maoists forced their flight. The family was constantly changing 3 houses in Kathmandu to avoid the possibility that Maoists would determine their 4 whereabouts. 5 On January 15, 2006, a dispatch directed to Acharya s father issued from an 6 organization referring to itself, on official stationary, as the District Organization 7 Committee, Sindhuli, of the Nepal Communist Party (Maoist).1 By this dispatch, 8 the Maoists indicated that Acharya s police work had led to numerous arrests of 9 Maoist party members. As such, the dispatch concluded, the party had decided 10 to  take deadly action and capture your house and land till arresting your son. 11 Id. at 254. At the time of Acharya s petition before the IJ, Maoists apparently were 12 still occupying the family s home in Sindhuli. 13 By May 2006, Acharya had been promoted from his previous rank in the 14 Police Force, Constable, to the rank of Head Constable. In this role, his 15 responsibilities changed. Instead of data entry and computer related work 1  The record does not indicate how this dispatch made its way to either Acharya or to his father, who had fled Sindhuli by this point. The record does disclose that Acharya s uncle continues to live in Sindhuli, and that he has been responsible for communicating Maoist threats to Acharya and his family since the other members of Acharya s family have fled. 7 1 Acharya began going out into villages and collecting data about the identities 2 and activities of Maoists in an undercover capacity. 3 On May 18, 2006, in the course of one such assignment, he arrived in the 4 district of Ramechhap. He proceeded to a village called Priti, which was twenty 5 four hours by walking from Sindhuli. On May 21, Maoists in Priti recognized 6 Acharya by his civil uniform and haircut as being in the village in order to gather 7 information on them. Maoists subsequently attacked and detained him. In the 8 course of the attack Acharya sustained serious injuries to his leg, which required 9 four days of hospitalization. 10 During this detention, but after the physical violence, Acharya was 11 approached by one of his Maoist captors. Before the IJ, Acharya stated his captor 12 accosted him as follows:  Don t you know that we re Maoist terrorists? You have 13 come here to keep the record of our party. You work for the computer section of 14 the police. You are in the democratic party of (indiscernible). And all your family 15 members is in Nepali Congress.  Id. at 141. Acharya concluded,  I found that she 16 had all information about me.  Id.  17 18 The Maoists subsequently blindfolded and tied up Acharya. He was handed over to a resident of the village, who brought him to a joint police and 8 1 army barracks for treatment. He returned to Kathmandu, where he continued 2 working for the police. 3 In early 2008, Acharya was dispatched to Haiti under the auspices of the 4 United Nations mission there. In the course of living in Haiti he obtained a B 2 5 non immigrant visa for the United States. His mission complete in Haiti, he 6 returned to Nepal. At this point he resigned from the Police Force because, in his 7 mind,  [t]he terrorists were looking for me and I did not have the protection and 8 the safety. And I could not join their party and I could not beat the terrorists.  Id. 9 at 144 45. Acharya stayed in Nepal for between ten and twelve days, at which 10 point he traveled to the United States and entered legally pursuant to the visa he 11 received in Haiti. He arrived on or about September 13, 2008 and was authorized 12 to stay through March 12, 2009. He remained beyond this period of 13 authorization, and on September 11, 2009 applied for asylum, withholding of 14 removal, and protection under the Convention Against Torture ( CAT ). 15 II.  Proceedings Before the IJ 16 Acharya appeared before Immigration Judge Michael W. Straus on 17 February 24, 2010. At that proceeding, he petitioned for (i) asylum under Section 18 208 of the Immigration and Nationality Act ( INA ), 8 U.S.C. § 1158, (ii) 9 1 withholding of removal under Section 241(b)(3) of the INA, 8 U.S.C. § 1231(b)(3), 2 and protection under the CAT, 8 C.F.R. § 1208.16(c)(2). After hearing from 3 Acharya, and reviewing various written submissions proffered by Acharya, the IJ 4 issued an oral decision concluding that Acharya was ineligible for relief on the 5 basis of any of the grounds he asserted. In re Acharya, A 087 645 737 (Immig. Ct. 6 Hartford Feb. 24, 2010), CAR at 59 72. 7 The IJ framed the  main issue [as] whether [Acharya] was persecuted . . . 8 on account of a protected ground.  CAR at 67. Consistent with Acharya s 9 application at that time,2 that question turned on whether his persecution  was 10 on account of political opinion or an imputed political opinion.  Id. In reviewing 11 the evidence, the IJ concluded that Acharya  ha[d] not met his burden of proof to 12 establish that the central reason for his persecution was his political opinion.  Id. 13 at 68. Rather, to the IJ  it appear[ed] that the Maoists were naturally upset  at the 14 effectiveness of Acharya s police activities, and thus  the actions taken by the 2  On appeal, Acharya now also argues that he is eligible for asylum on the grounds of his membership in a particular social group. The government points out that this theory of relief is raised for the first time on appeal, thereby invoking its affirmative defense that these arguments have not been exhausted. Thus, we do not consider these arguments. See Zhong v. U.S. Dep t of Justice, 480 F.3d 104, 107 n.1 (2d Cir. 2007). 10 1 Maoists . . . were based on his employment as a police officer rather than his 2 political opinion.  Id. at 68 69. The IJ stated that  there is no evidence that [the 3 Maoists] specifically targeted [Acharya] because of his former affiliation and his 4 family s affiliation with the Congress party.  Id. at 69. 5 Turning to the attack on Acharya s family, the IJ again reasoned that 6 Acharya s political opinion was not  the central reason for that abduction . . . . 7 Perhaps it might have greater relationship to his father s political opinion, but 8 there is no evidence that it had to do with [Acharya s] political opinion or 9 imputed political opinion.  Id. Additionally, in determining whether Acharya 10 had reason to prospectively fear persecution on account of his political opinion if 11 he were to return to Nepal, the IJ concluded that  it appears that the central 12 reason  for such a prospective fear would be due to  the fact that [Acharya] 13 worked as a police officer against the Maoists.  Id. at 70.    14 With respect to withholding of removal, the IJ concluded,  Since [Acharya] 15 failed to meet the well founded fear for asylum, it follows that he fails to meet the 16 clear probability standard for withholding of removal.  Id.  17 18 Finally, turning to the question of whether Acharya had a basis for relief with respect to his claim under the CAT, the IJ determined,  There is absolutely 11 1 no evidence that government authorities would torture [Acharya].  Id. at 70 71. 2 The IJ apparently concluded that Acharya was unlikely to suffer torture because 3 there is now a coalition government in power in Nepal  and there was  no 4 evidence  that police officers who fought the Maoists had been tortured. Id. at 71. The order of the IJ denied all bases of relief for which Acharya had 5 6 applied.  7 III.  Proceedings Before the Board of Immigration Appeals 8 Acharya timely appealed the decision of the IJ. His brief before the Board 9 of Immigration Appeals (the  BIA ) challenged the IJ s decision with respect to 10 Acharya s asylum eligibility, as well as Acharya s eligibility for relief under the 11 CAT. With respect to Acharya s challenge to the IJ s conclusion that he had not 12 been persecuted on the basis of political opinion, the BIA affirmed the IJ s 13 determination, stating that Acharya  ha[d] not shown that one central reason that 14 he was targeted  was his role with the Nepali Congress. In re Acharya, No. A 087 15 645 737 (B.I.A. Sept. 26, 2011), CAR at 4. 16 17 With respect to Acharya s claims under the CAT, the BIA  conclude[d] that the facts do not demonstrate that [Acharya] would more likely than not be 18 12 1 tortured in Nepal by or with the acquiescence of a public official or other person 2 acting in an official capacity.  Id. at 4 5. This timely appeal followed.  3 DISCUSSION 4 5 I. Applicable Law 6 A. Standards of Review 7 Where, as here,  the BIA does not expressly adopt the IJ s decision, but its 8 brief opinion closely tracks the IJ s reasoning, this Court may consider both the 9 IJ s and the BIA s opinions for the sake of completeness.  Zaman v. Mukasey, 514 10 F.3d 233, 237 (2d Cir. 2008) (internal quotation marks omitted).  Legal issues, and 11 the application of law to fact, are reviewed de novo.  Castro v. Holder, 597 F.3d 93, 12 99 (2d Cir. 2010). Our review of the factual findings of the agency, however, is 13 considerably circumscribed:  administrative findings of fact are conclusive 14 unless any reasonable adjudicator would be compelled to conclude to the 15 contrary.  8 U.S.C. § 1252(b)(4)(B). We have described our standard of review of 16 an IJ s factual findings as  exceedingly narrow.  Wu Biao Chen v. INS, 344 F.3d 17 272, 275 (2d Cir. 2003) (internal quotation marks omitted). 18 13 1 B. Asylum Eligibility  2 Section 1158(b)(1)(A) of Title 8 of the United States Code lays out the 3 criteria for establishing eligibility for asylum, and allows in pertinent part the 4 granting of asylum status to an alien if it is determined  that such alien is a 5 refugee within the meaning of section 1101(a)(42)(A) of this title.  We have thus 6 described asylum as  a discretionary form of relief available to certain aliens who 7 qualify as  refugees  within the meaning of the INA.  Castro, 597 F.3d at 100 8 (quoting 8 U.S.C. § 1158(b)(1)(A)). To qualify as a refugee, in turn, an alien must 9 meet certain criteria, including being  outside any country of such person s 10 nationality,  and being  unable or unwilling to return to[] . . . that country. 11 8 U.S.C. § 1101(a)(42)(A). As relevant to our decision here, the inability or 12 unwillingness to return must be  because of persecution or a well founded fear 13 of persecution on account of race, religion, nationality, membership in a 14 particular social group, or political opinion.  Id.  15 Congress has also laid out with particularity a number of standards to be 16 employed in determining whether an alien qualifies as a refugee. First, Congress 17 has placed  [t]he burden of proof . . . on the applicant to establish that the 18 applicant is a refugee.  Id. § 1158(b)(1)(B)(i). Second,  [t]o establish that the 14 1 applicant is a refugee . . . the applicant must establish that race, religion, 2 nationality, membership in a particular social group, or political opinion was or 3 will be at least one central reason for persecuting the applicant.  Id.  Finally, 4 Department of Justice regulations further clarify the manner in which an asylum 5 applicant may establish eligibility by creating a presumption that the applicant 6 will face future persecution if the applicant establishes the existence of past 7 persecution. 8 C.F.R. § 1208.13(b)(1) ( An applicant who has been found to have 8 established . . . past persecution shall also be presumed to have a well founded 9 fear of persecution on the basis of the original claim. ).  10 C. Mixed Motive Asylum Claims 11 As this case was presented, the IJ confronted a situation in which there 12 were two plausible grounds to conclude that Acharya was being targeted for 13 persecution his responsibilities as a police officer, which brought him into 14 direct conflict with Nepali Maoists, and his political affiliation with the Nepali 15 Congress, the political beliefs of which differ from those of the Maoists. 16 Persecution  on account of  one of these grounds, namely political opinion, 17 would qualify Acharya as a refugee, and thus he would be eligible for asylum 18 status.  8 U.S.C. § 1101(a)(42)(A). Persecution on account of being a policeman, 15 1 however, is not generally a basis for refugee status, see Matter of Fuentes, 19 I. & 2 N. Dec. 658, 661 (B.I.A. 1988), though there are limits to the application of this 3 principle in this case, which we will address below. 4 We have classified such cases, where multiple possible bases of 5 persecution exist, as  mixed motive[] asylum claims.  Castro, 597 F.3d at 104; see 6 also Aliyev v. Mukasey, 549 F.3d 111, 116 (2d Cir. 2008); Vumi v. Gonzales, 502 F.3d 7 150, 158 (2d Cir. 2007); Uwais v. U.S. Attorney Gen., 478 F.3d 513, 517 (2d Cir. 8 2007). While use of this terminology in our cases is of a relatively recent vintage,3 9 the relevant legal and logical principles which inform it are not, and have been 10 recognized numerous times in this Court, particularly in the context of cases 11 considering asylum eligibility on account of political opinion. 12 3  In the context of asylum, the first apparent use of the phrase to describe cases in which multiple motives for persecution might exist, though only one would provide a basis for relief, was the BIA s precedential decision in In re S P , 21 I. & N. Dec. 486 (B.I.A. 1996). The reference to mixed motive cases is familiar from employment discrimination analysis first laid out by the plurality in Price Waterhouse v. Hopkins, 490 U.S. 228, 232 (1989) (plurality opinion) (describing the case as one which lays out relevant burdens for determining liability  when it has been shown that an employment decision resulted from a mixture of legitimate and illegitimate motives ), superseded by statute, Civil Rights Act of 1991, Pub. L. No. 102 166, 105 Stat. 1071, as recognized in Fields v. N.Y. State Office of Mental Retardation & Developmental Disabilities, 115 F.3d 116 (2d Cir. 1997).   16 1 For example, Osorio v. INS required us to consider a claim for asylum 2 brought by a Guatemalan trade unionist. 18 F.3d 1017 (2d Cir. 1994). Applying 3 the Supreme Court s then recent  interpretation of  political asylum  as set 4 forth . . . in  INS v. Elias Zacarias, 502 U.S. 478 (1992), we found that the BIA 5 incorrectly limited the definition of political asylum. Osorio, 18 F.3d at 1023. The 6 BIA had concluded that  Osorio was persecuted on account of his economic stands 7 against the government . . . and, therefore, . . . was not eligible for asylum because 8 the laws of the United States do not provide for economic asylum.  Id. at 1028 9 (emphasis in original). We did not reject this  characterization of the dispute.  Id. 10 Instead, we reasoned that:  [T]he problem is with the BIA s illogical leap from this characterization to the conclusion that Osorio was not eligible for asylum. The plain meaning of the phrase  persecution on account of the victim s political opinion  does not mean persecution solely on account of the victim s political opinion. That is, the conclusion that a cause of persecution is economic does not necessarily imply that there cannot exist other causes of the persecution.  11 12 13 14 15 16 17 18 19 Id. (emphasis in original). Finding the record sufficient to support the conclusion 20 that Osorio was targeted for persecution both on the basis of  economic 21 activities, as well as political opinion, we ruled that the record  compels the view 22 17 1 that Guatemalan authorities persecuted Osorio because he and his union posed a 2 political threat.  Id. at 1029.  3 Ours was not the only Circuit to have recognized the conundrum that 4 arose in cases in which multiple bases for persecution existed and, as of 2005, 5 across the Circuits  there [was] . . . no uniform standard for assessing 6 motivation.  H.R. Rep. No. 109 72, at 163 (2005) (Conf. Report), reprinted in 2005 7 U.S.C.C.A.N. 240, 288 (surveying various standards for assessing motivation). 8 Among other changes to immigration law, the REAL ID Act of 2005 imposed a 9 single uniform standard for evaluating the nexus between persecution and a 10 protected ground, by requiring that a protected ground serve as  at least one 11 central reason  for persecution. REAL ID Act of 2005 § 101(a)(3), Div. B of Pub. L. 12 No. 109 13, 119 Stat. 231 (codified at 8 U.S.C. § 1158(b)(1)(B)(i)). In adopting this 13 standard, Congress evinced an understanding that this language would explicitly 14 guarantee the continued viability of mixed motive claims:  under this 15 amendment, asylum may be granted where there is more than one motive for 16 mistreatment, as long as at least one central reason for the mistreatment is on 17 account of  a protected ground. H.R. Rep. No. 109 72, at 165, reprinted in 2005 18 U.S.C.C.A.N. at 290. And we have noted that  [o]n its face . . . the language 18 1 employed makes clear that mixed motives asylum claims continue to be viable, 2 and the BIA has so held.  Castro, 597 F.3d at 104 (citing In re J B N & S M , 24 I. & 3 N. Dec. 208, 212 (B.I.A. 2007)).  4 II. 5 6 7 8 9 10 Application A. The IJ, in Requiring Petitioner to Prove Political Opinion was The Central Reason  for his Persecution, Committed Error Requiring Remand 1. Applying the Incorrect Legal Standard in a Mixed Motive Case In this case the IJ, by holding Acharya to the requirement of demonstrating 11 that political opinion was  the central,  as opposed to  at least one central, 12 ground for persecution, did not make a mere drafting mistake. Rather, he set up 13 an  illogical  rubric for analyzing motivation that presupposed that multiple 14 motives for persecution must be analyzed in competition with one another, 15 rather than in concert. Osorio, 18 F.3d at 1028.  16 This is not the first time we have confronted this sort of error. In Castro, we 17 granted a petition for review brought by a Guatemalan police officer who sought 18 asylum on the ground of political persecution.  597 F.3d at 95 96. The officer 19 claimed that he had been targeted for persecution after reporting on official 19 1 corruption that he had observed within his department. Id. at 96 97. Among other 2 reasons for rejecting this claim, the IJ concluded that political opinion had not 3 formed the basis of the officer s persecution, but rather that the officer was 4 targeted because the individuals he had reported as corrupt were instead 5 retaliating for the officer s decision to decline to join these individuals in their 6 illegal activities. Id. at 99. In granting the petition for review, we noted that  even 7 if recruitment were one reason for Rodas s persecution, that would not be 8 conclusive, for Rodas need show only that his political opinion[] . . . was  one 9 central reason  for his persecution, not that it was the sole reasons for it.  Id. at 10 103 (emphasis in original). Because the agency applied an erroneous standard to 11 Rodas s claim, we granted the petition for review.  12 Similarly, Aliyev required us to review a claim for asylum based on the 13 petitioner s ethnic Uyghur background and political opinion. 549 F.3d at 113. The 14 petitioner alleged that he had been subject to past persecution because the 15 Kazakh government took no action to protect him in the face of private acts of 16 violence, which he claimed were motivated at least in part by his ethnicity. Id. at 17 117 19. The BIA, in rejecting this claim, decided that this violence could not serve 18 as the basis for asylum eligibility because it was part of an extortion scheme, 20 1 rather than  motivated by ethnic animosity.  Id. at 117. Our review, however, 2 revealed that the BIA had ignored statements made by the petitioner s assailants 3 which suggested that the petitioner s ethnic background was  material to the 4 motivation for [the assailant s] treatment of [the petitioner].  Id. at 118. We thus 5 concluded that  [t]he BIA s failure to conduct the required mixed motive analysis 6 and consider evidence supporting [the petitioner] s claim that [the assailant] s 7 actions were motivated at least in part by [the petitioner] s ethnicity constitutes 8 reversible error.  Id.  9 By way of a final example, Uwais concerned the asylum application of a 10 Tamil Muslim. 478 F.3d at 515. One of the petitioners in the case, Noor Fiyaza 11 Rizvie, lived in a house where four male Tamils were tenants. Id. Sri Lankan 12 police, after searching the house and finding weapons and material related to the 13 Tamil Tigers, detained Rizvie for three days, during which time she was 14 interrogated, beaten, and sexually assaulted. Id. at 515 16. Although the BIA 15 determined that the arrest and questioning were motivated by the fact that 16 officers had found weapons on her property,  id. at 516, we found that 17 undisputed evidence in the record suggested that these actions were taken, at 18 least in part,  on account of imputed political opinion based on her suspected 21 1 affiliation with the armed Tamil Tiger tenants,  id. at 517. We likewise rejected as 2 based on significant errors  the BIA s  perfunctor[y] conclu[sion]  that the 3 officer who sexually assaulted her while she was detained  was solely motivated 4 by personal aggression.   Id. at 518 (emphasis added). These errors thus required 5 us to grant the petition for review and remand the case to the BIA.  6 Our holdings in Castro, Aliyev, and Uwais compel the result in this case. 7 Here, by recasting his inquiry as one into  the central  as opposed to  at least one 8 central  reason for persecution, the IJ made an illogical leap that vitiated the 9 possibility of a mixed motive claim.  [C]onsidering all of the evidence in this 10 record,  the IJ concluded that Acharya was targeted  based on his employment 11 as a police officer rather than his political opinion.  CAR at 68 69 (emphasis 12 added). Thus, while the IJ considered Acharya s political opinion, he assumed 13 that the existence of another, and in the IJ s opinion, more likely, possible basis of 14 persecution meant that Acharya could not meet the qualifications of a refugee. As 15 we have made clear, however, the possibility of multiple motives for persecution 16 precludes this type of either/or approach to evaluating asylum claims.  17 18 This application of an incorrect, overly stringent legal standard, in conjunction with the errors that it produced, which we will review below, require 22 1 us to grant this petition and remand this case. See Castro, 597 F.3d at 107.4 2.  2 3 4 Overlooking Material Factual Evidence or Mischaracterizing the Record  In granting petitions for review in cases in which the agency erred by 5 failing to consider multiple bases for persecution, we have also noted that such 6 legal errors are accompanied by factual misstatements, mischaracterizations of 7 the record, or failure to acknowledge pertinent record evidence. See, e.g., Aliyev, 8 549 F.3d at 119 ( [T]he BIA was not supported by substantial evidence in its 9 finding that Aliyev did not show that the government was unwilling to protect 10 him from private persecution. ). We have often, in the case of political asylum, 11 characterized these errors as failures to account for the particular context in 4 A second line of cases might also inform our decision here. We have been frequently called on to interpret what is meant by  questions of law  under 8 U.S.C. § 1252(a)(2)(D). We have held that  where[] . . . a petitioner argues that the agency applied an erroneous legal standard in making a discretionary determination, the petitioner raises a question of law.  Khan v. Gonzales, 495 F.3d 31, 35 (2d Cir. 2007); see also Liu v. INS, 508 F.3d 716, 721 (2d Cir. 2007). We thus, on numerous occasions, have had cause to consider the typology, and likely result, of errors such as the one made by the IJ in this case, and have considered the application of an incorrect, heightened standard to be a legal error. Because we conclude that our mixed motive cases control the result here, we need not discuss in greater detail the relationship between our cases that consider the application of overly stringent standards in the asylum context as a jurisdictional matter, as opposed to the application of the wrong legal standard of the variety engaged in by the IJ in this case.  23 1 which political persecution occurs. See, e.g., Castro, 597 F.3d at 106 (collecting 2 cases and noting that  political persecution cannot be evaluated in a vacuum 3 and that  careful consideration of the broader political context is necessary ). 4 Requiring remand in such cases is in keeping with our conclusion that where 5 facts important  to an ultimate agency conclusion  have been totally overlooked 6 and others have been seriously mischaracterized, we conclude that an error of 7 law has occurred.  Mendez v. Holder, 566 F.3d 316, 323 (2d Cir. 2009). Such is the 8 case here.  9 Consider that Acharya testified credibly to three particular incidents that 10 gave insight into the Maoists s motivations for targeting him: his own detention 11 by the Maoists, the detention of his father and his wife by the Maoists, and the 12 dispatch which marked Acharya for arrest and death and, by its terms, entitled 13 the Maoists to seize Acharya s family s home and land pending the execution of 14 this sentence. In his analysis of Acharya s detention, the IJ stated  that there is no 15 evidence that [the Maoists] specifically targeted [Acharya] because of his former 16 affiliation and his family s affiliation with the Congress party.  CAR at 69. With 17 respect to the abduction of Acharya s father and wife, the IJ stated that  there is 18 no evidence that it had to do with [Acharya] s political opinion or imputed 24 1 political opinion.  Id. However, in both of the incidences of detention, Maoists 2 explicitly mentioned both Acharya s police activities and his political affiliations. 3 Thus, the Maoists that detained and beat Acharya knew both that he was an 4 officer and that he, like  all [his] family members[,] is in Nepali Congress.  Id. at 5 141. And the Maoists told his father and wife that they were being targeted 6 because  you re also in the student union and you re also in the police force and 7 we re also the member[s] of the Nepali Congress.  Id. at 130. Additionally, the IJ s 8 finding that other police officers were not mistreated by the Maoists may suggest 9 that Acharya was singled out for other reasons, and that one might have been his 10 political affiliations. Given the credible testimony to these events, we are at a loss 11 to understand the IJ s statement that  there is no evidence  that Acharya was 12 targeted for his political beliefs. See, e.g., Uwais, 478 F.3d at 518 ( With minimal 13 explanation, the Board perfunctorily concluded that Rizvie had not presented 14 sufficient evidence that the sexual assault was  motivated . . . by any protected 15 ground.  To the contrary, Rizvie testified that the assault was motivated, at least 16 in part, by . . . the . . . perception that she was affiliated with Tamil Tigers, and . . . 17 her ethnicity. ).  The very words of those who targeted Acharya and his family 18 25 1 for persecution reveal that political belief was at least one (one of only two, in 2 fact) reason for their targeting.  3 4 3. The Government s Arguments are Unavailing We now turn to the  government s arguments on appeal. The government 5 asserts,  The best and most direct evidence of the Maoists[ ] intent is their own 6 words.  Gov t Br. at 20. We agree with that statement, as far as it goes, as it 7 recognizes the difficulty in gathering evidence of motivation in asylum cases. See 8 Elias Zacarias, 502 U.S. at 483 (refusing to require an asylum applicant  to provide 9 direct proof of his persecutor s motives ); see also In re S P , 21 I. & N. Dec. 486, 10 494 (B.I.A. 1996) (noting that, in ascertaining motive, the agency may evaluate 11 statements or actions by the perpetrators ).  However, after making this 12 argument, the government then systematically ignores all of the statements 13 submitted by Acharya which indicated that the Maoists in fact did impute a 14 political opinion to him, as noted above. Even if these statements did not 15 establish that political opinion was the sole reason for Acharya s persecution, that 16 is not something that they were required to do. 17 18 This leaves us with the Maoists  letter. It is true that this note, which purports to be a death sentence passed on Acharya, limits the bases of his 26 1 conviction to his work with the police, as the government points out. However, 2 in a related context, one of our sister circuits has observed that notes from 3 persecutors cannot be expected to conform to arbitrary evidentiary rules 4 established by  our immigration system. Aguiler Cota v. INS, 914 F.2d 1375, 1380 5 (9th Cir. 1990). The conclusion that Acharya did not suffer persecution on the 6 basis of his political opinion solely as a result of the contents of this note is not 7 sustainable. The fact that the note, produced by the  judicial branch  of the  8 Maoist insurgency, alluded to police work as one basis for Acharya s sentence in 9 no way forecloses the possibility that he was targeted on the ground of political 10 opinion as well. It would be unreasonable to expect a document of this sort to 11 transparently and comprehensively set forth all of the bases for Acharya s 12 persecution, and we refuse to do so, especially in light of the other credible 13 evidence of the Maoists  political motives, as discussed above.    14 Finally, in a footnote, the government acknowledges that the IJ  erred in 15 articulating the standard,  but argues that  the error was harmless as the Board 16 articulated the proper  one central reason  standard.   Gov t Br. at 20 n.4. We 17 disagree. The BIA s substitution of the proper standard at the intermediate 18 appellate level without considering how the error might have colored the 27 1 findings of fact cannot plausibly be read to support the conclusion that  the 2 Board has considered the issue,  id. See, e.g., Manzur v. U.S. Dep t of Homeland Sec., 3 494 F.3d 281, 289 (2d Cir. 2007) ( This Court . . . will not hesitate to vacate and 4 remand where the BIA or IJ analysis is insufficient to determine whether the 5 correct legal standard was applied.  (emphasis added)). When the Board upholds 6 questionable fact findings, and does so using a different standard, the result may 7 amount to impermissible fact finding by the BIA. 8 9 The agency s own regulations[] . . . prohibit the BIA from engaging in factfinding  in the course of deciding appeals,  except insofar as it takes 10 administrative notice of commonly known facts such as current events or the 11 contents of official documents.  Xiao Kui Lin v. Mukasey, 553 F.3d 217, 221 (2d 12 Cir. 2009) (quoting 8 C.F.R. § 1003.1(d)(3)(iv)). The government has failed to 13 persuade us that remand is not required in this case.  14 In sum, we conclude that the IJ committed numerous  combined legal and 15 factual errors  in evaluating Acharya s claim that he was persecuted on the basis 16 of his political belief. Castro, 597 F.3d at 106. These errors were not corrected on 17 appeal before the BIA. Accordingly, the petition for review is granted.  18 28 1 2 3 4 5 B. On Remand, the Agency May Take Into Account the Unique Policing Responsibilities of Petitioner to Determine his Eligibility for Asylum on the Basis of Political Opinion Though we are remanding this case to the BIA on the grounds that the IJ 6 committed numerous errors in reaching his conclusions regarding the reasons for 7 Acharya s persecution, we note that we also have concerns regarding the IJ s and 8 BIA s conclusions regarding Acharya s asylum eligibility due to his particular 9 police work. The BIA, for example, relying on Matter of Fuentes, 19 I. & N. Dec. at 10 661, apparently determined that the dangers faced by Acharya were the dangers 11 faced by normal police officers, and that under Fuentes  the dangers the police 12 face are no more related to their personal characteristics or political beliefs 13 than are dangers faced by military combatants.  CAR at 4 (quoting Fuentes, 19 I. 14 & N. Dec. at 661). In distinguishing this case from our decision in Castro, which 15 concluded that a policeman who reported on official police corruption could 16 establish eligibility for asylum on the ground of political belief, 597 F.3d at 106, 17 see also Grava v. INS, 205 F.3d 1177, 1181 82 (9th Cir. 2000), the BIA reasoned that 18 Castro turned on public denunciations made by the applicant against police 19 corruption. 20 29 1 We doubt that Castro can be read so narrowly. While it remains true under 2 Fuentes that dangers commonly faced by police cannot serve as the basis for an 3 asylum claim, Castro focused on the activities and responsibilities unique to the 4 petitioner in assessing the relationship between persecution and a protected 5 ground. See Castro, 597 F.3d at 105 ( [Petitioner s] actions unquestionably went 6 beyond those of an ordinary policeman reporting a crime. ); see also Castañeda 7 Castillo v. Holder, 638 F.3d 354, 366 (1st Cir. 2011) (collecting cases critical of 8 Fuentes, cautioning against an overbroad reading of the case, and finding that 9 officers who come to be associated with a particularized role in a specific incident 10 could qualify for asylum on the basis of membership in a particular social group). 11 The operative inquiry in these cases focused on the specific risk profile of the 12 individual petitioners. The agency here did not consider whether Acharya s work 13 for the police (in the relevant phase) might be seen by the Maoists as Acharya s 14 effort to undermine their plurality position in the national legislature, consistent 15 with his (and his family s) political allegiances. See Osorio, 18 F.3d at 1029. 16 The reasons that make it error to consider political persecution in 17 opposition to persecution on the ground of being a policeman also make it error 18 to fail to give consideration to the political dimension of Acharya s police work 30 1 itself. Greater nuance in the consideration of Acharya s particular  political 2 context  may require, on remand, that the BIA take account of the depth of this 3 political component of Acharya s police work. Osorio, 18 F.3d at 1029.   4 5 6 7 8 9 C. The BIA s Orders with Respect to Acharya s Claims for Withholding of Removal and Relief Under the CAT Must Also be Remanded We now turn to Acharya s two remaining bases for relief on appeal. With respect to withholding of removal: The IJ and the BIA conducted no particularized analysis as to whether [the petitioner] met the standard for withholding of removal . . . . Rather, the agency reasoned that an applicant who cannot meet the standard for asylum cannot meet the higher standard for withholding of removal. Because we are remanding this case for further consideration of . . . [the] asylum claim, . . . [the] withholding of removal claim must be reconsidered as well. 10 11 12 13 14 15 16 17 18 Delgado v. Mukasey, 508 F.3d 702, 708 (2d Cir. 2007). Because both the IJ s and 19 BIA s decision with respect to eligibility for withholding of removal rested on an 20 incorrect analysis of Acharya s eligibility for asylum, reconsideration of this claim 21 is required on remand.  22 Finally, with respect to Acharya s claims for relief under CAT, we note that 23 the IJ incorrectly stated that  [t]here is absolutely no evidence that government 24 authorities would torture [Acharya].  CAR at 70 71. Thus, the IJ incorrectly 31 1 appears to have  required Petitioner to show the government s affirmative 2 consent to torture.   Delgado, 508 F.3d at 709. This is not the correct standard, as 3 the CAT will afford protection on the basis of a showing that  torture may be 4 inflicted by or . . . with the consent or acquiescence of a public official or other 5 person acting in an official capacity.  8 C.F.R. § 1208.18(a)(1). The IJ s incorrect 6 articulation of the standard  constitute[s] legal error and would by itself be 7 grounds for remand.  Delgado, 508 F.3d at 709. We thus recognize this legal error 8 as grounds for remand as well.5 In the context of this appeal, we further note that 9 the BIA s substitution of the correct standard under the CAT also likely relied on 10 an impermissible factual determination by the BIA. 8 C.F.R. § 1003.1(d)(3)(iv). We 11 thus remand Acharya s CAT claim.  12 13 14 5 While it may be possible that Acharya did not squarely present this argument in his appeal to the BIA, we do not understand the Government to argue that Acharya has failed to exhaust this claim, and thus we are not barred from considering it. See Zhong, 480 F.3d at 107 n.1 (2d Cir. 2007) (clarifying that we are required to decline to consider arguments on appeal if they are not exhausted below and the government does not waive its exhaustion defense, but that we may consider such arguments if the government does waive this defense). 32 1 2 CONCLUSION The IJ in this case applied an incorrect and overly stringent legal standard 3 in evaluating Acharya s claim of political persecution. As such, we hold the IJ 4 committed error requiring remand. The petition for review is GRANTED, and we 5 REMAND the matter to the BIA for further proceedings,  including proceedings 6 before the IJ if appropriate for the development of additional facts.  Xiao Kui Lin, 7 553 F.3d at 225. Finally, because we have completed our review, the currently 8 pending motion for stay of removal before this panel is DENIED as moot.  33